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Des outils en pierre vieux de 3,3 millions d'années renversent les archives archéologiques, antérieurs aux premiers humains

Des outils en pierre vieux de 3,3 millions d'années renversent les archives archéologiques, antérieurs aux premiers humains



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Nos ancêtres humains n'ont peut-être pas été les premiers à être le fer de lance des nouvelles technologies il y a des millions d'années. Il semblerait que d'autres hominidés fabriquaient des outils 700 000 ans plus tôt que prévu. Un article publié cette semaine dans la revue La nature annonce que les plus anciens outils de pierre trouvés à ce jour ont été fabriqués par des proto-humains, marquant « un nouveau départ pour les archives archéologiques connues ».

L'auteur principal de l'étude, Sonia Harmand, du Turkana Basin Institute de l'Université de Stony Brook, a déclaré que les outils « ont fait la lumière sur une période inattendue et auparavant inconnue du comportement des hominidés et peuvent nous en dire beaucoup sur le développement cognitif de nos ancêtres que nous ne pouvons pas comprendre. à partir de fossiles seuls », selon le site d'actualités scientifiques Phys.org.

Sammy Lokorodi, un chasseur de fossiles et d'artefacts dans le désert du nord-ouest du Kenya, a ouvert la voie à la découverte d'outils vieux de 3,3 millions d'années. Crédit : Projet archéologique du Turkana occidental

Des travaux de terrain dans le Turkana occidental riche en fossiles, au Kenya, ont révélé des outils en pierre primitifs datant d'il y a 3,3 millions d'années. Les pierres ont des signes évidents d'avoir été intentionnellement manipulées pour écraser ou casser des aliments, ou pour couper la viande de carcasses d'animaux.

L'article d'étude remet en question la théorie supposée depuis longtemps selon laquelle les premiers outils de pierre ont été fabriqués par le genre Homo. Sur la base de la datation de la couche de sol dans laquelle se trouvaient les outils, la chronologie des hominidés utilisant une telle technologie doit être repoussée de 700 000 ans. Les Homo Le genre, les ancêtres de l'humanité moderne, n'a émergé qu'il y a environ 2,5 millions d'années, et les outils en pierre remontent à 3,3 millions d'années, ce qui rend les découvertes très importantes.

L'exposition Les trésors cachés de l'Éthiopie au Houston Museum of Natural Science mettant en vedette un modèle de «Lucy», Australopithecus Afarensis. Certains chercheurs pensent qu'il est possible que le Les outils en pierre Turkana ont été fabriqués par l'Australopithèque ou une espèce proto-humaine contemporaine. Jason Kuffer/ Flickr

  • Les outils les plus anciens du monde trouvés au lac Turkana, antérieurs aux premiers humains
  • Une nouvelle étude révèle que des humains anciens ont massacré des éléphants avec des outils en pierre il y a 500 000 ans
  • L'usine d'armes paléolithiques était une riche source d'outils d'obsidienne d'il y a 1,4 million d'années

Les outils en pierre ont des indications claires d'une ingénierie rudimentaire ciblée. Frapper un morceau de pierre en frappant deux pierres ensemble produit des flocons plus petits avec des arêtes vives. Ces objets tranchants étaient utiles pour couper la viande des os ou travailler avec des plantes. Les morceaux de roche possèdent des marques caractéristiques, indiquant qu'ils ont été utilisés dans l'artisanat, la chasse, une sorte de traitement ou d'autres utilisations que les scientifiques n'ont pas encore découvertes.

Les outils en pierre ont été datés avec précision en analysant les couches de sol autour des découvertes. Chris Lepre de l'Observatoire terrestre de Lamont-Doherty de l'Université Columbia (dos à la caméra). Crédit : Projet archéologique du Turkana occidental

La datation des anciens outils de pierre se fait à travers divers tests de sol et en les comparant avec d'autres trouvailles in situ.

Phys.org rapporte qu'"une couche de cendres volcaniques sous le site de l'outil a défini un" plancher "sur l'âge du site: elle correspondait à des cendres ailleurs qui avaient été datées d'environ 3,3 millions d'années, sur la base du rapport des isotopes d'argon dans le matériau . Pour définir plus précisément la période de temps des outils, [Chris Lepre, co-auteur de l'article et géologue à l'Observatoire de la Terre de Lamont-Doherty et à l'Université Rutgers] et son collègue de Lamont-Doherty, Dennis Kent, ont examiné les minéraux magnétiques sous, autour et au-dessus des taches. où les outils ont été trouvés.

« Le champ magnétique de la Terre s'inverse périodiquement, et la chronologie de ces changements est bien documentée remontant à des millions d'années. […] En retraçant les variations de polarité des échantillons, ils ont daté le site de 3,33 millions à 3,11 millions d'années.

En outre, les spécialistes de l'évolution humaine ont déjà pensé que l'avènement des outils de pierre était lié ou déclenché par un changement climatique impliquant une propagation des prairies de savane et l'évolution ultérieure de grands groupes d'animaux qui pourraient servir de source de nourriture pour les ancêtres humains », écrit Phys.org. Cependant, les fossiles d'animaux et les isotopes de carbone dans le sol révèlent que la végétation de la région à l'époque était déjà un environnement arbustif et partiellement boisé.

  • Un outil en pierre déterré dans l'Oregon pourrait remonter à 15 800 ans ou plus
  • La découverte d'anciens outils en pierre au Brésil remet en question la croyance sur l'arrivée de l'homme dans les Amériques

L'unique lac Turkana au Kenya est le plus grand lac alcalin du monde, ainsi que le plus grand lac désertique permanent du monde. Cette zone d'importance archéologique a offert des fossiles d'une importance majeure dans l'étude des origines et de l'évolution humaines.

Le paysage du lac Turkana, riche en fossiles, au Kenya. Wikimédia Chambre des communes

Repousser la datation de ces anciens outils de pierre soulève des questions quant à savoir qui a fait le premier saut cognitif dans l'ingénierie intentionnelle et la fabrication d'outils. Cela a également des implications pour notre compréhension de l'évolution du cerveau humain. Quand et comment s'est produit le changement qui a entraîné les changements cérébraux synchronisés et les habiletés motrices de la main nécessaires à un tel comportement ? Des découvertes supplémentaires peuvent remettre en cause nos conventions.

Lepre a déclaré au Guardian: "Cela réécrit simplement le livre sur beaucoup de choses que nous pensions être vraies."

L'image sélectionnée: Illustration de l'espèce Homo habilis (genre Homo il y a entre 2,1 et 1,5 millions d'années) façonnant un outil de pierre par « taille ». Image représentative. Crédit: Vassar.edu

Par Liz Leafloor


Mystère archéologique : des chercheurs découvrent des outils antérieurs aux premiers humains

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  • Cette incroyable découverte repousse d'au moins 700 000 ans la date connue des outils portatifs
  • Les outils vieux de 3,3 millions d'années ont été trouvés dans le nord-ouest du Kenya

Un groupe de paléontologues américains a découvert un ensemble d'outils sculptés sur un site archéologique appartenant au Pliocène, il y a plus de 3,3 millions d'années.

