Cours d'histoire

Naufrage du HMS Royal Oak

Naufrage du HMS Royal Oak

Le naufrage du cuirassé «HMS Royal Oak» en octobre 1939 a donné au Royaume-Uni le pire début possible de la Seconde Guerre mondiale. Le «Royal Oak» n'était pas un navire de combat moderne mais en tant que cuirassé, il représentait une partie de la puissance de la Royal Navy. La Royal Navy était le «Senior Service» et beaucoup au Royaume-Uni étaient encore imprégnés de la «Rule Britannia, Britannia règne sur la philosophie des vagues» basée sur la domination perçue de la Royal Navy. Le «Royal Oak» n'était pas anormalement considéré par la nation comme faisant partie de cette philosophie. Beaucoup ont supposé que accosté à Scapa Flow, le «Royal Oak» était parfaitement à l'abri des attaques. La nuit du 14 octobree 1939 a brisé cette illusion.

Le «HMS Royal Oak» était un cuirassé de la Première Guerre mondiale qui avait combattu lors de la bataille du Jutland en 1916. En 1939, sa construction était datée mais, plus important encore, on savait que le «Royal Oak» n'avait pas la vitesse requise par les navires de guerre modernes avec le Kriegsmarine fait confiance aux croiseurs de combat plus petits mais plus rapides. Des améliorations répétées avaient ralenti le navire. Par exemple, une augmentation de 5 pouces de l'épaisseur du blindage sur le pont qui protégeait les magasins et la salle des machines avait rendu le «Royal Oak» plus lourd et plus lent; sa vitesse de pointe était d'environ 20 nœuds en fonction de l'état de la mer et c'était plus lent que les croiseurs de bataille de l'Allemagne nazie.

À l'été 1939, 'Royal Oak' devait commencer une période de service de 30 mois dans la mer Méditerranée, mais la situation en Europe signifia que l'amirauté décida de commander le cuirassé à Scapa Flow. La déclaration de guerre du 3 septembrerd 1939 a été suivie de la «guerre bidon» - ainsi nommée parce qu'il ne s'est rien passé en Europe occidentale qui puisse se comparer à ce qui s'était passé en Europe de l'Est. Cependant, la Seconde Guerre mondiale a été rapportée au public britannique le 14 octobree.

Scapa Flow était une base naturelle pour une grande flotte navale. La base navale se trouvait au centre des îles Orcades et tous les chenaux menant à celle-ci avaient été protégés soit par des barrages flottants à travers les chenaux, soit par des navires obsolètes coulés comme des «navires bloqués». Les bômes ont été ouvertes et fermées par des remorqueurs au fur et à mesure des besoins. Alors que l'Amirauté était consciente qu'une menace de sous-marin s'était produite, on pensait généralement que Scapa Flow était aussi sûr que prévu. Deux sous-marins avaient tenté d'entrer dans la base pendant la Première Guerre mondiale et en avaient payé le prix. Cependant, ne voulant pas risquer une attaque, l'Amirauté avait accepté de mettre à jour les défenses autour de Scapa Flow. Cela comprenait le naufrage de plus de «navires en bloc».

L'amiral Karl Dönitz, chef des sous-marins de la Kriegsmarine, planifia une attaque contre Scapa Flow et il choisit personnellement le capitaine de sous-marins Günther Prien d'U-47 pour la mission. Dönitz pensait qu'une attaque réussie contre Scapa Flow serait un énorme coup psychologique contre le Royaume-Uni car c'était une base importante pour la Royal Navy. C'était aussi là où la flotte allemande de haute mer s'était ruinée après la fin de la Première Guerre mondiale et, comme une attaque réussie fournirait à la machine de propagande nazie beaucoup de matériel utile.

La nuit du 13 octobree/14e a été sélectionné car la météo - une nuit sans lune et une marée haute - était en faveur de Prien. Prien avait accès à des photos de reconnaissance à jour et pouvait tracer son itinéraire en conséquence en sachant où se trouvaient les navires en blocs tels qu'ils étaient mis en évidence sur les photos. Les photos ont également montré qu'il y avait beaucoup de cibles à Scapa Flow.

Prien avait choisi son itinéraire autour de Kirk Sound. Ironiquement, l'Amirauté avait identifié cela comme un point faible en ce qui concerne la défense de Scapa Flow.

Le voyage de Prien jusqu'à la base navale n'a pas été sans problème pour suivre son itinéraire prévu. Lorsqu'il a atteint sa zone cible, Prien a trouvé moins de navires que les photos de reconnaissance ne l'avaient indiqué. L'avion de reconnaissance avait alerté les commandants de Scapa Flow et ordonné la dispersion des navires - d'où la rareté des cibles. Cependant, il a identifié le «HMS Royal Oak» et aligné le U-47 en conséquence.

Juste après 01h00 le 14 octobree, le 'Royal Oak' a été touché par une torpille tirée depuis l'U-47. Prien avait tiré quatre torpilles mais deux avaient raté leur cible et une n'avait pas tiré. La torpille qui a frappé n'a pas alarmé l'équipage à bord du 'Royal Oak' et beaucoup pensaient que c'était une petite explosion à bord avec laquelle un pompier pouvait faire face. Les survivants ont rapporté plus tard que de nombreux hommes étaient simplement retournés à leurs hamacs, convaincus que rien ne se passait.

