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Escadron 601 Millionnaires

Escadron 601 Millionnaires

Le 601e Escadron a reçu le surnom de `` Millionaires Squadron '' en raison des hommes qui l'ont rejoint - à l'origine, beaucoup venaient de milieux riches et menaient un style de vie en conséquence. Beaucoup de membres du 601 / Millionaires Squadron avaient une formation privée et avaient une expérience de pilotage avant même que les ténèbres de la guerre ne se soient rassemblées au-dessus de l'Europe. Le moteur du 601e Escadron était William Rhodes-Moorhouse. Son père avait remporté une Croix de Victoria à titre posthume en tant que pilote au cours de la Première Guerre mondiale - le premier pilote à recevoir ce prix pour sa bravoure exceptionnelle. William a fréquenté l'Eton College où il s'est lié d'amitié avec George Cleaver. La famille Cleaver possédait un avion et c'est là-dessus que Rhodes-Moorhouse a eu sa première expérience de vol. Il avait une licence de pilote à l'âge de dix-sept ans. Pendant l'entre-deux-guerres, Rhodes-Moorhouse a épousé Amalia Demetriadi. Ils ont tous deux vécu la belle vie que l'argent de sa famille leur a permis de faire.

L'idée des escadrons de réserve (auxiliaires) à temps partiel existait depuis les années 1920, lorsque Lord Trenchard, chef d'état-major de la Force aérienne, l'avait introduite. L'idée était simple: recruter et utiliser des pilotes amateurs passionnés en temps de guerre mais les garder dans la réserve en temps de paix. C'était une option moins chère d'avoir plus d'escadrons d'aviateurs à plein temps. Au moment où la Seconde Guerre mondiale a éclaté, quatorze escadrons auxiliaires représentaient 25% du Fighter Command.

Le premier escadron auxiliaire était le 601. Cela lui a valu le surnom de `` Millionaires Squadron '' car il est dit que le 601 a été formé au White's Club de Londres - un club privé de gentlemen - et que le recrutement était basé sur la capacité d'un candidat à se comporter comme un gentleman même après avoir consommé de l'alcool - prétendument un grand verre de porto. 601 avait sa juste part de ceux issus d'un milieu privilégié mais il était également ouvert aux sportifs et à ceux qui avaient fait leur propre argent mais qui n'étaient pas issus d'un milieu privilégié. Le 601e Escadron a acquis une réputation de comportement flamboyant et de dureté de vie, mais une telle réputation contredit sa capacité d'unité de combat. Leur deuxième commandant était Sir Philip Sassoon et il s'attendait à ce que les hommes en 601 soient à la hauteur de cette réputation lorsqu'ils se retiraient. Cependant, quand ils étaient de service, le professionnalisme était tout et le 601, malgré sa réputation de grande vie, a également acquis la réputation d'un escadron de combat efficace.

601 a été mobilisé quelques jours seulement avant l'invasion allemande de la Pologne le 1er septembrest 1939. 601 ont combattu dans la guerre en France avant l'évacuation de Dunkerque. Max Aitken commandait l'escadron à ce moment-là et détenait le grade de chef d'escadron. Il était le fils de Lord Beaverbrook, le millionnaire du journal. À la fin de la bataille d'Angleterre, Aitken avait seize tués crédités à son nom.

En juillet 1940, lorsque la bataille d'Angleterre a commencé, le 601e Escadron était basé à la RAF Tangmere. Avec la Luftwaffe concentrant ses premières attaques contre le transport maritime dans la Manche, le 601 était très en première ligne car basé par la mer dans le Sussex, ils étaient l'un des escadrons les plus proches pour soutenir le transport maritime. L'escadron a subi de lourdes pertes et a été ramené à Essex pour récupérer. Au début de la bataille d'Angleterre, le 601e Escadron comptait 20 hommes - mais en quelques semaines, ce nombre avait été réduit à 9, avec 11 hommes tués ou blessés. Leurs remplaçants n'étaient pas issus des milieux traditionnellement associés à l'escadron des millionnaires, mais l'escadron avait besoin de nouveaux hommes, quelle que soit la taille de leurs soldes bancaires.

Le 3 septembrerd 1940, William Rhodes-Moorhouse se rend au palais de Buckingham pour recevoir une Distinguished Flying Cross (DFC) après avoir abattu neuf avions allemands. Le 6 septembree, Rhodes-Moorhouse a été abattu et tué.

Roger Bushell était l'un des membres les plus célèbres du 601e Escadron. Il a été abattu et fait prisonnier de guerre par les Allemands. Il a ensuite acquis la réputation de s'échapper des camps de prisonniers de guerre avant d'organiser le légendaire «Great Escape» en juillet 1944. Bushell s'est échappé du Stalag Luft III mais a été repris et assassiné. Billy Fiske (photo) du 601 a été le premier pilote américain à mourir dans la bataille d'Angleterre et, par conséquent, le premier combattant américain à mourir pendant la Seconde Guerre mondiale (17 août 1940).

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