“Il y a environ 3,3 millions d'années, quelqu'un a commencé à tailler un rocher au bord d'une rivière. Finalement, ces éclats ont transformé la roche en un outil utilisé, peut-être, pour préparer de la viande ou casser des noix. Et cet exploit technologique s'est produit avant même que les humains n'apparaissent sur la scène de l'évolution.

Puisque les premiers hominidés, Homo habilis, sont apparus des centaines d'années plus tard, la découverte est une énigme inquiétante : et les chercheurs se demandent qui a fabriqué ces outils ?

La découverte a eu lieu sur le site archéologique de Lomekwi 3, au Kenya et, selon les chercheurs, elle pourrait révolutionner l'archéologie et forcer la réécriture de l'histoire.

Cette découverte a été ajoutée à une liste d'autres découvertes mystérieuses qui, selon
l'archéologie traditionnelle n'est pas possible.

Parmi les près de 150 outils trouvés sur le site archéologique figurent des marteaux, des enclumes et des pierres taillées qui auraient pu être utilisées il y a des millions d'années pour ouvrir et casser des noix ou des tubercules, et sculpter les troncs d'arbres tombés pour obtenir des insectes pour se nourrir.

D'après un article de Nature.com, les tailleurs de Lomekwi 3, avec une compréhension croissante des propriétés de fracture de la pierre, ont combiné la réduction du noyau avec des activités de battage.

Compte tenu des implications de l'assemblage de Lomekwi 3 pour les modèles visant à faire converger les changements environnementaux, l'évolution des hominidés et les origines technologiques, nous lui proposons le nom de « Lomekwian », qui est antérieur à l'Oldowan de 700 000 ans et marque un nouveau départ pour les archives archéologiques connues. .

« Ces outils mettent en lumière une période inattendue et inconnue du comportement des hominidés et peuvent nous en dire beaucoup sur le développement cognitif de nos ancêtres que nous ne pouvons pas comprendre à partir des seuls fossiles. Notre découverte réfute l'hypothèse de longue date selon laquelle Homo habilis était le premier fabricant d'outils », a déclaré le Dr Harmand, auteur principal d'un article publié dans La nature.

"La sagesse conventionnelle dans les études sur l'évolution humaine a depuis supposé que les origines des outils de taille de pierre étaient liées à l'émergence du genre Homo, et ce développement technologique était lié au changement climatique et à la propagation des prairies de savane", a déclaré le co-auteur Dr. Jason Lewis de l'Université Stony Brook.

"La prémisse était que notre lignée à elle seule a fait le saut cognitif de frapper des pierres ensemble pour frapper des flocons pointus et que c'était le fondement de notre succès évolutif."

Jusqu'à présent, les plus anciens outils de pierre associés à Homo étaient datés de 2,6 millions d'années et provenaient des gisements éthiopiens trouvés à proximité des restes fossiles du premier représentant de l'Homo habilis, du nom de leur capacité unique à utiliser leurs mains pour produire outils.

Cette industrie humaine « première » s'appelle Oldowan. L'Oldowan est le terme archéologique utilisé pour désigner la première industrie archéologique d'outils en pierre de la préhistoire. Les outils d'Oldowan ont été utilisés pendant la période du Paléolithique inférieur, il y a 2,6 millions d'années jusqu'à il y a 1,7 million d'années, par les anciens hominidés dans une grande partie de l'Afrique, de l'Asie du Sud, du Moyen-Orient et de l'Europe. Cette industrie technologique a été suivie par l'industrie acheuléenne plus sophistiquée.

L'une des principales questions soulevées par la découverte de ces outils de pierre est sa paternité. Pendant longtemps, les anthropologues ont pensé que nos parents du genre Homo, une lignée qui mène directement à l'Homo sapiens, ont été les premiers à développer de tels outils. Mais dans ce cas, les chercheurs ne savent pas qui a fabriqué ces outils extrêmement anciens qui, selon l'archéologie traditionnelle, ne devraient pas exister.


Les outils en pierre les plus anciens du monde sont antérieurs aux humains

Les plus anciens outils en pierre faits à la main découverts à ce jour sont antérieurs à tous les humains connus et pourraient avoir été brandis par une espèce encore inconnue, selon les chercheurs.

Les artefacts en pierre vieux de 3,3 millions d'années sont la première preuve directe que les premiers ancêtres humains pouvaient avoir possédé les capacités mentales nécessaires pour comprendre comment fabriquer des outils en pierre tranchants comme des rasoirs. La découverte réécrit également le livre sur le type de pressions environnementales et évolutives qui ont conduit à l'émergence de la fabrication d'outils.

Les chimpanzés et les singes sont connus pour utiliser des pierres comme outils, ramassant des pierres pour enfoncer des noix et résoudre d'autres problèmes. Cependant, jusqu'à présent, seuls les membres de la lignée humaine - le genre Homo, qui comprend l'espèce humaine moderne Homo sapiens et les humains éteints tels que l'homo erectus — étaient considérés comme capables de fabriquer des outils de pierre.

D'anciens artefacts en pierre d'Afrique de l'Est ont été découverts pour la première fois dans les gorges d'Olduvai en Tanzanie au milieu du 20e siècle. Ces outils de pierre ont ensuite été associés à des fossiles de l'ancienne espèce humaine Homo habilis, découvert dans les années 60.

“La vision traditionnelle pendant des décennies était que les premiers outils de pierre étaient fabriqués par les premiers membres de Homo, a déclaré à Live Science l'auteur principal de l'étude, Sonia Harmand, archéologue à l'Université Stony Brook de New York. « L'idée était que notre lignée à elle seule a fait le saut cognitif de frapper des pierres ensemble pour frapper des flocons pointus et que c'était le fondement de notre succès évolutif. »

Cependant, il y avait des indices d'utilisation d'outils primitifs avant Homo habilis. En 2009, des chercheurs de Dikika, en Éthiopie, ont déterré des os d'animaux vieux de près de 3,4 millions d'années qui présentaient des entailles et d'autres marques de coupure, preuve que quelqu'un a utilisé des pierres pour couper la chair des os et peut-être écraser les os pour atteindre la moelle à l'intérieur. Il s'agit de la première preuve de la consommation de viande et de moelle par les hominidés - toutes les espèces menant et incluant la lignée humaine après la séparation des ancêtres des chimpanzés. Aucun outil n'a été trouvé sur ce site, il n'était donc pas clair si les marques avaient été faites avec des outils faits à la main ou simplement avec des roches naturellement tranchantes.

Maintenant, les scientifiques rapportent des artefacts en pierre qui remontent bien avant tous les fossiles humains connus. Jusqu'à présent, les premiers outils connus dataient d'environ 2,8 millions d'années, selon les chercheurs. Les artefacts sont de loin les plus anciens outils en pierre faits à la main jamais découverts - les anciens détenteurs de records, connus sous le nom d'outils en pierre d'Oldowan, avaient environ 2,6 millions d'années.

"Nous n'avons pas été surpris de trouver des outils en pierre datant de plus de 2,6 millions d'années, car les paléoanthropologues disent depuis une décennie qu'ils devraient être quelque part", a déclaré Harmand. “Mais nous avons été surpris que les outils que nous avons trouvés soient tellement plus anciens que l'Oldowan, à 3,3 millions d'années.”

