Chute de Crète

La chute de la Crète a eu lieu en mai 1941. La bataille pour la Crète - «Opération Merkur» - était unique en ce qu'elle impliquait l'utilisation du plus grand nombre de parachutistes allemands pendant toute la Seconde Guerre mondiale. La chute de la Crète a renforcé dans l'esprit de la Wehrmacht la valeur des parachutistes qu'elle avait. Hitler, cependant, a été choqué par le nombre de pertes et à la fin de la campagne pour capturer la Crète, il a ordonné que les parachutistes ne soient plus utilisés pour mener une attaque sur une cible majeure.

La Crète avait une grande importance stratégique en Méditerranée. Elle a une position centrale dans la mer Égée et c'est la plus grande des îles de la Méditerranée orientale. Le port de Suda Bay était le plus grand de la mer Méditerranée et une base idéale pour les opérations navales. Le contrôle de l'île était souhaitable pour les Britanniques et les Allemands. Pour les Britanniques, cela leur donnerait un contrôle encore plus grand de la Méditerranée et consoliderait leur contrôle de l'extrémité nord du canal de Suez. Les bombardiers britanniques pourraient également utiliser les aérodromes pour bombarder les usines de pétrole de Ploesti en Roumanie. Les Allemands pourraient utiliser la base pour attaquer les navires britanniques dans la région et perturber l'utilisation britannique du Suez. La Crète pourrait également être utilisée comme point d'arrêt pour les hommes se dirigeant vers le théâtre de guerre nord-africain.

En 1941, la Crète était une île relativement primitive. Les routes étaient mauvaises et les transports difficiles. Il n'y avait qu'une seule route principale traversée d'est en ouest à travers l'île - et cela ne pouvait prendre qu'une seule ligne de trafic à la fois. Les «routes» qui partaient du nord au sud de cette route n'étaient que des pistes de terre. Les ponts le long des routes ne pouvaient pas transporter des véhicules pesant plus de sept tonnes. Les trois lignes ferroviaires de l'île n'avaient aucune valeur stratégique. La route principale traversait le nord de l'île avec des aéroports qui en sortaient, tout comme les trois principaux ports de l'île - tous au nord. Une attaque `` normale '' sur l'île serait lourde de dangers car le terrain à l'intérieur des terres était extrêmement accidenté tandis que de vastes zones de l'île étaient couvertes d'oliveraies, ce qui donnerait aux troupes de nombreux endroits où se cacher.

Après que l'Italie eut envahi la Grèce, la Grande-Bretagne occupa la Crète avec une unité de la taille d'une brigade. Le général Archibald Wavell, commandant en chef de la région, avait des problèmes pressants ailleurs et ne pouvait pas engager plus de troupes sur l'île. Des changements apparemment constants dans les officiers supérieurs de l'île ont peu contribué à créer une cohérence des politiques concernant la défense de l'île. En mars 1941, le commandement de l'île est passé au major-général E C Weston. Il a demandé à Wavell que trois brigades soient basées sur l'île. Cependant, les Britanniques rencontraient des difficultés en Afrique du Nord et Wavell ne pouvait tout simplement pas épargner les hommes. Par conséquent, le commandant de Crète devait commander une île qui, selon lui, n'était pas correctement défendue.

Après le retrait des troupes britanniques et du Commonwealth de Grèce en avril 1941, 25 000 hommes, principalement de Nouvelle-Zélande et d'Australie, débarquèrent à Suda Bay. Ils avaient leurs propres armes mais pas grand-chose d'autre.

Le 30 avril 1941, Wavell s'est rendu en Crète pour rencontrer Weston. Wavell a informé Weston qu'il était relevé de son commandement et remplacé par le major-général néo-zélandais Freyberg, dont les hommes avaient atterri à Suda Bay. Freyberg a accepté la commande mais avec réticence.

Freyberg avait assumé une tâche difficile. Il y avait un accord général que l'île serait attaquée par les Allemands dans un proche avenir. Il a été convenu que l'île n'était pas suffisamment défendue. Freyberg avait 30 000 soldats britanniques et 11 000 soldats grecs sous son commandement. Il devait également s'occuper de 15 000 prisonniers de guerre italiens. Freyberg a estimé qu'il avait besoin de 20 000 à 30 000 tonnes de fournitures chaque mois. Ces fournitures devraient être acheminées par bateau, ce qui ferait des cibles faciles pour les bombardiers allemands.

Freyberg a reçu de l'aide de Wavell. Vingt-deux chars ont été envoyés sur l'île avec leur équipage; un bataillon d'infanterie du 2e Leicesters a été envoyé et 49 canons d'artillerie ont été fabriqués après en avoir cannibalisé 100 envoyés par Wavell (dont beaucoup étaient en mauvais état). Bien que ces armements aient été bien reçus, les chars étaient très finement répartis sur l'île de 160 milles de large. Le 19 mai, Freyberg a ordonné à tout avion de quitter l'île car il pensait qu'ils subiraient de graves pertes malgré la bravoure des pilotes. Cependant, ce faisant, il a laissé moins bien défendu les bases aériennes qu'il devait contrôler.

