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Cours d'histoire

Bomber Command 1939

Bomber Command 1939

Le Bomber Command a déménagé dans son nouveau quartier général près de High Wycombe au début de 1940. Son commandant en chef, Sir Edgar Ludlow-Hewitt, a emménagé dans un centre qui avait des communications directes avec tous les groupes et stations de bombardiers en Grande-Bretagne. Il avait également des communications directes avec le Fighter Command et le ministère de l'Air. De nombreux officiers supérieurs du Bomber Command étaient expérimentés pendant la Première Guerre mondiale, mais aucun d'entre eux n'avait connu de bombardements modernes comme on l'a vu à Guernica pendant la guerre civile espagnole. Ici, la Luftwaffe s'est littéralement saignée.

Bombardier Wellington

De nombreux hommes ont rejoint le Bomber Command et, en septembre 1939, il y avait nominalement 33 escadrons de bombardiers. Cependant, ils étaient équipés d'avions qui ne pouvaient pas correspondre aux bombardiers que l'Allemagne nazie avait construits.

Le groupe de bombardiers n ° 1 avait été envoyé en France pour aider le BEF, mais équipé de batailles de Fairey obsolètes, il ne pouvait pas faire grand chose.

Le groupe de bombardiers n ° 2 était équipé de Blenheims; Le groupe de bombardiers n ° 3 était équipé de Wellingtons; Le groupe n ° 4 avait des Whitleys tandis que le groupe n ° 5 avait des Hampdens.

Les Blenheims ne pouvaient transporter que 1 000 livres de bombes, de sorte qu'il ne pouvait pas être utilisé comme bombardier stratégique contre l'Allemagne.

Le Wellington avait une vitesse maximale de 234 mph et pouvait transporter une charge de bombe de 4500 livres. Cependant, ce bombardier bimoteur a subi de lourdes pertes contre les Allemands bien qu'il ait été utilisé sous diverses formes tout au long de la guerre.

Le Whitley pouvait transporter 8 000 livres de bombes, mais il avait une vitesse maximale de seulement 192 mph. Un tel handicap a conduit le Bomber Command à utiliser les Whitley uniquement pour les opérations de nuit.

Le Hampden pouvait transporter 4000 livres de bombes et avait une vitesse maximale de 254 mph. Le Hampden a effectué le premier raid sur l'Allemagne lorsque des avions du groupe n ° 5 ont attaqué Hornum.

Sur le papier, le Bomber Command avait 272 bombardiers en septembre 1939. Cependant, en réalité, en raison d'une pénurie d'équipages entraînés, seuls 140 avions pouvaient être utilisés en moyenne. L'Allemagne avait environ 1000 bombardiers pleinement opérationnels au début de la guerre - à l'exclusion du bombardier en piqué Stuka.

Cependant, les trois bombardiers pourraient toucher des cibles dans toute l'Allemagne - avec des réservoirs d'essence supplémentaires, même des cibles en Autriche pourraient être touchées.

Au début de la guerre, F. Roosevelt avait imploré tous les dirigeants européens de ne pas bombarder des cibles civiles. En fait, rien ne prouve qu'Hitler ait prévu de le faire, car il n'aurait pas été compatible avec Blitzkrieg. Alors que les Allemands s'en tenaient aux cibles militaires, le Bomber Command a continué d'attaquer la flotte allemande quand elle le pouvait et de larguer des tracts de propagande sur l'Allemagne.

Le premier contact du Bomber Command avec l'ennemi survient le 4 septembre 1939. Dix Blenheims et neuf Wellingtons attaquent la flotte allemande dans le Heligoland Bight. Cinq Blenheims et deux Wellingtons ne sont pas revenus - et peu de dommages ont été causés à aucun navire de guerre allemand. Cependant, l'attaque a eu un avantage: la marine allemande dans cette zone est restée relativement calme jusqu'en décembre. Cependant, en décembre, le Bomber Command a fait des victimes inacceptables lors de ses attaques contre la marine allemande. Le 18 décembre, seulement 10 des 22 Wellingtons sont revenus d'un tel raid. Le Wellington était lourdement armé à l'avant, à l'arrière et au-dessus de l'avion. Mais il était extrêmement vulnérable à une attaque des côtés - d'où les lourdes pertes. Les réservoirs d'essence exposés dans les ailes les rendaient encore plus vulnérables si un avion prenait feu.

Pour donner aux équipages une expérience de vol de nuit, le Bomber Command a introduit principalement des raids de nuit. Bien que les équipages soient généralement à l'abri des chasseurs allemands, la météo était une autre affaire. La température pourrait chuter très bas et les moteurs et les tourelles de mitrailleuses pourraient littéralement geler. Les piqûres de gel et les pénuries d'oxygène étaient un vrai problème. La navigation de nuit était également un problème majeur car l'Allemagne avait une panne totale et l'astro-sextant, utilisé pour naviguer via les étoiles, n'était pas fiable - ni l'antenne radio. Une navigation réussie était presque entièrement due à l'habileté de l'équipage par opposition à tout artifice artificiel. La situation n'a pas changé avant la fin de 1941, lorsque le GEE a été introduit - une aide radio bien plus sophistiquée.

Au cours des six premiers mois de la guerre, le Bomber Command a effectué 262 sorties de nuit au-dessus de l'Allemagne, au prix de cinq avions manquants et de huit qui se sont écrasés. L'expérience acquise par les équipages lors de ces sorties devait s'avérer précieuse au cours des années suivantes. En comparaison, lors des raids de jour, le Bomber Command a subi un taux d'attrition d'environ 20% (173 avions utilisés et 31 perdus).