On ne sait toujours pas quelle espèce fabriquait ces outils en pierre. Ils pourraient avoir été créés par une espèce humaine éteinte encore inconnue, ou parAustralopithèque, qui est actuellement le principal prétendant à l'ancêtre de la lignée humaine, ou par Kényanthrope, dont un crâne vieux de 3,3 millions d'années a été découvert en 1999 à environ un demi-mile (1 kilomètre) des nouveaux outils. On ne sait pas exactement comment Kényanthrope concerne soit Homo ou Australopithèque.

"Parfois, les meilleures découvertes sont celles qui soulèvent plus de questions qu'elles n'apportent de réponses", a déclaré à Live Science Jason Lewis, co-auteur de l'étude, paléoanthropologue à la Stony Brook University et à la Rutgers University dans le New Jersey. “Dans tous ces cas, l'histoire est tout aussi nouvelle et intéressante. Nous sommes à l'aise de ne pas avoir toutes les réponses maintenant.”

Les outils de pierre ont été découverts dans les badlands désertiques du nord-ouest du Kenya, où le terrain aride et rocheux ressemble à un paysage du Nouveau-Mexique.

Les artefacts ont été trouvés à côté du lac Turkana en 2011 presque par accident. « Nous roulions dans le lit de la rivière asséché et avons pris la branche gauche au lieu de la droite et avons dévié de la route », a déclaré Harmand. « En gros, nous nous sommes perdus et nous nous sommes retrouvés dans un nouveau domaine qui semblait prometteur. Quelque chose était vraiment unique à propos de cet endroit, nous pouvions dire que cette zone avait beaucoup de zones cachées qui n'attendaient qu'à être explorées.

À la fin de la saison de terrain 2012, les fouilles sur le site, nommé Lomekwi 3, avaient découvert 149 artefacts en pierre « Lomekwian » liés à la fabrication d'outils.

"C'est vraiment excitant et très émouvant d'être la première personne à ramasser un artefact en pierre depuis que son créateur l'a déposé il y a des millions d'années", a déclaré Harmand.

Les chercheurs ont essayé d'utiliser des pierres pour casser et façonner ce que l'on appelle des flocons ou des lames – un processus connu sous le nom de taille – afin de mieux comprendre comment ces artefacts en pierre de Lomekwian auraient pu être fabriqués. Ils ont conclu que les techniques utilisées peuvent représenter une étape entre le pilonnage utilisé par les premiers hominidés et la taille des outils ultérieurs.

"Il s'agit d'une découverte capitale et bien documentée", a déclaré le paléoanthropologue Bernard Wood, professeur d'origine humaine à l'Université George Washington, qui n'était pas impliqué dans l'étude, dans un communiqué. "J'ai vu certains de ces artefacts dans la chair, et je suis convaincu qu'ils ont été façonnés délibérément."

L'analyse des isotopes du carbone dans le sol et des fossiles d'animaux sur le site a permis aux scientifiques de reconstituer à quoi ressemblait la végétation. Cela a conduit à une autre surprise - à l'époque, la région était un environnement arbustif partiellement boisé.

La pensée conventionnelle a été que la fabrication d'outils sophistiqués est venue en réponse à un changement climatique qui a conduit à la diminution des forêts et à la propagation des prairies de savane. Les lames de pierre ont probablement aidé les anciens humains à se nourrir en les aidant à couper la viande des carcasses d'animaux, étant donné qu'il y avait alors moins de nourriture comme des fruits dans la forêt. Cependant, ces découvertes suggèrent que les outils en pierre de Lomekwian ont peut-être été utilisés pour casser des noix ou des tubercules ouverts, frapper des bûches mortes ouvertes pour atteindre les insectes à l'intérieur, ou peut-être quelque chose à laquelle on n'a pas encore pensé.

“Les preuves de Lomekwi 3 suggèrent que des changements évolutifs importants qui seraient plus tard vraiment importants pour Homo pour survivre dans la savane évoluaient en fait auparavant, dans un environnement encore boisé », a déclaré Lewis.

« Les capacités de nos ancêtres et les forces environnementales menant à la première technologie de la pierre sont un grand mystère scientifique », Richard Potts, directeur du programme sur les origines humaines au Smithsonian National Museum of Natural History, qui n'a pas participé à la recherche, a déclaré dans un communiqué. Les outils nouvellement datés commencent à lever le voile sur ce mystère, plus tôt que prévu.

Cette découverte a également des implications pour la compréhension de l'évolution du cerveau humain, ont déclaré les chercheurs. La fabrication d'outils nécessitait un niveau de dextérité et de préhension qui suggère que les changements dans le cerveau et le tractus rachidien nécessaires à une telle activité pourraient avoir évolué il y a 3,3 millions d'années.

Les scientifiques examinent maintenant les surfaces et les bords des outils au microscope et avec des balayages laser pour tenter de reconstituer leur utilisation, et étudient également les sédiments dans lesquels ils ont été trouvés pour rechercher des éléments traces ou des résidus de tout élément possible. tissus végétaux ou animaux qui pourraient y être laissés après utilisation », a déclaré Harmand.

Le site est toujours en cours de fouille et Harmand a déclaré que d'autres artefacts pourraient exister à partir des premières tentatives de taille.

"Nous pensons qu'il existe des outils en pierre plus anciens, encore plus rudimentaires, et nous les chercherons au cours des prochaines saisons sur le terrain", a-t-il ajouté.

Les scientifiques ont détaillé leurs découvertes dans le numéro du 21 mai de la revue Nature.


Des scientifiques découvrent les premiers outils de pierre connus, vieux de 3,3 millions d'années

L'archéologue Sonia Harmand de l'Université Stony Brook détient un outil en pierre vieux de 3,3 millions d'années découvert au Kenya.

Des scientifiques travaillant au Kenya ont mis au jour les plus anciens outils de pierre connus, de simples outils de coupe et de martelage fabriqués par d'anciens membres de la lignée humaine il y a 3,3 millions d'années.

À environ 700 000 ans de plus que les autres outils de pierre fouillés à ce jour, la découverte laisse entendre que les anthropologues ont peut-être eu une mauvaise idée de l'évolution des humains et de la technologie, a déclaré l'archéologue de l'Université Stony Brook Jason Lewis, coauteur d'une étude décrivant la découverte publiée mercredi. dans la revue Nature.

Traditionnellement, a déclaré Lewis, les scientifiques croyaient que la fabrication d'outils en pierre a émergé avec les premiers membres de notre propre genre à gros cerveau, Homo, alors qu'ils se sont déployés dans des environnements de prairies de savane il y a environ 2,5 millions d'années.

Jusqu'à présent, les premiers outils de pierre connus dataient de 2,6 millions d'années, renforçant cette hypothèse. Mais la découverte d'outils fabriqués près de trois quarts de million d'années plus tôt - au cours d'une période à partir de laquelle aucun Homo des fossiles n'ont jamais été trouvés - suggère que l'histoire aurait pu se dérouler différemment, avec des capacités humaines se déployant sur une période beaucoup plus longue et avec d'autres branches de notre arbre généalogique jouant un rôle plus important qu'on ne le pensait auparavant.