Les Allemands avaient rassemblé une redoutable force pour attaquer la Crète. Les parachutistes avaient à leur disposition 500 avions de transport, 75 planeurs, 280 bombardiers, 150 bombardiers en piqué, 180 chasseurs et 40 avions de reconnaissance. Au total, ils avaient 10 000 hommes qui pouvaient être largués en parachute et ils avaient une force d'attaque totale de 22 500 hommes.

L'attaque a eu lieu le 20 mai 1941. Elle portait le nom de code «Opération Merkur». Des parachutistes ont été débarqués à Héraklion, Rétimo, Máleme et Canea - tous sur la côte nord. Le contrôle de Máleme était vital pour les Allemands car il leur donnerait le contrôle de l'aérodrome qui y était basé.

Les Allemands avaient de nombreux avantages sur les défenseurs, mais l'un des principaux avantages était qu'ils venaient avec de bonnes radios afin qu'ils puissent communiquer les uns avec les autres une fois qu'ils avaient atterri. À titre de comparaison, le colonel Andrew, commandant du 22e bataillon néo-zélandais, n'avait qu'une seule radio en état de marche et sa plus grande faiblesse était de ne jamais savoir à quel point son bataillon fonctionnait ou où il se trouvait exactement.

Cependant, les Allemands n'ont pas tout obtenu à leur façon. Des hommes de l'armée néo-zélandaise ont fait beaucoup de dégâts au III bataillon de parachutistes, tuant environ 200 personnes avant même d'avoir débarqué. La couverture des oliviers était excellente, tout comme la visibilité des Néo-Zélandais. Cependant, le manque de communication a conduit les Néo-Zélandais à croire qu'ils connaissaient un succès ailleurs. Le brigadier Hargest de la cinquième brigade avait supposé que toutes les unités connaissaient le même succès que la 23e. N'ayant reçu aucune information pour contrer cela, il a supposé que le débarquement allemand avait été réussi. Dans une certaine mesure, à ce stade de l'attaque allemande, c'était raisonnablement vrai. Les Allemands avaient débarqué comme prévu à Canea - mais avaient subi de lourdes pertes aux mains de la 4e brigade de Nouvelle-Zélande. À la fin du 20 mai, les Allemands n'avaient pas eu le succès escompté et avaient subi des pertes bien plus importantes que prévu. Il en va de même pour le débarquement à Rétimo - les Allemands se heurtent à une forte résistance des 2 / 1er et 2 / 11ème bataillons australiens et ont subi de lourdes pertes. Les Allemands ont vécu la même chose à Héraklion. À la fin du 20 mai, les défenseurs alliés avaient de bonnes raisons d'être confiants et Freyberg a envoyé un message raisonnablement optimiste à Wavell au sujet de ses progrès en Crète. Cependant, il n'était pas au courant des développements à Máleme, à l'ouest de la Crète. S'il avait su ce qui se passait ici, il aurait probablement envoyé une note plus sombre.

Les Allemands, commandés par le général Student, ne s'étaient pas attendus à de tels revers. Ce n'est qu'à Máleme qu'il y avait une lueur d'espoir pour les Allemands, comme s'ils avaient capturé un terrain d'atterrissage. L'élève a décidé d'envoyer tous ses parachutistes restants dans le but de capturer l'aérodrome. Le 21 mai, il avait réussi son objectif et les Allemands étaient libres de poser leurs avions à Máleme.

Les Britanniques prévoyaient de bombarder l'aérodrome à 01h00 le 22 mai et de lancer une contre-offensive contre les Allemands à Máleme à 02h00. En fait, cela a commencé à 03h30 - quatre-vingt-dix minutes de retard parce que les unités se déplaçant dans la zone ont été retardées dans leur approche. L'attaque a été écrasée par de petites poches de parachutistes allemands bien cachés qui ont combattu avec ténacité.

«Je suis allé à la rencontre d'une résistance en profondeur - dans les fossés, derrière les haies, dans les étages supérieurs et inférieurs des bâtiments, des champs et des jardins à côté de la drôme. Il y avait aussi des mines et des pièges qui ont attiré pas mal d'entre nous. Nous ne savions pas qu'ils étaient là. »Capitaine Upham, 20e bataillon

Malgré l'héroïsme, la contre-attaque britannique a échoué - il n'y avait tout simplement pas assez d'hommes ou assez de vagues d'attaques pour occuper gravement les parachutistes allemands. En outre, l'attaque n'avait reçu aucun soutien aérien. En conséquence, les Allemands pouvaient continuer à utiliser l'aérodrome pour voler en renfort et en ravitaillement - y compris trois bataillons d'infanterie de montagne. Face à une opposition allemande croissante, les hommes de la 5e brigade impliqués dans la lutte pour Máleme se sont retirés vers l'est le 24 mai.

