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Malte et convois

Malte et convois

Les convois ont été essentiels à la survie de Malte pendant la Seconde Guerre mondiale. Malte avait régulièrement besoin de fournitures apportées par des convois pour survivre et fournir à la Royal Navy la base dont elle avait besoin au milieu de la Méditerranée. Il y avait deux routes de convoi vers Malte. L'un provenait de la base britannique du port d'Alexandrie en Égypte. Le second venait de Gibraltar. Les deux étaient des itinéraires très dangereux car les U-boot patrouillaient la mer Méditerranée comme les avions de l'Axe. La chute de la Crète en 1941 avait fourni aux Allemands un autre endroit pour installer des aérodromes. La route maritime entre la Crète et Alexandrie était surnommée «Bomb Alley» par ceux qui y naviguaient. Lorsque les forces de l'Axe ont repris la Libye, les aérodromes là-bas pourraient également être remis en jeu.

Le 12 févriere 1942, un convoi de trois cargos quitte Alexandrie à destination de Malte. Deux croiseurs, huit destroyers et un navire anti-aérien, le «Carlisle», gardaient les trois cargos «Clan Campbell», «Rowallan Castle» et «Clan Chattan». Ces onze navires ont fourni une grande quantité de tirs antiaériens entre eux. Cependant, aucun des trois cargos n'est arrivé à Malte. Les dommages causés au «Clan Chattan» et au «Rowallan Castle» étaient tels que les deux ont été sabordés pendant que le «Clan Campbell» boitait dans le port de Tobruk. Les attaques aériennes de l'Axe se sont produites lorsque les convois étaient trop loin de Malte pour que la petite force ouragan de l'île puisse apporter leur aide - et le soutien aérien était exactement ce dont les convois avaient besoin. Le 20 marse un autre convoi de trois cargos a quitté Alexandrie à destination de Malte. Cette fois, Beaufighters escorta les cargos. Ils sont passés par «Bomb Alley» le lendemain. Cependant, les Beaufighters n'avaient qu'une portée limitée. Une fois que le convoi a traversé «Bomb Alley», il a dû faire face à une flotte italienne basée autour du cuirassé «Littorio», trois croiseurs et quatre destroyers. L'escorte navale du convoi a recouvert les cargos d'un écran de fumée et a été aidée en cela par un coup de vent inattendu qui a rendu l'écran de fumée plus efficace. Les Italiens se méfiaient également des torpilles portées par les destroyers britanniques. Cependant, dans la confusion, les Italiens ont réussi à diviser le convoi. Les quatre cargos étaient séparés mais chacun avait une escorte de destroyer. On leur a ordonné de se rendre à Malte à toute vitesse pour arriver la nuit et sous le couvert des ténèbres. Cependant, ils sont arrivés à l'aube le 23 marsrd au moment même où une attaque aérienne sur l'île commençait. Deux des cargos ont été coulés - le `` Clan Campbell '' et le `` Breconshire '' nouvellement réparés - mais deux sont arrivés dans le port (le `` Talabot '' et la `` Pampa '') et les équipages ont reçu un accueil délirant des habitants de La Valette qui avaient désespérément besoin des fournitures transportées.

Les convois à destination de Malte en provenance de Gibraltar étaient tout aussi dangereux qu'ils devaient affronter la puissance du Fliegerkorps II du maréchal de campagne basé en Italie ainsi que des U-boot.

Cependant, en juin 1942, Malte manquait désespérément de nourriture et de carburant. Il a été décidé d'envoyer deux convois à Malte - un de Gibraltar et un d'Alexandrie - en même temps afin que les forces de l'Axe soient divisées lorsqu'elles attaqueraient. Cinq cargos et un pétrolier ont quitté Gibraltar le 11 juine dans «Opération Harpoon». En même temps, onze cargos ont quitté Port-Saïd pour «l'opération vigoureuse». La Royal Navy a fortement escorté les deux convois de fret. Cependant, face aux deux se trouvaient des avions de l'Axe, des U-boot, des sous-marins italiens, des VTT et en Méditerranée orientale, la flotte italienne basée autour du cuirassé «Littorio». Une complication inattendue pour «Harpoon» a été un rapport - qui s'est avéré exact - selon lequel deux croiseurs italiens et cinq destroyers italiens se trouvaient en Méditerranée occidentale.

L'opération Harpoon n'a jamais eu la couverture aérienne dont elle avait besoin et a dû faire face à des attaques presque incessantes d'avions allemands et italiens. Les Stuka étaient particulièrement efficaces. Au moment où le convoi est arrivé à Malte, seuls deux cargos avaient survécu, mais ils avaient apporté avec eux 15 000 tonnes de fournitures dont ils avaient désespérément besoin.

«L'opération vigoureuse» a été bien pire. Aucun des cargos n'est arrivé à Malte et la Royal Navy a perdu ou endommagé un certain nombre de navires tels que les croiseurs «Birmingham» et «Newcastle». Le vrai dommage a été fait dans 'Bomb Alley' où une fois de plus le Stuka s'est avéré très efficace.

Sur un total de dix-sept cargos partis pour Malte, seuls deux sont arrivés. Le taux de perte était énorme, tant en termes de cargos que de main-d'œuvre. Cependant, la vague des événements tournait en Méditerranée. L'arrivée de Mark V Spitfires a donné à la RAF et au Fleet Air Arm un coup de pouce bien nécessaire. Alors que ces combattants avaient un temps limité dans les airs et ne pouvaient pas aider dans «Bomb Alley», ils pouvaient donner une couverture aérienne vitale aux convois à l'approche de Malte. L'arrivée des Beaufighters, qui avaient une plus grande portée, a également été un grand coup de pouce.

Un convoi nommé «Operation Pedestal» (août 1942) s'est terminé avec le pétrolier «Ohio» atteignant le Grand Harbour. Cependant, les pertes sur ce convoi étaient également élevées car le porte-avions «Eagle» a été perdu avec deux croiseurs et un destroyer. Neuf navires marchands ont également été détruits ou suffisamment endommagés pour ne pas pouvoir poursuivre le voyage. 400 hommes ont perdu la vie. Cependant, le carburant transporté par «Ohio» a permis à l'île de continuer pendant trois mois et pendant ce temps, la puissance de Rommel en Afrique du Nord a diminué en raison du manque de fournitures et de carburant.


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