"Nous ne pouvons pas associer cela à des créatures liées à notre genre", a déclaré Erella Hovers, archéologue à l'Université hébraïque de Jérusalem qui n'a pas participé à l'étude et qui a écrit un éditorial accompagnant la recherche, également dans Nature. « Beaucoup pensaient Homo était le seul outilleur. Maintenant, c'est une position difficile à défendre.

Lewis et l'auteur principal de l'étude Sonia Harmand, également de l'Université Stony Brook, dirigent le projet archéologique West Turkana, un effort s'étalant sur deux décennies qui explore le bassin du lac Turkana au nord du Kenya, une région célèbre pour d'importantes découvertes de fossiles datant de 2,3 millions d'années.

Les outils nouvellement découverts, que les scientifiques ont appelés "Lomekwian" d'après le site de Lomekwi 3 où ils ont été trouvés, sont différents des outils dits Oldowan d'il y a 2,6 millions d'années, a déclaré Harmand.

Plus gros et plus lourds, ils ont été fabriqués selon des techniques plus rudimentaires. L'équipe a pu déterminer qu'ils avaient 3,3 millions d'années en étudiant les couches rocheuses dans lesquelles les outils ont été découverts, une approche standard pour dater les artefacts.

Hovers, qui se spécialise dans l'étude des premiers outils en pierre, a déclaré que les archéologues soupçonnaient depuis longtemps l'existence de quelque chose de plus ancien que les outils d'Oldowan, car les artefacts vieux de 2,6 millions d'années semblaient avoir été fabriqués par des outilleurs experts qui savaient ce qu'ils faisaient.

"Tout le monde avait le sentiment que ce n'était pas la première chose", a-t-elle déclaré.

On ne sait pas quelle créature a fabriqué les outils lomekwiens. Lewis a déclaré que les possibilités les plus probables étaient Platyops de Kenyanthropus (dont des fossiles ont été trouvés à proximité) ou Australopithèque afarensis (l'espèce associée au fossile connu sous le nom de « Lucy. ») Un membre primitif du genre encore inconnu Homo aurait aussi pu les fabriquer.

"Dans tous ces cas, ce serait une surprise", a déclaré Lewis.

Le paléoanthropologue William Kimbel, directeur de l'Institute of Human Origins de l'Arizona State University à Tempe, a qualifié la découverte de " gigantesque " car elle " brise le lien attrayant que nous avons toujours établi entre les gros cerveaux et les outils en pierre ".

Il a déclaré que le vaste écart de 700 000 ans entre les outils Lomekwian et Oldowan présenterait des opportunités et des défis aux scientifiques souhaitant écrire l'histoire de la fabrication d'outils en pierre.

"Cela dépendra de la découverte de plus d'artefacts au bon moment", a déclaré Kimbel, qui n'a pas participé à l'étude.

Hovers, qui est également affilié à l'institut d'État de l'Arizona, a déclaré que la découverte de Lomekwian aiderait les archéologues à savoir quoi rechercher lors de futures recherches.

« Pour les personnes sur le terrain, cela fournit un bon modèle », a-t-elle déclaré. "Je peux imaginer que beaucoup d'entre nous sont passés devant des trucs comme ça et n'ont pas réalisé ce que c'était. Maintenant, vous allez vous pencher et le ramasser.

Harmand a déclaré que son équipe se préparait pour sa prochaine saison sur le terrain et les fouilles sur le site, à partir de la fin juin, et qu'elle mènerait une analyse plus approfondie sur les outils.

Ils continueront aussi la recherche au-delà.

"Nous pensons qu'il existe des outils en pierre plus anciens et encore plus rudimentaires", a-t-elle déclaré.

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Les archéologues découvrent les premières preuves de la fabrication d'outils en pierre

Nos ancêtres fabriquaient des outils en pierre encore plus tôt que nous ne le pensions, quelque 700 000 ans plus vieux. C'est la découverte de l'équipe du projet archéologique West Turkana (WTAP) - codirigée par les Drs de l'Université Stony Brook. Sonia Harmand et Jason Lewis - qui ont trouvé les premiers artefacts en pierre, datant d'il y a 3,3 millions d'années, sur un site nommé Lomekwi 3 sur la rive ouest du lac Turkana dans le nord du Kenya.

"Ces outils mettent en lumière une période inattendue et jusque-là inconnue du comportement des hominidés, et peuvent nous en dire beaucoup sur le développement cognitif de nos ancêtres que nous ne pouvons pas comprendre à partir des fossiles seuls", déclare le Dr Harmand, professeur agrégé de recherche au Turkana Basin Institute (TBI) à l'Université Stony Brook. "Notre découverte réfute l'hypothèse de longue date selon laquelle Homo habilis était le premier fabricant d'outils."

La découverte a été annoncée dans un article, des outils en pierre vieux de 3,3 millions d'années de Lomekwi 3, West Turkana, Kenya, publié le 21 mai dans La nature. Le Dr Harmand, l'auteur principal, dit que les artefacts de Lomekwi 3 montrent qu'au moins un groupe d'anciens hominidés a commencé à « tailler » intentionnellement des pierres - en cassant des morceaux avec des coups rapides et durs d'une autre pierre - pour fabriquer des outils tranchants bien avant pensé auparavant.

Dans les années 1930, les paléoanthropologues Louis et Mary Leakey ont déterré les premiers artefacts en pierre dans les gorges d'Olduvai en Tanzanie et les ont nommés la culture de l'outil Oldowan. Dans les années 1960, ils ont trouvé des fossiles d'hominidés (en association avec ces outils d'Oldowan) qui ressemblaient davantage à des humains plus tardifs - et les ont attribués à une nouvelle espèce, Homo habilis, homme à tout faire.

"La sagesse conventionnelle dans les études sur l'évolution humaine a depuis supposé que les origines des outils de taille de pierre étaient liées à l'émergence du genre Homo, et ce développement technologique était lié au changement climatique et à la propagation des prairies de savane", explique le Dr Lewis, un Professeur assistant de recherche à TBI. "La prémisse était que notre lignée à elle seule a fait le saut cognitif de frapper des pierres ensemble pour frapper des flocons pointus, et que c'était le fondement de notre succès évolutif."

Mais une série d'articles publiés au début de 2015 a solidifié un changement de paradigme émergent en paléoanthropologie - Australopithecus africanus et d'autres hominidés du Pléistocène, traditionnellement considérés comme n'ayant pas fabriqué d'outils en pierre, ont un motif osseux trabéculaire semblable à celui de l'homme dans les os de la main, compatible avec la pierre. taille et utilisation des outils.

Crédit perdu pour la trouvaille. Un jour sur le terrain, les Drs. Harmand et Lewis et leur équipe ont accidentellement suivi le mauvais lit de rivière asséché - le seul moyen de naviguer dans ces badlands désertiques éloignés - et scrutaient le paysage pour trouver un chemin vers le canal principal. Sammy Lokorodi, un membre de la tribu Turkana local, les a aidés à repérer les outils en pierre.

