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Malte et la Royal Air Force

Malte et la Royal Air Force

L'attaque de Malte au début de 1942 a mis à rude épreuve les quelques bases de la RAF qui se trouvaient sur l'île. En mars, les Allemands ont lancé une campagne de bombardements contre Malte et tout ce que la RAF devait initialement défendre l'île était quelques ouragans - bien que Spitfires et Beaufighters se soient joints au combat.

La Luftwaffe avait deux cibles principales lorsqu'elle a attaqué Malte. Le Grand Harbour et les aérodromes de la RAF, le principal étant à Takali. Le maréchal Kesselring avait rassemblé une force d'attaque d'avions qui comprenait plus de 500 bombardiers en piqué Stuka. Soutenus par les Me-109, ils ont causé beaucoup de dégâts. La nuit, les Ju-88 ont poursuivi la campagne.

Alors que la Royal Navy a veillé à ce qu'il ne puisse y avoir d'attaque en mer contre Malte, la RAF a été chargée de veiller à ce que l'île ne soit pas bombardée pour se rendre ni que le ciel soit suffisamment sûr pour une autre attaque de parachutistes allemands comme on l'avait vu en Crète. . La RAF a été confrontée à un défi majeur.

Cela a été rendu encore plus difficile car ils étaient à court d'avions en bon état. Des ouragans ont été envoyés à Malte depuis Gibraltar, mais tous ont été perdus en mer en raison d'une défaillance des communications. En avril 1942, 45 Spitfires décollèrent de l'USS Wasp à destination de Malte. Après un vol de 600 miles, ils ont dû se ravitailler à Malte avant de commencer des patrouilles sur l'île. Cependant, leur arrivée avait été surveillée par les Me-109 et à la fin de la journée, plus de la moitié des Spitfire avaient été détruits sur le terrain. À la fin de leur première semaine à Malte, seulement quatre étaient en état de vol alors que six étaient dans des hangars pour l'entretien. Un dépôt de pétrole à Liminis a été bombardé et détruit, ce qui a fait perdre beaucoup de carburant à la RAF. Le carburant d'aviation est devenu si rare que les Spitfires réparés n'ont pas été autorisés à effectuer un vol d'essai pour voir si les réparations avaient réussi.

La Luftwaffe a largué de nombreuses mines marines et des bombes à retardement; ces derniers visaient principalement les aérodromes. Des bombes antipersonnel ont également été larguées, l'une des plus efficaces étant les «bombes-crackers». Ceux-ci ont explosé à 500 pieds et ont couvert une cible avec des milliers de morceaux d'obus. Ils se sont révélés particulièrement efficaces lorsqu'ils ont été utilisés contre des aérodromes, car les éclats d'obus ont endommagé les fuselages et les ailes.

Les Allemands ont effectué de nombreux raids nocturnes. Cependant, les Spitfires de l'île n'étaient pas équipés de radar. Une tentative de les faire voler la nuit n'a duré que trois jours avant que l'idée ne soit abandonnée. Les Beaufighters équipés de radars sont arrivés d'Égypte et lors de leur première patrouille nocturne, ils ont abattu neuf Ju-88.

La Luftwaffe était largement plus nombreuse que la RAF. À un moment donné, le nombre maximal de Spitfire qui étaient en état de service à la RAF Takali était de six, bien qu'il y en ait généralement moins que cela. Cependant, même s'il y avait peu d'avions de chasse, ils étaient nombreux, de sorte qu'ils pouvaient tourner avec fréquence, réduisant ainsi la fatigue. La même chose n'était pas vraie pour les équipes au sol qui devaient garder autant de Spitfire en l'air que possible - les bombes à retardement larguées par la Luftwaffe sur les aérodromes étaient autant pour garder les équipes au sol éveillées que tout le monde comme personne pourrait prédire quand ils partiraient.

Le 9 maie 1942, le premier lot de nouveaux Spitfires a volé à Malte - 64 au total. Ils avaient été transportés aussi près que possible par le «HMS Eagle» et le «USS Wasp» avant de voler sur l'île. Plutôt que de risquer ce qui s'était passé auparavant lorsque de nombreux Spitfire ont été attaqués au sol, la RAF a veillé à ce qu'aucun chasseur allemand volant à basse altitude ne soit en sécurité. Un cordon de protection lourdement armé a été préparé autour de la clôture de périmètre à Takali et une fois que les nouveaux Spitfire ont atterri, ils ont été rapidement déplacés dans des hangars avant d'être ravitaillés. Les équipes au sol pouvaient faire tourner douze combattants en seulement sept minutes. Le 9 maie, 36 nouveaux Spitfires ont patrouillé le ciel de Malte et leur premier contact avec la Luftwaffe - qui pourrait bien avoir été bercé par la complaisance concernant les défenses aériennes de l'île - a été décisif avec 33 tués. Le lendemain, les Allemands ont perdu 64 appareils. D'ici le 14 maie la rumeur a fait le tour de l'île selon laquelle 172 avions de la Luftwaffe avaient été détruits en seulement six jours, la RAF n'ayant perdu que trois Spitfire. Bien qu'il aurait été difficile d'obtenir des chiffres précis, de telles rumeurs ont beaucoup contribué à remonter le moral.

La RAF à Takali était également résolument commandée par le commandant d'escadre «Jumbo» Gracie. Ses ordres quotidiens indiquaient toujours: "Il est du devoir de chaque aviateur de tuer le Hun." Gracie a réussi à obtenir 200 hommes de l'armée pour construire de meilleures défenses autour de la RAF Takali, y compris des tranchées en forme de L pour offrir une meilleure protection à ceux qui s'y trouvaient. Il a ordonné que chaque homme sur la base devait porter une arme à tout moment avec 50 cartouches de munitions afin que tout combattant allemand volant à basse altitude soit touché par un barrage de tirs d'armes légères. L'équipe au sol a reçu un total de 200 fusils et des boîtes de munitions ont été placées autour du périmètre de sorte que, lorsqu'ils courraient à couvert avec leurs fusils, ils n'en seraient jamais loin. Lorsque les pilotes n'étaient pas en vol, ils devaient également faire leur part pour défendre la principale base RAF de l'île.

La Luftwaffe a subi de telles pertes que la campagne n'a pas pu être poursuivie. Contrairement à la Crète, Malte n'est pas tombée aux mains des Allemands avec toutes les implications stratégiques que cela aurait eu pour la campagne méditerranéenne. Une fois la menace allemande éliminée, les Alliés pouvaient concentrer leurs efforts sur la destruction d'autant de convois de l'Axe vers l'Afrique du Nord que possible. Rien qu'en septembre 1942, 100 000 tonnes de navires de l'Axe ont été détruites ainsi que 24 000 tonnes de carburant dont Rommel avait désespérément besoin.

Voir la vidéo: Royal Air Force Luqa Malta - Outposts of Empire (Juillet 2020).