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Le raid de 1942 sur Saint-Nazaire

Le raid de 1942 sur Saint-Nazaire

Le raid sur Saint-Nazaire en mars 1942 reste l'un des actes d'héroïsme les plus marquants de la Seconde Guerre mondiale. Plus de VC ont été gagnés pendant le raid que lors de toute autre opération de la Seconde Guerre mondiale qui a pris le même temps. Saint-Nazaire, sur la côte ouest de la France, avait des cales sèches que les Alliés devaient mettre hors service si la bataille de l'Atlantique allait être gagnée.

Lorsque les Allemands ont lancé le «Tirpitz», ils ont introduit dans la guerre navale un nouveau type de navire qui a révolutionné la conception navale. Rapide, lourdement blindé et lourdement armé, le «Tirpitz» avait le potentiel de parcourir l'Atlantique Nord, provoquant le chaos parmi les convois alliés qui traversaient l'Amérique et la Grande-Bretagne. La Grande-Bretagne n'avait pas d'équivalent naval du «Tirpitz» et les convois auraient été une cible facile pour ses canons.

Le Tirpitz, cependant, avait une faiblesse. La seule cale sèche sur la côte atlantique capable de l'emmener en réparation et en entretien était la «Normandie» à Saint-Nazaire - également connue sous le nom de «Forme Ecluse Louis Joubert». Si cette cale sèche était mise hors service, il n'y avait aucun endroit dans l'Atlantique Nord qui pourrait gérer le Tirpitz pour les réparations et l'entretien. Cela obligerait le Tirpitz à utiliser des cales sèches en Allemagne du Nord. Pour entrer dans l'Atlantique, le Tirpitz devrait alors risquer de traverser le Skaggerak entre le Danemark et la Scandinavie et serait ouvert aux attaques des avions alliés. Même si le Tirpitz traversait cette étroite étendue d'eau indemne, il lui faudrait remonter la mer du Nord ou la Manche pour se rendre dans l'Atlantique - deux périlleux voyages. Par conséquent, la mise hors service de la cale sèche de Normandie à Saint-Nazaire était très logique, car cela aurait effectivement piégé le Tirpitz et l'a éloignée de l'Atlantique.

Cependant, pour les Alliés, ce n'était pas une tâche facile. La cale sèche de Normandie à Saint-Nazaire n'était pas en pleine mer. Pour y accéder, les navires devaient remonter de cinq milles jusqu'à l'estuaire de la Loire. Les gros navires devaient emprunter le chenal nord sur cette route pour éviter les bancs de sable au milieu. Une telle navigation aurait amené n'importe quel navire près de la terre - et certainement visible par tous les défenseurs.

Il n'était pas question de bombarder les cales sèches. Les chances de succès d'un bombardement étaient minces. La zone était entourée de 80 canons antiaériens et des bombardements ponctuels n'avaient pas encore été réalisés. Le bombardement général de la zone n'aurait pas garanti le succès et aurait fait de nombreuses victimes civiles. Un raid naval n'aurait pas fonctionné, car la route vers le quai était si difficile à naviguer pour une force considérable et un grand nombre de filets sous-marins rendait impossible une attaque par des sous-marins.

Les Britanniques ont donc décidé d'un raid qui combinait un grand bateau naval, de nombreux petits et des commandos. Le raid portait le nom de code «Opération Chariot» et était placé sous le commandement d'opérations combinées dirigées par Lord Louis Mountbatten.

Le plan, sur papier, était simple mais très audacieux. Un vieux navire naval - le «HMS Campbeltown» - se rendrait à la cale sèche de Normandie chargée d'explosifs et y pousserait les portes de 1500 tonnes. Une fois que `` Campbeltown '' était intégré dans les portes, les commandos de l'armée débarquaient et détruisaient des cibles spécifiques dans la zone du quai - à savoir la station de pompage et les maisons sinueuses qui étaient nécessaires pour permettre à la cale sèche de fonctionner. Les survivants retourneraient ensuite en Angleterre par les 16 lancements de moteurs en bois qui avaient accompagné le «Campbeltown» jusqu'aux cales sèches.