"Les outils sont beaucoup plus gros que les outils Oldowan plus récents, et nous pouvons voir d'après les cicatrices laissées sur eux lors de leur fabrication que les techniques utilisées étaient plus rudimentaires, nécessitant de tenir la pierre à deux mains ou de reposer la pierre sur une enclume lors de la frappe avec un marteau, dit le Dr Harmand. "Certains des gestes impliqués rappellent ceux utilisés par les chimpanzés lorsqu'ils utilisent des pierres pour casser des noix."

L'étude des artefacts de Lomekwi 3 suggère qu'ils pourraient représenter une étape technologique de transition - un chaînon manquant - entre l'utilisation d'outils en pierre orientés pilonnage d'un hominin plus ancestral et la taille orientée vers l'écaillage des outilleurs Oldowan plus tardifs.

"Le site de Lomekwi offre une fenêtre idéale sur le comportement des premiers hominidés dans un paysage ancien. Les expositions de strates sédimentaires là-bas nous permettent de placer ces activités dans un contexte environnemental détaillé et de restreindre étroitement leur âge", note le géologue Craig Feibel de l'Université Rutgers. , co-auteur de l'étude.

Les scientifiques ont daté les restes d'hominidés en corrélant les strates rocheuses où ils ont été découverts avec des tufs radiométriques bien connus (cendres volcaniques). Les outils ont été étudiés par le Dr Harmand et son collègue H&ecutelène Roche - experts mondiaux en analyse lithique, l'étude des artefacts en pierre des différentes périodes de l'âge de pierre au cours desquelles ils ont été fabriqués - pour interpréter les caractéristiques physiques et reconstruire les techniques de fabrication utilisées à le site préhistorique, y compris la réplication expérimentale des outils.

Drs. Harmand et Lewis ont co-dirigé le travail sur le terrain et l'analyse des résultats dans le cadre d'une équipe internationale et multidisciplinaire d'archéologues, paléontologues, géologues, paléoanthropologues, il y a 19 autres co-auteurs sur l'article.

Le Turkana Basin Institute est une initiative à but non lucratif financée par le secteur privé et fondée par Richard Leakey et l'Université Stony Brook, avec un objectif de recherche principal sur la préhistoire humaine et les études connexes des sciences de la terre et de la nature. TBI fournit des installations scientifiques permanentes et un soutien logistique pour mener des travaux de terrain et des recherches dans l'environnement éloigné et difficile de l'Afrique subsaharienne. Il s'est engagé à sauvegarder les vastes gisements de fossiles de la région en s'engageant avec les communautés locales et travaille avec les musées nationaux du Kenya dans le cadre de partenariats scientifiques institutionnels.

Le Dr Lewis voulait être paléoanthropologue travaillant en Afrique de l'Est depuis l'âge de 13 ans, lorsqu'il a lu un livre sur le célèbre squelette de Lucy d'Australopithecus afarensis. Le Dr Harmand a toujours été passionné par la quête de nos origines et le rôle des outils dans l'évolution cognitive. Elle voulait travailler dans le Berceau de l'Humanité, où sont conservés les premiers chapitres de l'histoire humaine.

"Je n'ai aucun doute que ce ne sont pas les tout premiers outils fabriqués par les hominidés", déclare le Dr Harmand, qui, en plus de son poste à Stony Brook, est chercheuse au Centre national de la recherche scientifique en France. "Ils montrent que les tailleurs avaient déjà une compréhension de la façon dont les pierres peuvent être intentionnellement brisées, au-delà de ce qu'aurait eu le premier hominin qui a accidentellement heurté deux pierres ensemble et produit un éclat tranchant. Je pense qu'il existe des artefacts plus anciens et encore plus primitifs. ."

"L'article de Harmand et al décrit une découverte véritablement révolutionnaire et recule la date des premiers artefacts en pierre taillée en arrière de près de 3/4 de million d'années. les montre comme plus primitifs que ceux observés dans l'intervalle de temps d'Homo. Cela réaffirme l'argument selon lequel la fabrication répétée et compétente d'arêtes vives utiles, dont nous sommes venus à dépendre, peut avoir été un facteur déterminant dans l'évolution de notre genre, à la fois anatomiquement et cognitivement.

"Cela confirme également une affirmation que nous avons faite dans un article de 2002 ["Older than the Oldowan," Panger et al. Evolutionary Anthropology] que les plus anciens artefacts Oldowan à 2,5 + 0,15 Ma étaient trop sophistiqués pour représenter l'aube de la technologie humaine. L'article de Harmand soulève des questions sur qui étaient les premiers fabricants d'outils en pierre - les platyops de Kenyanthropus trouvés à proximité dans la même période sont-ils en fait le précurseur d'Homo, comme ses découvreurs l'ont suggéré ? Restez à l'écoute. " Alison Brooks, professeur d'anthropologie, Center for the Advanced Study of Human Paleobiology, George Washington University Research Associate, Human Origins Program, Smithsonian Institution

« Les outils en pierre de Lomekwi rejoignent les preuves des marques de coupe de Dikika pour repousser les origines des outils de coupe de pierre à près de 3,5 millions d'années. Cela soulève de nouvelles questions sur les différences entre les outils en pierre fabriqués par les hominidés antérieurs et ceux des humains récents. Une question scientifique intéressante est : " Qu'est-ce qui a poussé les premiers hominidés à fabriquer des outils en pierre à cet endroit et à ce moment-là ? Que faisaient-ils avec les outils ? " " John Shea, professeur, Département d'anthropologie, Stony Brook University Research Associate, Turkana Institut du Bassin.


La découverte des outils en pierre les plus anciens du monde renverse la vision traditionnelle des premiers humains

Des archéologues travaillant dans le nord-ouest du Kenya disent avoir déterré les plus anciens outils de pierre au monde à ce jour – et la découverte les a mis en boucle.

Datant de 3,3 millions d'années, les artefacts repoussent les archives archéologiques de la technologie des outils de 700 000 ans. Cela suggère que des outils étaient façonnés avant même l'émergence d'Homo, le genre auquel appartiennent les Néandertaliens et les humains modernes (faites défiler vers le bas pour les photos).

"Cette découverte est importante parce que l'opinion traditionnelle pendant des décennies était que les premiers outils de pierre ont été fabriqués par les premiers membres d'Homo, tous deux datant d'environ 2,4 à 2,6 millions d'années", a déclaré le Dr Sonia Harmand, archéologue à l'Université Stony Brook et le chercheur principal, a déclaré le Huffington Post dans un e-mail. "L'idée était que notre lignée à elle seule a fait le saut cognitif de frapper des pierres ensemble pour frapper des flocons pointus et que c'était le fondement de notre succès évolutif."

(L'histoire continue sous le diaporama.)

Un sentiment particulier. Les premiers outils ont été découverts par hasard en juillet 2011 lors d'une expédition archéologique dans la formation de Nachukui, un affleurement rocheux dans les badlands du désert sur la rive ouest du lac Turkana au Kenya. Les chercheurs ont déclaré qu'ils s'étaient égarés dans une zone hors de leur chemin, selon une déclaration écrite publiée par l'Earth Institute de l'Université de Columbia, mais "pouvaient sentir que quelque chose était spécial à propos de cet endroit particulier. À l'heure du thé, un membre de la tribu Turkana local Sammy Lokorodi avait helped [us] spot what [we] had come searching for."

