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Trafford Leigh-Mallory

Trafford Leigh-Mallory

Trafford Leigh-Mallory a servi pendant la Première Guerre mondiale et la Seconde Guerre mondiale. Leigh-Mallory, avec le grade de maréchal en chef de l'air, était le plus haut officier britannique tué pendant la Seconde Guerre mondiale.

Leigh-Mallory est né le 11 juillet 1892 à Cheshire. Son père était vicaire et son frère aîné était l'alpiniste George Leigh-Mallory. Leigh-Mallory a fait ses études à Haileybury et après cela est allé au Magdalene College de Cambridge. À Cambridge, Leigh-Mallory a rencontré Arthur Tedder, le futur maréchal de la RAF. Leigh-Mallory a obtenu un diplôme en droit et prévoyait devenir avocat. Le déclenchement de la Première Guerre mondiale allait changer ce plan.

Leigh-Mallory rejoint l'armée (le King's (Liverpool Regiment) en tant que soldat, mais il est bientôt engagé dans les Lancashire Fusiliers. Au printemps 1915, Leigh-Mallory arrive en première ligne. Il est blessé lors de la bataille d'Ypres et récupère de ses blessures en Angleterre. Pendant ce temps, il a rencontré Doris Sawyer qu'il a épousé.

Après s'être remis de ses blessures, Leigh-Mallory rejoint le Royal Flying Corps au début de 1916. À l'été, sa formation est terminée et il effectue des bombardements et des missions de reconnaissance pendant la bataille de la Somme. Il acquit son premier commandement de combat (escadron n ° 8) en novembre 1917 et pendant la bataille de Cambrai, l'escadron n ° 8 participa directement aux tirs d'artillerie et aux mouvements de chars. Leigh-Mallory a acquis une réputation d'efficacité et il est resté dans la Royal Air Force nouvellement formée après la fin de la guerre. Il a été rapidement promu et a traversé le Collège d'état-major de la RAF et a commandé l'École de coopération de l'armée. Leigh-Mallory a finalement été muté au Collège d'état-major de l'armée à Camberley. À la fin des années 1920, il était considéré comme un expert sur la façon dont l'armée et la RAF pouvaient travailler ensemble dans la guerre.

En 1931, Leigh-Mallory a été nommé directeur adjoint des études du personnel au ministère de l'Air et il faisait partie de la délégation britannique qui a assisté à la conférence de désarmement inspirée de la Ligue des nations à Genève. Après l'échec de cette conférence, Leigh-Mallory a fréquenté l'Imperial Defence College. En 1935, il est muté en Irak où il est officier supérieur. En 1937, Leigh-Mallory a été chargé du groupe n ° 12, Fighter Command. Il a compensé son manque d'expérience avec les avions de chasse avec enthousiasme et efficacité. Il n'a jamais été nécessairement aimé de ses hommes mais il était respecté. En novembre 1938, Leigh-Mallory est promu vice-maréchal de l'Air.

Lors de la bataille d'Angleterre en 1940, les différentes tactiques employées par les différents groupes du Fighter Command sont apparues. Le commandant du groupe n ° 11, Keith Park, avait la charge de tout le sud de l'Angleterre, allant d'Ipswich à Douvres en passant par Portland. Park voulait que le groupe n ° 12 protège les bases aériennes du n ° 11 tandis que les équipages du n ° 11 étaient en vol. Leigh-Mallory n'était pas d'accord avec cela. Le groupe n ° 12 couvrait une zone comprenant Hull, Liverpool, Birmingham, Norwich et Mid-Wales. Il ne voyait aucune raison pour que ses hommes ne chassent pas pour les avions allemands - au lieu de garder les bases aériennes du n ° 11. Park estimait que les avions allemands devraient être autorisés à traverser la Manche avant d'être attaqués, tandis que Leigh-Mallory pensait que le Fighter Command devrait rencontrer activement la Luftwaffe à l'approche du sud de l'Angleterre. Park, soutenu par Hugh Dowding, pensait que leur chemin entraînerait la perte de moins de pilotes - le Fighter Command pourrait à peu près se permettre de perdre des avions - il ne pouvait pas se permettre de perdre un seul pilote.

Le nouveau chef d'état-major de l'air, le maréchal en chef de l'Air Charles Portal, a appuyé les vues de Leigh-Mallory. À la fin de la bataille, Park et Dowding furent remplacés (novembre 1941) - l'un à la tête du groupe n ° 11, l'autre à la tête du Fighter Command. Leigh-Mallory est devenu le commandant du groupe n ° 11 et Sholto Douglas chef du Fighter Command.

En novembre 1942, Leigh-Mallory remplace Sholto Douglas à la tête du Fighter Command et est promu Air Marshal. En janvier 1943, il est fait Chevalier Commandeur de l'Ordre du Bain. Le point de vue de Leigh-Mallory sur la manière dont la guerre dans les airs était menée l'a mis en conflit avec d'autres officiers supérieurs de la RAF et de l'USAAF. Leigh-Mallory voulait un seul commandant des forces aériennes alliées - pas un certain nombre de commandants du Bomber Command, du Fighter Command, etc. Cependant, il était confronté à un certain nombre d'adversaires puissants qui ne voulaient pas voir une réduction de leur puissance.

En août 1943, Leigh-Mallory est nommé commandant adjoint des forces aériennes expéditionnaires alliées pour le jour J. C'était sa tâche de formuler la campagne aérienne pour soutenir les troupes au sol pour le jour J. En fait, certaines de ses responsabilités ont été prises par Arthur Tedder, qui était l'adjoint d'Eisenhower pour le jour J.

Pour le jour J, la principale préoccupation de Leigh-Mallory était d'utiliser la supériorité aérienne alliée pour empêcher les Allemands de se déplacer sur le champ de bataille dans les premiers stades de l'invasion. Pour cette raison, les plaques tournantes du transport ont été ciblées - avec des pertes civiles conséquentes. Leigh-Mallory voulait isoler les Allemands au sein de la zone de bataille de Normandie et malgré les pressions politiques exercées sur lui pour changer ses cibles - voies ferrées, hubs ferroviaires, ponts, etc. - il ne le ferait pas. Sa tactique a fait des victimes civiles - mais il a également réussi à empêcher les Allemands de renforcer leurs troupes en Normandie et a grandement contribué aux succès remportés sur les plages normandes. Certains membres de la RAF estimaient que la RAF devait jouer un rôle qui la rendait subordonnée à l'armée, mais Bernard Montgomery a déclaré au War Office:

«Nous devons absolument garder Leigh-Mallory comme commandant en chef de l'Air. Il est le seul aviateur à gagner la bataille terrestre et n'a aucune réaction jalouse. »

Avec le succès de la Normandie derrière lui, Leigh-Mallory a été nommé commandant en chef du Commandement de l'Asie du Sud-Est en août 1944. Alors qu'il se rendait en Extrême-Orient le 14 novembre 1944, son avion s'est écrasé dans les Alpes françaises et il a été tué, ainsi que tous à bord.

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