Bien que simple sur le papier, le plan comportait un certain nombre de problèmes très réels:

1) Il n'y avait aucune garantie que le «Campbeltown» atteindrait réellement le quai. En naviguant près de la rive nord, le navire serait facilement à portée de canons allemands qui étaient généreusement répartis autour du rivage. La rive nord comptait 32 canons d'artillerie allant de 20 mm à 240 mm. Près de 50 canons d'artillerie allant de 20 mm à 40 mm gardaient le quai de Saint-Nazaire. Environ 1 000 hommes ont participé à la gestion de toutes les armes à feu autour du port.

2) Si le `` Campbeltown '' réussissait à enfoncer les portes vers les cales sèches, il n'y avait aucune garantie que les explosifs sur le navire exploseraient ou, s'ils le faisaient, aucune garantie qu'ils détruiraient les portes comme requis.

3) Il n'y avait aucune garantie que les seize lancements de moteurs accompagnant «Campbeltown» survivraient à la traversée vers la France, sans parler du voyage de retour. Les seize bateaux transportaient tous des réservoirs de carburant sur le pont, ce qui les rendait très vulnérables. La moitié des commandos étaient transportés sur ces bateaux. Fabriqués en bois et alimentés en combustible non protégé, ils invitaient des cibles.

Des documents de l'époque montrent que les grades supérieurs de la Royal Navy et de la Royal Air Force n'étaient pas enthousiastes dans leur soutien à l '«Opération Chariot». La part de la RAF dans le plan était de bombarder Saint-Nazaire alors que le «Campbeltown» se dirigeait vers les portes. Les officiers supérieurs de la RAF n'étaient pas disposés à fournir à l'opération les 100 bombardiers souhaités par Mountbatten. La RAF a finalement accepté de fournir 35 bombardiers pour le raid de diversion. Ironiquement, c'est l'attaque de ces bombardiers qui a alerté les défenseurs allemands que quelque chose pouvait se produire. Cependant, la RAF était peu convaincue que les bombardiers utilisés seraient efficaces. Le vice-maréchal de l'Air Saunby a écrit que les bombardiers devaient "traîner au-dessus de leur tête et larguer la bombe occasionnelle".

Le c / c Plymouth a écrit que le raid avait «une chance négligeable de succès».

Après avoir quitté Falmouth à Cornwall le 26 marse 1942, les dix-sept navires, escortés de deux destroyers, trouvent le temps en leur faveur, la traversée se faisant en douceur. La mini-force atteint l'embouchure de la Loire avec peu de problèmes. Cependant, le voyage de cinq milles jusqu'à la cible était semé d'embûches. Pour éviter de naviguer trop près de la rive nord, le Campbeltown a essayé de naviguer plus centralement et a dû littéralement naviguer sur des bancs de sable - en jetant le fond du navire au fur et à mesure. Déguisé en destroyer de classe allemand «Mőwe», le Campbeltown a réussi à tromper les positions des canons d'artillerie périphériques. L'énorme avantage du Campbeltown était que personne n'aurait pensé qu'un tel raid avait lieu. Un avantage supplémentaire était que le renseignement britannique avait une copie des signaux utilisés par la marine allemande dans les communications navire-terre ou navire-navire. Une copie de ceci a été transportée à bord de Campbeltown et les premiers emplacements de canons ont été "informés" que le Campbeltown revenait au port pour des réparations d'urgence. C'était suffisant pour tromper ceux qui tenaient les armes.