By the end of their excavation, the team had found 149 artifacts at the site, including sharp-edged tools measuring six inches in length and weighing six-and-a-half pounds, as well as flakes that were struck off from the tools and rocks that could have served as anvils.

The researchers dated the artifacts by analyzing the magnetic minerals in layers of rock above, around, and below where the artifacts were found. This paleomagnetism technique is used to date artifacts that don't contain carbon. The minerals act like a sort of "magnetic tape recorder," reflecting the periodic changes in the Earth's magnetic field.

Dr. Alison Brooks, a George Washington University anthropologist who was not involved in the research, called the finds "very exciting" in an interview with Science News. “They could not have been created by natural forces … [and] the dating evidence is fairly solid.”

Next steps. Who made the tools? Scientists aren't sure.

"We can be fairly certain it was a member of our lineage and not a fossil great ape, as modern apes have never been seen knapping stone tools in the wild," Dr. Jason Lewis, an archaeologist at Rutgers Univeristy and one of the researchers who made the discovery, told The Huffington Post in an email. "Which of the members of our lineage it was, however, remains to be determined."

The tool-maker might have been Kenyanthropus platytops, a 3.3-million-year-old hominin whose fossils were found less than a mile from the tools. Other possibilities include: Australopithecus afarensis -- another hominin species that was around at the time, the most famous of which is "Lucy" -- or a hominin of the Homo genus that has yet to be discovered.

"The Lomekwi tools are sophisticated enough that they are likely not from the first time a hominin tried to knap a stone tool," Dr. Harmand said in the email. "We think there are older, even more rudimentary stone tools out there to be found, and we will be looking for them over the coming field seasons."

An article describing the research, "3.3-million-year-old stone tools from Lomekwi 3, West Turkana, Kenya" is to be published in the journal Nature on May 21, 2015.


Stone Tool Discovery Predates Homo Sapiens by Millions of Years

Some staggeringly old stone tools were found in the Turkana region of Kenya, according to a new study out today. They're so old, in fact, that l'homo erectus (the species before our own Homo sapiens) wasn't even on the scene when they were made, and wouldn't be for another 1.4 million years.

The 3.3-million-year-old tools were found near Lake Turkana, a region that was once replete with pre-human hominins.The finding pushes back the age of first known stone tool use by at least 700,000 years.

The researchers who made the discovery, Sonia Harmand of Stony Brook University and Chris Lepre of Rutgers University, aren't sure who made the tools, though a few ancient hominins could have. Kenyanthropus platytops fossils were previously found at nearby fossil sites decades prior and were dated to around this same era. There's some speculation that it could also be the Australopithecus afarensis or an unknown member of the Homo genus. (Les Kenyanthropus platytops was an Australopithèque relative that's little understood from the fossil record, though it displays features associated with both the Australopithèque genus and later Homo species.)

The article was published in Nature, with the abstract remarking that the finding marks a "new beginning to the known archaeological record."


Published on 01/15/2019
CATEGORIES: Journal Article

When did early humans first arrive in the Mediterranean? New archaeological evidence published December 14 in the journal Science and funded in part by The Leakey Foundation indicates their presence in North Africa at least 2.4 million years ago.

This is about 600,000 years earlier than previously thought.

The results, from the Ain Boucherit site in northeastern Algeria, provide new information on a time window involving the earliest representative of the Homo genus.

These discoveries are the result of excavations and intensive investigations performed under the umbrella of the Ain Hanech project since 1992.

Located north of El Eulma city, the area was previously well known for providing stone tools and cut-marked bones dated to about 1.8 million years ago (Ain Hanech and El Kherba sites, see map above), which have been until now the oldest occurrences in North Africa.

In 2006 and 2009, new artifacts were found at Ain Boucherit, a few hundred meters from the other sites. They were distributed in two layers below the previous archaeological findings, suggesting an even older human presence in the area.

The new archaeological finds

Excavations of the lower (known as AB-Lw) and upper (AB-Up) archaeological levels yielded more than 250 stone tools and almost 600 fossil remains.

A wide range of animals was identified, including elephants, horses, rhinos, hippos, wild antelopes, pigs, hyenas, and crocodiles. These animals currently occupy a relatively open savanna type habitat with permanent water nearby, suggesting similar conditions in the past.

The stone tool find includes mostly chopping tools and sharp-edged cutting tools used for processing animal carcasses. Those tools are made of limestone and flint that were most likely collected nearby from ancient stream beds.

They are typical of the Oldowan stone tool technology known from East African sites and dated to between 2.6 million and 1.9 million years ago. But the Ain Boucherit find also shows some subtle variations, in particular with the presence of very peculiar tools of a spheroidal shape whose function remains unknown.

Some of the fossil bones show very specific marks that could not be of natural origin, but rather the result of intentional activity.

Two types were identified. The first were cutmarks made from sharp-edged flakes, suggesting skinning, evisceration and defleshing activities (pictured below). The second include percussion marks made from a hammerstone, suggesting marrow extractions.

These show the use by early hominins of meat and marrow from animals. This is consistent with other studies from broadly contemporaneous East African sites.

Dating the site was quite challenging, but the relative positions of AB-Up (within Olduvai event) and AB-Lw (a few meters below Olduvai) allowed us to derive an age of about 1.9 million and 2.4 million years ago, respectively.

The significance of the discovery

This new discovery modifies our understanding of the timing and diffusion of the Oldowan stone tool technology throughout Africa and outside the continent.

By pushing back by about 600,000 years the earliest occurrence of Oldowan tools in North Africa, the age difference with the oldest East African evidence suddenly becomes relatively small.

This indicates at least a somewhat rapid (or, more rapid than previously thought) expansion of this technology from East Africa, although a multiple origin scenario of stone tool manufacture in both East and North Africa might even be possible.

As a consequence, the first settlements of the southern margin of the Mediterranean area now appear to be much older than their northern counterparts.

The oldest evidence from southern Europe does not exceed about 1.4 million years ago (Atapuerca and Orce sites, in Spain), while the hominin fossils found at Dmanisi in Georgia, at the gates of Europe, are dated to 1.8 million years ago.

Who made these tools?

Since no hominin fossils were found at Ain Boucherit, we can only speculate about the possible makers of these Oldowan stone tools.

The hominin fossil record in North Africa is extremely poor, and there is currently no fossil reported in the age range of Ain Boucherit.

The oldest fossils found in Algeria are dated to about 700,000 years ago. They were found at Tighennif (formerly known as Ternifine, see map above). If their attribution has changed over time (initially Atlanthropus mauritanicus and nowadays l'homo erectus or early Homo heidelbergensis depending on the authors), these fossils are too young compared with the Ain Boucherit discoveries to support any kind of connection between the sites.

All the early hominin fossil remains found in the Mediterranean area in association with Oldowan stone tools are significantly younger than Ain Boucherit, by at least 1 million years. The oldest Western European evidence such as the partial mandible found at Atapuerca Sima del Elefante, Spain, and the isolated deciduous tooth from Barranco León, southern Spain, are dated to about 1.2 million and 1.4 million years ago, respectively.

