Podcasts d'histoire

La guerre des U-boot 1940

La guerre des U-boot 1940

Les sous-marins devaient jouer un rôle important dans la Seconde Guerre mondiale. Winston Churchill a affirmé que la guerre des U-boot était la seule fois où il pensait que la Grande-Bretagne pourrait avoir à envisager de se rendre. Les sous-marins avaient fait leur marque dans la Première Guerre mondiale - maintenant, à peine vingt ans plus tard, l'impact des U-boot était dévastateur.

La flotte de sous-marins allemands opérait depuis leurs bases nord-allemandes avant la chute de la France. Après juin 1940, ils ont principalement utilisé des bases sur la côte ouest de la France pour se rendre dans l'Atlantique. Les sous-marins opéraient aussi loin que la côte est de l'Amérique du Sud, les côtes ouest et sud de l'Afrique, le nord de l'Islande et tout le milieu de l'Atlantique.

Pendant la Première Guerre mondiale, des sous-marins ont été utilisés contre des navires marchands non armés. À partir de 1939, la marine allemande s'est rendu compte que les flottes marchandes naviguant d'Amérique vers la Grande-Bretagne étaient très vulnérables aux attaques. La Royal Navy n'avait pas encore fourni de couverture de protection complète et aucun avion n'était capable de fournir aux convois un soutien complet à travers tout l'Atlantique. Les Allemands ont conclu qu'à un moment donné de l'autre côté de l'Atlantique, les navires marchands seraient les plus vulnérables sans couverture aérienne et avec peu de soutien naval. Ce point, ont-ils décidé, concernerait le milieu de l'Atlantique.

La Royal Navy s'est retrouvée étirée au début de la guerre. Il avait supposé que l'Italie rejoindrait l'Allemagne dans la guerre. Par conséquent, la Royal Navy a constaté qu'elle avait des engagements majeurs sur divers théâtres de guerre:

  • L'Atlantique dans tous les domaines
  • Le méditéranéen
  • Extrême-Orient

Avec un tel engagement, les commandants navals devaient équilibrer soigneusement leurs ressources, d'autant plus que la marine était également à l'avant-garde du blocus contre l'Allemagne. La Home Fleet a fourni une force puissante autour des côtes de la Grande-Bretagne. La Royal Navy était assistée par la marine française qui détiendrait la partie ouest de la Méditerranée. La Royal Navy détiendrait la partie orientale de la même mer.

Lorsque la guerre a commencé en septembre 1939, l'Allemagne comptait 56 sous-marins, dont 46 opérationnels. Le traité de Versailles avait interdit à l'Allemagne d'avoir des sous-marins; par conséquent, en théorie, elle n'aurait pas dû avoir d'équipage de sous-marins. L'Allemagne a contourné cela en formant ses équipages à l'étranger. À la maison, Versailles a été contournée par l'Allemagne, entraînant ses équipages à la guerre anti-sous-marine - qui n'était pas interdite. Pour connaître la guerre anti-sous-marine, les équipages devaient savoir comment fonctionnaient les sous-marins. Par conséquent, en septembre 1939, l'Allemagne comptait de nombreux équipages de sous-marins bien entraînés en attente de mise en mer.

Initialement, les commandants de sous-marins ont été invités à opérer contre les navires marchands dans l'Atlantique afin d'étouffer le commerce britannique. Les instructions de bataille aux commandants de sous-marins émises en mai 1939 contenaient la phrase:

«Les méthodes de combat ne manqueront jamais d'être utilisées simplement parce que certaines réglementations internationales s'y opposent.»

Cela deviendra plus tard une guerre sous-marine sans restriction.

Entre le 19 août et le 29 août, dix-sept U-boot océaniques ont fait leur chemin vers l'Atlantique. Treize U-boot plus petits ont quitté leur base pour poser des mines dans les eaux britanniques et patrouiller en mer du Nord.

Quelques heures après la déclaration de guerre, le U-30 a attaqué le paquebot «Athenia» et l'a coulé avec 112 morts. Le capitaine du U-30 a dépassé ses ordres, mais la Royal Navy a pris cela comme un exemple que la guerre sous-marine illimitée avait déjà commencé. Il a décidé que les flottes marchandes devraient adopter un système de convois complet dès qu'il pourrait être introduit. Cependant, la Marine ne disposait pas des navires qui pourraient apporter un soutien total aux navires marchands lors d'une traversée de l'Atlantique. Pour commencer, une limite de 300 milles à l'ouest de la Grande-Bretagne a été introduite pour les navires de guerre britanniques, ce qui laisse un écart d'environ 1 700 milles. Après cela, les navires marchands devaient traverser indépendamment. Ces navires marchands venant d'Amérique ont été escortés par des croiseurs marchands armés, puis récupérés par des destroyers à la limite de 300 milles et escortés jusqu'au port. Ce n'est qu'à la mi-1941 que la Royal Navy peut fournir une escorte à travers tout l'Atlantique.

Cependant, pour commencer, les pertes de navigation contre les U-boot étaient encourageantes. À la fin de 1939, des sous-marins avaient coulé 114 navires marchands (421 000 tonnes), mais neuf sous-marins avaient été coulés. La Marine a été raisonnablement encouragée car neuf U-boot représentaient environ 20% de la flotte de U-boot opérationnelle de l'Allemagne. Cependant, l'Allemagne était engagée dans un programme de construction de sous-marins très agressif, et ce n'était qu'une question de temps avant que ses pertes ne soient récupérées - mais pas les équipages expérimentés perdus en mer.

Le potentiel des U-boot avait été vu dès le 14 septembre 1939, lorsque U39 manqua de peu le naufrage du porte-avions «Ark Royal». Le U-39 a été coulé et l'équipage a été capturé - mais tous les intéressés se sont rendu compte qu'il s'agissait d'un appel serré. Trois jours plus tard, le 17 septembre, le porte-avions «Courageous» a été coulé par des U-29 avec la perte de 519 hommes. L'Amirauté a décidé que les porte-avions étaient trop vulnérables aux attaques de sous-marins et les a retirés des groupes de chasse aux sous-marins qu'ils avaient créés. Le 14 octobre, le cuirassé «Royal Oak» a été coulé par des U-47 alors qu'il était à Scapa Flow. L'aura créée par une telle attaque était qu'aucun navire n'était en sécurité, et si un puissant cuirassé était une telle victime, les navires marchands seraient beaucoup plus faciles pour les U-boot.

En 1940, les U-boot ont commencé à peser lourdement sur la marine marchande. De janvier à mars 1940, moins de bateaux ont coulé que de septembre à décembre 1939. Mais à partir de mars, les chiffres des navires marchands perdus ont augmenté massivement. La puissance des U-boot dans les premiers stades de cette campagne peut être vue dans les chiffres suivants:

Expédition coulée parDes tonnes perdues en 1940
U-boot2,606,000
Mines772,000
Bombers583,000
Raiders de surface514,000
E-bateaux48,000

Si tous les autres étaient additionnés, ils seraient crédités d'avoir coulé 1 917 000 tonnes de transport maritime - près de 700 000 tonnes de moins que les U-boot seuls. Ce n'est que pendant les mois d'hiver de 1940 que les bateaux marchands ont pu trouver un certain salut car les tempêtes hivernales ont rendu beaucoup plus difficile pour les U-boot de fonctionner efficacement.

De toute évidence, de telles pertes n'ont pas pu être subies et une campagne de renseignement a commencé au sein de l'Amirauté pour prédire où se trouveraient les sous-marins afin que les convois puissent être prévenus.