C'est le raid aérien de diversion qui a fait prendre conscience aux Allemands que quelque chose se passait et alors que le Campbeltown se dirigeait vers les portes du quai à 2000 mètres, elle a été prise à la lumière des projecteurs et frappée avec beaucoup de feu. Mais elle n'était qu'à un mile des portes du quai lorsque cela s'est produit. Campbeltown avait peu de moyens pour se défendre car la plupart de ses armes - et d'autres équipements - avaient été retirés pour la rendre aussi légère et aussi rapide que possible. Tout ce que son capitaine - le capitaine de corvette Stephen Beattie - avait de son côté était le fait que le Campbeltown était rapide.

À 01h34 le 28 marse, Campbeltown a percuté les portes de la cale sèche. L'impact, à 20 nœuds, a froissé environ 12 mètres de la coque du navire. Les commandos portés par Campbeltown ont débarqué et se sont mis au travail. Cependant, les Commandos transportés par les lanceurs à moteur en bois avaient très mal souffert en naviguant avec Campbeltown. Très peu de tirs précis étaient nécessaires pour endommager ces bateaux et très peu de commandos de ces bateaux ont réussi à atterrir. Au total, une centaine de commandos ont atteint leur cible. Divisés en équipes de démolition et en équipes de protection, ils ont affronté une force allemande potentielle de 5 000 personnes basée à Saint-Nazaire et dans ses environs.

Après avoir effectué leur travail, les commandos survivants ont décidé que leur seule issue - car peu de lancements de moteurs avaient atteint le point de ramassage - était de quitter Saint-Nazaire et de se rendre en Espagne - à 350 miles de là. Cependant, la ville a été inondée de troupes allemandes et à 10 heures, la plupart des commandos avaient été tués ou blessés et capturés. Cinq sont arrivés en Espagne puis à Gibraltar.

Au cours de leur combat contre les Allemands, les Commandos s'étaient pleinement attendus à entendre l'explosion de Campbeltown. De toute évidence, les Allemands pensaient que le navire était en sécurité, car des soldats allemands à bord avaient leurs photos prises en souvenir. Les commandos capturés ont dû penser que leur raid avait été vain car le navire n'avait toujours pas explosé après leur reddition. Le Campbeltown a explosé à 10h35 - quatre tonnes et quart d'amatol s'enflamment. L'explosion a tué environ 250 soldats allemands et les dommages causés au quai ont été tels qu'il n'a pu être utilisé qu'en 1947.

«Le plus grand raid de tous» a été un énorme succès. Le Tirpitz était effectivement piégé dans les eaux côtières norvégiennes et a été coulé avant de pouvoir couler un navire elle-même.

168 hommes ont été tués lors du raid et 214 ont été pris comme prisonniers de guerre. Stephen Beattie, parmi quatre autres, a reçu la Croix de Victoria pour son titre de capitaine du «Campbeltown». Après avoir enfoncé les portes du quai, Beattie a annoncé à son équipage: «Eh bien, nous y sommes; quatre minutes de retard. »Lorsque les prisonniers de guerre du Commando sont retournés au Royaume-Uni après la fin de la guerre, ils ont tous convenu que les Allemands qui les ont combattus à Saint-Nazaire et qui avaient pris leur reddition étaient unanimes dans leurs compliments à ceux qui avaient participé à la descente.

Le succès du raid a donné à la Grande-Bretagne un regain de confiance majeur. Cela avait également prouvé le soutien de Churchill à l'approche «Butcher and Bolt» des Commandos. Ces hommes hautement entraînés avaient peu de soutien dans la hiérarchie de l'armée, car les régiments pouvaient voir leurs meilleurs hommes se faire écraser. Avec le soutien de Churchill, l'idée du Commando a pris racine.

«Je pensais que nous nous en sortirions.» Bill Watson, 2 Cdo

«Lorsque nous avons appris que nous allions faire sauter des installations d'amarrage à Saint-Nazaire, il y avait un sentiment d'exaltation.» Corran Purdon, 12 Cdo

"Ça va être un morceau de gâteau ... nous allons les frapper pour six." Tom Sherman, 2 Cdo

«Il semble que ce soit impossible et impossible de réussir. Nous nous étions portés volontaires pour le danger. »M Burn, 2 Cdo.

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