Consequently, the best candidates are most likely to be found in East Africa, despite their geographical distance from North Africa. Several hominins are broadly contemporaneous with Ain Boucherit (a good overview may be found here), including australopithecines and different members of the genus Homo tel que Homo habilis, Homo rudolfensis or the undefined early Homo from Ledi-Geraru, Ethiopia.

That said, we cannot rule out the possibility that the stone tools at Ain Boucherit come from another hominin species, belonging or not to the genus Homo, that has not been found yet.

We hope our future excavation at Ain Boucherit will give us the opportunity to identify these stone toolmakers.

This research was funded in part by The Leakey Foundation.

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l'article original.


Contenu

The oldest known Oldowan tools have been found in Gona, Ethiopia(near the Awash River), and are dated to about 2.6 mya. [dix]

The use of tools by apes including chimpanzees [11] and orangutans [12] can be used to argue in favour of tool-use as an ancestral feature of the hominin family. [13] Tools made from bone, wood, or other organic materials were therefore in all probability used before the Oldowan. [14] Oldowan stone tools are simply the oldest recognisable tools which have been preserved in the archaeological record.

There is a flourishing of Oldowan tools in eastern Africa, spreading to southern Africa, between 2.4 and 1.7 mya. At 1.7 mya., the first Acheulean tools appear even as Oldowan assemblages continue to be produced. Both technologies are occasionally found in the same areas, dating to the same time periods. This realisation required a rethinking of old cultural sequences in which the more "advanced" Acheulean was supposed to have succeeded the Oldowan. The different traditions may have been used by different species of hominins living in the same area, or multiple techniques may have been used by an individual species in response to different circumstances.

Sometime before 1.8 mya l'homo erectus had spread outside of Africa, reaching as far east as Java by 1.8 mya [15] and in Northern China by 1.66 mya. [16] In these newly colonised areas, no Acheulean assemblages have been found. In China, only "Mode 1" Oldowan assemblages were produced, while in Indonesia stone tools from this age are unknown.

By 1.8 mya early Homo was present in Europe, as shown by the discovery of fossil remains and Oldowan tools in Dmanisi, Georgia. [17] Remains of their activities have also been excavated in Spain at sites in the Guadix-Baza basin [18] and near Atapuerca. [19] Most early European sites yield "Mode 1" or Oldowan assemblages. The earliest Acheulean sites in Europe only appear around 0.5 mya. In addition, the Acheulean tradition does not seem to spread to Eastern Asia. [20] It is unclear from the archaeological record when the production of Oldowan technologies ended. Other tool-making traditions seem to have supplanted Oldowan technologies by 0.25 mya.

The discovery of stone tools that predate the Oldowan, dated to as early as 3.3 mya (million years ago), at the Lomekwi site in Kenya, was announced in 2015. [21]

This age pre-dates the current estimates for the age of the genus Homo by half a million years, and would fall into the pre-human period, associated with the direct australopithecine ancestors of genus Homo. It is not clear whether the tools of such a "Lomekwian industry" bear any relation to the Oldowan industry. [22]

Manufacture Edit

To obtain an Oldowan tool, a roughly spherical hammerstone is struck on the edge, or striking platform, of a suitable core rock to produce a conchoidal fracture with sharp edges useful for various purposes. The process is often called lithic reduction. The chip removed by the blow is the flake. Below the point of impact on the core is a characteristic bulb with fine fissures on the fracture surface. The flake evidences ripple marks.

The materials of the tools were for the most part quartz, quartzite, basalt, or obsidian, and later flint and chert. Any rock that can hold an edge will do. The main source of these rocks is river cobbles, which provide both hammer stones and striking platforms. The earliest tools were simply split cobbles. It is not always clear which is the flake. Later tool-makers clearly identified and reworked flakes. Complaints that artifacts could not be distinguished from naturally fractured stone have helped spark careful studies of Oldowan techniques. These techniques have now been duplicated many times by archaeologists and other knappers, making misidentification of archaeological finds less likely.

Use of bone tools by hominins also producing Oldowan tools is known from Swartkrans, where a bone shaft with a polished point was discovered in Member (layer) I, dated 1.8–1.5 mya. The Osteodontokeratic industry, the "bone-tooth-horn" industry hypothesized by Raymond Dart, is less certain.

Shapes and uses Edit

Mary Leakey classified the Oldowan tools as Heavy Duty, Light Duty, Utilized Pieces and Debitage, or waste. [23] Heavy-duty tools are mainly cores. A chopper has an edge on one side. It is unifacial if the edge was created by flaking on one face of the core, or bifacial if on two. Discoid tools are roughly circular with a peripheral edge. Polyhedral tools are edged in the shape of a polyhedron. In addition there are spheroidal hammer stones.

Light-duty tools are mainly flakes. There are scrapers, awls (with points for boring) and burins (with points for engraving). Some of these functions belong also to heavy-duty tools. For example, there are heavy-duty scrapers.

Utilized pieces are tools that began with one purpose in mind but were utilized opportunistically.

Oldowan tools were probably used for many purposes, which have been discovered from observation of modern apes and hunter-gatherers. Nuts and bones are cracked by hitting them with hammer stones on a stone used as an anvil. Battered and pitted stones testify to this possible use.

Heavy-duty tools could be used as axes for woodworking. Both choppers and large flakes were probably used for this purpose. Once a branch was separated, it could be scraped clean with a scraper, or hollowed with pointed tools. Such uses are attested by characteristic microscopic alterations of edges used to scrape wood. Oldowan tools could also have been used for preparing hides. Hides must be cut by slicing, piercing and scraping them clean of residues. Flakes are most suitable for this purpose.

Lawrence Keeley, following in the footsteps of Sergei Semenov, conducted microscopic studies (with a high-powered optical microscope) on the edges of tools manufactured de novo and used for the originally speculative purposes described above. He found that the marks were characteristic of the use and matched marks on prehistoric tools. Studies of the cut marks on bones using an electron microscope produce a similar result.

Abbevillian Edit

Abbevillian is a currently obsolescent name for a tool tradition that is increasingly coming to be called Oldowan. The label Abbevillian prevailed until the Leakey family discovered older (yet similar) artifacts at Olduvai Gorge and promoted the African origin of man. Oldowan soon replaced Abbevillian in describing African and Asian lithics. The term Abbevillian is still used but is now restricted to Europe. The label, however, continues to lose popularity as a scientific designation.

In the late 20th century, discovery of the discrepancies in date caused a crisis of definition. Because Abbevillian did not necessarily precede Acheulean and both traditions had flakes and bifaces, it became difficult to differentiate the two. It was in this spirit that many artifacts formerly considered Abbevillian were labeled Acheulean. In consideration of the difficulty, some preferred to name both phases Acheulean. When the topic of Abbevillian came up, it was simply put down as a phase of Acheulean. Whatever was from Africa was Oldowan, and whatever from Europe, Acheulean.

The solution to the definition problem is stated in the article on Acheulean. The difference is to be defined in terms of complexity. Simply struck tools are Oldowan. Retouched, or reworked tools are Acheulean. Retouching is a second working of the artifact. The manufacturer first creates an Oldowan tool. Then he reworks or retouches the edges by removing very small chips so as to straighten and sharpen the edge. Typically but not necessarily the reworking is accomplished by pressure flaking.