L'expérience du Bomber Command dans les premiers mois de la guerre a conduit à la décision que les raids de nuit étaient bien meilleurs en termes de survie de l'équipage et que le vol de nuit devenait la norme plutôt que le vol de jour. Cependant, le Bomber Command n'a pas eu les mains libres dans sa prise de décision. Des agences telles que le personnel aérien et le ministère de la Guerre économique ont également joué un rôle majeur en influençant la politique. Ludlow-Hewitt devait équilibrer tout cela avec son souci des dangers que toutes les missions pouvaient entraîner pour ses équipages.

Au début de 1940, l'état-major de l'Air pensait que ce n'était qu'une question de temps avant que l'Allemagne n'attaque l'ouest de l'Europe. Lorsque cela s'est produit, ce qu'ils voulaient, c'était une attaque massive du Bomber Command sur la Ruhr - en utilisant tous leurs avions pour détruire le cœur de l'industrie allemande. Ludlow-Hewitt était contre une telle attaque car il estimait que 50% de ses avions seraient perdus et que le Bomber Command serait paralysé sur le plan opérationnel pendant plusieurs mois. Ludlow-Hewitt a été remplacé comme commandant en chef par Air Marshall Portal et le 13 avril 1940, Portal a reçu l'ordre que si une attaque contre l'ouest se produisait, ses cibles devaient être les concentrations de troupes allemandes et les gares de triage et les usines de pétrole en la Ruhr. Les attaques devaient se faire principalement la nuit. L'Allemagne a lancé son attaque à l'ouest le 10 mai; le 15 mai, le Bomber Command a lancé une attaque majeure contre la Ruhr. Sur les 78 avions du raid de nuit, un seul a été perdu. Cependant, le smog au-dessus de la Ruhr a obscurci bon nombre des cibles et seulement 24 équipages ont même affirmé avoir vu leurs cibles prévues.

Avec la perte de la France en juin 1940, le Bomber Command perd ses pistes avant. Pour se rendre dans la Ruhr, les avions devaient maintenant voler de Grande-Bretagne au-dessus de l'Europe occupée - une zone hérissée de canons antiaériens, de chasseurs et de projecteurs. La crainte d'une invasion allemande était grande et le Bomber Command a vu son objectif principal passer du bombardement de la Ruhr à des ports de bombardement où toute concentration de barges pouvait être identifiée. Des bombardiers ont également été utilisés pour exploiter les eaux côtières.

La victoire de la Grande-Bretagne à la bataille d'Angleterre a mis fin à toute chance d'invasion allemande. Cependant, la Grande-Bretagne et ses alliés ne s'étaient pas rapprochés de vaincre l'Allemagne sur le continent européen. Winston Churchill a résumé la position de la Grande-Bretagne à son cabinet de guerre:

«La Marine peut nous perdre la guerre, mais seule la RAF peut la gagner. Par conséquent, notre effort suprême doit être d'acquérir une maîtrise écrasante de l'air. Les combattants sont notre salut, mais les bombardiers fournissent à eux seuls les moyens de la victoire. »

Le Bomber Command devait donc porter son rôle offensif à un niveau beaucoup plus élevé. Pour que cela réussisse, il lui fallait une nouvelle génération de bombardiers capables de se défendre lorsqu'ils étaient attaqués et de livrer une charge utile qui causerait de gros dégâts à l'ennemi. Comme le Bomber Command n'avait jamais été dans cette position auparavant - prenant littéralement le combat contre l'ennemi - il a dû développer une nouvelle stratégie. Il a mis en évidence de nombreux objectifs, mais le pétrole était au cœur de tous. L'état-major de la Force aérienne voulait des bombardements de précision, mais il a admis que les civils près d'une cible seraient presque certainement des victimes. De nombreux équipages du Bomber Command étaient contre les bombardements de précision car ils les mettaient en danger. Si une cible ne pouvait pas être vue la première fois, un équipage devait-il faire le tour, malgré les tirs antiaériens et les projecteurs, jusqu'à ce qu'il puisse voir sa cible puis attaquer? Un contre-argument était que toute bombe qui avait été larguée mais qui avait raté sa cible était une bombe gaspillée.

Ceux du Bomber Command qui n'étaient pas favorables aux bombardements de précision ont obtenu le soutien de Winston Churchill, qui pensait que les Allemands devraient subir ce que les Londoniens avaient subi pendant le Blitz. Il a également été avancé que si une zone était détruite, la cible principale quelque part dans cette zone serait également détruite. De cette façon, les équipages ne se mettraient pas plus en danger que les besoins et la cible serait détruite.

Le 25 octobre 1940, Portal est promu et Sir Richard Peirse est nommé commandant en chef du Bomber Command. Le 30 octobre, une nouvelle directive a été publiée qui stipulait:

«Des attaques concentrées régulières devraient être menées sur les objectifs dans les grandes villes et les centres industriels, dans le but principal de provoquer des destructions matérielles très lourdes qui démontreront à l'ennemi la puissance et la gravité des bombardements aériens ainsi que les difficultés et la dislocation qui en résulteront. . "

Au cours des derniers mois de 1940, le Bomber Command a attaqué des endroits tels que l'usine de Krupp à Essen et Mannheim. Les équipages de conduite sont revenus en liesse que leurs missions avaient été couronnées de succès. Cependant, des photos de reconnaissance photographique postérieures ont montré que les dégâts infligés aux Allemands étaient limités, principalement pour deux raisons. Premièrement, les équipages avaient besoin d'un équipement de ciblage bien meilleur - à Mannheim, les bombes avaient été larguées sur une grande partie de la ville et l'attaque n'était pas condensée au centre-ville comme prévu. Deuxièmement, de nombreuses bombes n'ont pas explosé, car beaucoup avaient des ogives en amatol, qui était un explosif inefficace.

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