Avec Máleme occupée, les Allemands pourraient débarquer des avions de chasse pour soutenir l'avance de leurs troupes. Le commandant général des Allemands en Crète, le général Ringel, a décidé de consolider ses troupes le 23 mai avant de poursuivre. Le 24 mai, il était prêt à se déplacer d'ouest en est à travers l'île mais à l'intérieur des terres, les Britanniques occupant des positions défensives le long de la région côtière. Pour Ringel, un tel déplacement vers l'intérieur des terres sur un terrain montagneux s'est révélé peu préoccupant, car il disposait de deux bataillons d'infanterie de montagne - des hommes formés pour opérer sur un tel terrain.

Le 24 mai, les Allemands ont lancé un certain nombre d'attaques lourdes sur les lignes britanniques. Les Britanniques utilisaient de vieilles tranchées d'une longueur de 2 200 mètres - beaucoup trop longues pour être défendues en profondeur. Ils étaient également ouverts aux tirs de mortier et les tirs allemands étaient exacts.

Freyberg a demandé à Wavell le soutien de la RAF. Certains ont été envoyés mais pas assez pour changer une situation qui se détériore. Cependant, des commandos ont été débarqués la nuit pour apporter leur soutien. À la fin du 24 mai, Freyberg envisageait déjà la défaite. Il savait que ses hommes étaient sans moyens de transport ni artillerie et que les Allemands faisaient des progrès incessants autour de son flanc sud. À Galatas, par exemple, Freyberg avait un «bataillon» de 400 hommes qui, à un moment donné, n'avait que 10 bombes au mortier pour faire face aux Allemands. En comparaison, les Allemands de Galatas disposaient de six bataillons d'infanterie de montagne avec autant d'appui aérien et d'artillerie que nécessaire. On a demandé à Wavell des renforts, mais d'où pouvait-il les obtenir et comment pouvaient-ils se rendre en Crète avec la Luftwaffe si dominante dans les airs?

Malgré tous les efforts des Néo-Zélandais à Galatas, la ville est tombée aux mains des Allemands le 25 mai. Les soldats néo-zélandais qui ont survécu à la bataille ont affirmé que les combats étaient les Néo-Zélandais les plus féroces rencontrés pendant toute la Seconde Guerre mondiale. Avec la prise des Galatas, les Britanniques ne disposaient que de très peu de moyens pour protéger Suda Bay - le seul moyen par lequel n'importe quelle forme de fournitures / renforts pouvait entrer pour les aider.

À mesure que les Allemands progressaient, la communication entre les commandants britanniques sur le terrain devenait de plus en plus perturbée. Cela a entraîné le retrait des troupes par leurs officiers locaux lorsque Freyberg a envoyé l'ordre de maintenir leur ligne. Ou des troupes ont été envoyées pour engager les Allemands, seulement pour découvrir que d'autres troupes alliées s'étaient retirées alors qu'elles étaient censées être à cette position. Le 26 mai, Freyberg informait Wavell qu'une évacuation était la seule option - et il ne pouvait même pas garantir que tous ses hommes pouvaient être évacués. Bien que les Britanniques continuent de résister, la structure de commandement s'effondre en raison de l'avance continue des Allemands.

«Il n'y avait qu'une seule route principale de retrait et le long de celle-ci se déplaçaient toutes les troupes - des unités organisées, des partis dispersés et des racailles confuses. La communication était en panne. »D M Davin, Armée de Nouvelle-Zélande

Le 27 mai, le retrait des troupes alliées de Suda Bay à Sfakia dans le sud de l'île a commencé avec des commandos et 130 hommes du bataillon maori couvrant leurs arrières. Le plan de Freyberg était d'évacuer 1000 hommes de Sfakia dans la nuit du 28, 6000 hommes le 29, 3000 hommes le 30 et 3000 autres le 31 mai. Cependant, la Royal Navy n'avait pas assez de navires dans la région pour répondre à ces chiffres, donc les hommes ont été laissés pour compte. Cependant, bien que la Crète avec son importance stratégique soit tombée aux mains des Allemands, même le général Kurt Student a admis que la Crète avait été «le cimetière des parachutistes allemands». Les troupes britanniques et du Commonwealth avaient combattu férocement sur l'île et le nombre de victimes pour les Allemands était élevé. Sur les 22 000 hommes impliqués dans l'assaut allemand, plus de 7 000 hommes ont été perdus. Un tel taux d'attrition était inacceptable pour Hitler et après l'opération Merkur, il a ordonné que toutes les futures attaques impliquant les parachutistes allemands fassent partie d'une attaque d'infanterie.

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