The pictures in the introduction to this article are mainly labeled Acheulean, but this is the now false Acheulean, which also includes Abbevillian. The artifacts shown are clearly in the Oldowan tradition. One or two of the more complex bifaces may have edges made straighter by a large percussion or two, but there is no sign of pressure flaking as depicted. The pictures included with this subsection show the difference.

Current anthropological thinking is that Oldowan tools were made by late Australopithèque et tôt Homo. Homo habilis was named "skillful" because it was considered the earliest tool-using human ancestor. Indeed, the genus Homo was in origin intended to separate tool-using species from their tool-less predecessors, hence the name of Australopithèque garhi, garhi meaning "surprise", a tool-using Australopithecine discovered in 1996 and described as the "missing link" between the genera Australopithèque et Homo. There is also evidence that some species of Paranthropus utilized stone tools. [24]

There is presently no evidence to show that Oldowan tools were the sole creation of members of the Homo line or that the ability to produce them was a special characteristic of only our ancestors. Research on tool use by modern wild chimpanzees in West Africa shows there is an operational sequence when chimpanzees use lithic implements to crack nuts. In the course of nut cracking, sometimes they will create unintentional flakes. Although the morphology of the chimpanzees' hammer is different from the Oldowan hammer, chimpanzees' ability to use stone tools indicates that the earliest lithic industries were probably not produced by only one kind of hominin species. [25]

The makers of Oldowan tools were mainly right-handed. [26] "Handedness" (lateralization) had thus already evolved, though it is not clear how related to modern lateralization it was, since other animals show handedness as well. [ éclaircissements nécessaires ]

In the mid-1970s, Glynn Isaac touched off a debate by proposing that human ancestors of this period had a "place of origin" and that they foraged outward from this home base, returning with high-quality food to share and to be processed. Over the course of the last 30 years, a variety of competing theories about how foraging occurred have been proposed, each one implying certain kinds of social strategy. The available evidence from the distribution of tools and remains is not enough to decide which theories are the most probable. However, three main groups of theories predominate.

  • Glynn Isaac's model became the Central Forage Point, as he responded to critics that accused him of attributing too much "modern" behavior to early hominins with relatively free-form searches outward.
  • A second group of models took modern chimpanzee behavior as a starting point, having the hominids use relatively fixed routes of foraging, and leaving tools where it was best to do so on a constant track.
  • A third group of theories had relatively loose bands scouring the range, taking care to move carcasses from dangerous death sites and leaving tools more or less at random.

Each group of models implies different grouping and social strategies, from the relative altruism of central base models to the relatively disjointed search models. (See also central foraging theory and Lewis Binford)

Hominins probably lived in social groups that had contact with others. This conclusion is supported by the large number of bones at many sites, too large to be the work of one individual, and all of the scatter patterns implying many different individuals. Since modern primates in Africa have fluid boundaries between groups, as individuals enter, become the focus of bands, and others leave, it is also probable that the tools we find are the result of many overlapping groups working the same territories, and perhaps competing over them. Because of the huge expanse of time and the multiplicity of species associated with possible Oldowan tools, it is difficult to be more precise than this, since it is almost certain that different social groupings were used at different times and in different places.

There is also the question of what mix of hunting, gathering and scavenging the tool users employed. Early models focused on the tool users as hunters. The animals butchered by the tools include waterbuck, hartebeest, springbok, pig and zebra. However, the disposition of the bones allows some question about hominin methods of obtaining meat. That they were omnivores is unquestioned, as the digging implement and the probable use of hammer stones to smash nuts indicate. Lewis Binford first noticed that the bones at Olduvai contained a disproportionately high incidence of extremities, which are low in food substance. He concluded other predators had taken the best meat, and the hominins had only scavenged. The counter view is that while hunting many large animals would be beyond the reach of an individual human, groups could bring down larger game, as pack hunting animals are capable of doing. Moreover, since many animals both hunt and scavenge, it is possible that hominins hunted smaller animals, but were not above driving carnivores from larger kills, as they probably were driven from kills themselves from time to time.

A complete catalog of Oldowan sites would be too extensive for listing here. Some of the better-known sites include the following:


Oldest Stone Tools Discovered in Kenya

3.3-million-year-old artifacts reveal primitive ancestors like “Lucy” may have been capable of tool-making.

A trove of stone artifacts uncovered in northwestern Kenya suggests human ancestors were crafting tools 3.3 million years ago—about 700,000 years earlier than previously thought.

The tools, described at the Paleoanthropology Society’s meeting in San Francisco this week, are in the form of flakes—sharp stone fragments that could be used for cutting, as well as the cores from which flakes were struck, and anvils, used to hold the cores during the knapping process. Overall, more than 130 artifacts have been recovered from the site, called Lomekwi 3, said Stony Brook University archaeologist Sonia Harmand, and some of them are quite large, weighing more than 30 pounds.

The origin of tool-making is long-thought to begin only with the appearance of the genus Homo in the fossil record. But the oldest Homo fossils now known are about 2.8 million years old—half a million years younger than the newly announced artifacts from Kenya. This suggests that either ancient australopithecines like “Lucy” had developed stone tool use before Homo evolved, or else older members of the Homo genus have yet to be found.

“I think [australopithecines] would have had the cognitive capabilities to do it, and even though their hands were probably not as dexterous, they probably would have had no problem flaking stone,” says Nicholas Toth, a paleoanthropologist at the Stone Age Institute and the University of Indiana, Bloomington.

What we may be seeing are just little sparks of trying to use stone for some activities, but not perhaps becoming a consistent tradition until the last 2.3 million years or so.

In 2011, Harmand spotted what appeared to be crude stone artifacts littering the ground near Lake Turkana, in Kenya’s Rift Valley. Early excavations revealed artifacts buried beneath the surface as well. In 2012, with National Geographic funding, Harmand returned to continue excavating the site. She discovered that some of the artifacts she and her team found on the surface neatly fit into pieces that were buried in sediments, suggesting that the fragments were part of the same cache.

Paleomagnetic dating of the sediments put the tools’ age at 3.3 million years old. That’s several hundred thousand years before the next-oldest cache of tools, found in Gona, Ethiopia, which dates to roughly 2.6 million years ago. It’s not clear yet which species in particular crafted the Lomekwi 3 tools, but they could be the handiwork of Kenyanthropus platyops, a controversial human relative discovered near Lomekwi 3 in 1998.

That smaller-brained hominins like Lucy may have been using tools is both remarkable—and yet not all that surprising, Toth says. As a comparison, he points to work he’s done with bonobos—African apes that, like common chimpanzees, are closely related to humans.

When given the raw materials for tool-building, bonobos craft tools that look similar to the ones recovered from the Lake Turkana site, Toth says. “So, you can have a small-brained animal with some manual dexterity producing something like that,” he says.

Bonobos, he says, use the flints to cut through cords or membranes, similar to the methods one might use to butcher an animal. “They understand what ‘sharp’ means,” he says.

But whether this recent find marks the ignition point for millennia of tool making, or is just a flash in the pan, isn’t clear yet. “What we may be seeing are just little sparks of trying to use stone for some activities, but not perhaps becoming a consistent tradition until the last 2.3 million years or so,” Toth says.


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