Prien a dû recharger ses tubes lance-torpilles avant de pouvoir tirer à nouveau. À 01h16, trois torpilles ont frappé le milieu du 'Royal Oak' et ont causé d'énormes dégâts. Toute l'électricité a été coupée et un chargeur de cordite s'est enflammé. L'attaque a été si soudaine qu'il n'y a pas eu le temps d'envoyer un appel de détresse ou des fusées éclairantes de détresse. L'explosion a ravagé le navire et a fait en sorte que le «Royal Oak» soit si lourd que ses hublots tribord étaient sous la ligne de flottaison. Ceux qui étaient ouverts ont laissé entrer de l'eau, ce qui a poussé le cuirassé à faire la liste. À 01.29, juste treize minutes après avoir été touché pour la deuxième fois, le «Royal Oak» s'est retourné et a coulé. De nombreux hommes étaient coincés à bord et n'ont pu être sauvés. 883 hommes ont été tués sur un équipage de 1219.

Les survivants qui avaient sauté dans la mer ont dû endurer une eau extrêmement froide jusqu'à ce qu'ils soient tirés sur un navire de sauvetage.

«Il faisait si froid qu'on m'a dit qu'il faisait plus froid que l'intérieur d'un réfrigérateur; donc cela pourrait vous donner une idée de ce que c'était. "

«Je nageais tout le long de mon 'Todd' quand j'ai entendu du grattage à mes côtés. C'était un autre garçon. Nous n'avons pas dit grand-chose. Nous nagions depuis un moment quand il a dit "oh bollocks" et a disparu. J'ai trouvé cela très effrayant. »

«Il faisait très sombre et très très froid.»

Beaucoup ont été secourus par le tendre «Daisy 2» qui avait été attaché aux côtés du «Royal Oak» mais s'était libéré au moment même où le navire commençait à entrer. «Je n'ai jamais vu la Daisy 2, la Daisy 2 m'a vu.» Il ne fait aucun doute que l'équipage du «Daisy 2» a sauvé des vies car le littoral le plus proche du «Royal Oak» était à 800 mètres du bateau et très peu de ceux qui ont essayé de nager vers le rivage l'ont fait telle était la température de l'eau.

Le War Office ne pouvait rien faire pour camoufler la catastrophe. Premièrement, l'explosion à bord du «Royal Oak» avait été vue par beaucoup à Scapa Flow et dans les environs et «embouteiller» la nouvelle aurait été impossible. Le War Office savait également que les nazis utiliseraient le naufrage à leur avantage avec leurs émissions au Royaume-Uni depuis Berlin - et beaucoup au Royaume-Uni les écoutaient. La BBC a diffusé la nouvelle du naufrage le 14 octobree. Presque immédiatement, des théories se sont développées sur ce qui s'était passé.

Le plus célèbre était que l'U-47 avait été aidé par un espion appelé Albert Oertel. Il a été dit qu'il avait pagayé vers l'U-47 et avait aidé à guider le sous-marin à travers les canaux de Scapa Flow. L'histoire était absurde, mais le public semblait vouloir saisir quoi que ce soit pour expliquer ce qui s'était passé à peine six semaines après la Seconde Guerre mondiale.

Une commission d'enquête a été tenue immédiatement après le naufrage. Il a constaté qu'il y avait 11 routes possibles vers le cœur de Scapa Flow qu'un sous-marin pouvait suivre. Il a également constaté que des officiers subalternes basés à Scapa Flow avaient exprimé leur point de vue selon lequel la base n'était pas sûre mais que des officiers supérieurs avaient choisi d'ignorer ces points de vue. Cependant, l'amiral Sir Wilfred French, le commandant des îles Orcades et Shetland, a été tenu pour responsable. French a été mis sur la liste des retraités malgré son insistance avant la catastrophe du `` Royal Oak '' selon laquelle Scapa Flow avait besoin de 15 navires de protection alors qu'il n'en avait en fait que 2.

Pour Günther Prien, le «taureau de Scapa Flow», le succès du raid a apporté une énorme renommée dans toute l'Allemagne nazie. Il a reçu la Croix de fer de première classe et Hitler lui-même a présenté à Prien la Croix de chevalier de la Croix de fer. Tout l'équipage du U-47 a reçu la Iron Cross Second Class.

Au Royaume-Uni, il y avait beaucoup de réflexion, en particulier en ce qui concerne les 126 garçons marins qui ont perdu la vie - sur un total de 163 à bord du HMS Royal Oak - un taux de mortalité de 77%. Après la perte du «Royal Oak», il était généralement admis que les moins de 18 ans ne devaient pas servir sur des navires de guerre, sauf dans des circonstances exceptionnelles. Scapa Flow a lui-même subi une grande modernisation au niveau de ses défenses. Les `` barrières de Churchill '' ont été construites à grands frais - des chaussées qui fermaient les canaux précédemment utilisables autour de Scapa Flow.

Aujourd'hui, le «Royal Oak» est une tombe de guerre reconnue. En tant que tel, il est protégé contre l'intrusion de plongeurs récréatifs qui n'ont pas le pouvoir de plonger autour de l'épave. Chaque année le 14 octobree une équipe spécialisée de plongeurs de la Royal Navy descend à l'épave et fait voler le Royal Ensign au-dessus de la coque renversée du `` Royal Oak '' en mémoire de ceux qui ont servi à bord mais n'ont pas survécu à l'attaque des U-47.

Décembre 2011