Arnhem

Un atterrissage aéroporté à Arnhem (l'attaque était nommée Opération Market Garden) était un plan pour mettre fin à la Seconde Guerre mondiale tôt. L'idée d'un atterrissage en vol sur Arnhem est venue du maréchal Bernard Montgomery. L'héroïsme qui s'est produit à Arnhem et dans les environs l'a mis en place avec des événements tels que Dunkerque, la bataille d'Angleterre, la bataille de l'Atlantique et le jour J en termes de courage déployé par les hommes sur le terrain. Cependant, certains voient également l'attaque d'Arnhem comme une attaque qui est allée un «pont trop loin».

Le plan de Montgomery était relativement simple. Il pensait que la crise la plus évidente à laquelle les Alliés seraient confrontés en attaquant l'Allemagne était la traversée du Rhin. Des informations des services de renseignement étaient déjà arrivées, déclarant que plus les Alliés se rapprochaient du Rhin, plus la défense allemande devenait féroce.

Montgomery comptait larguer une grande force aéroportée en Hollande qui pourrait alors servir à plusieurs fins. Il pourrait éponger la résistance allemande en Hollande, mais plus important encore, il pourrait attaquer les défenses mises en place par les Allemands le long de la ligne Siegfried, puis attaquer les défenses allemandes derrière le Rhin et aider une traversée alliée de ce fleuve. Alors que le général américain Patton continuait d'avancer dans le sud vers l'Allemagne, l'attaque aéroportée aiderait à une attaque dans le nord de l'Europe. Les deux armées presseraient alors ce qui restait de la résistance allemande au milieu.

'Monty' prévoyait un assaut aéroporté pour capturer cinq ponts en Hollande afin de sécuriser les routes dont les Alliés avaient besoin pour transporter leurs divisions blindées et fournir des véhicules. Deux de ces ponts étaient sur des canaux (les canaux Wilhelma et Zuid Willems Vaart) tandis que les trois autres ponts étaient sur des rivières. Ces rivières étaient les Maas où le pont traversait à Grave; le Waal où le pont a traversé à Nimègue et le Neder Rijn à Arnhem. Ici, à Arnhem, la capture du pont était vitale car le Neder Rijn avait plus de 100 mètres de large à ce stade.

Le plan avait ses détracteurs notamment dans le camp américain qui pensait que les fournitures nécessaires à l'attaque seraient retirées de leur route vers le Rhin. Initialement, Eisenhower, commandant suprême des forces alliées à l'ouest, a qualifié le plan de «poussée en forme de crayon». Le général Bradley, commandant du 12e groupe d'armées américain, a qualifié cette initiative de «montée sur une voie latérale». Cependant, un événement a rapidement donné plus d'élan au plan de Montgomery.

Des roquettes V2 étaient tombées à Londres. De toute évidence, ceux-ci posaient un problème beaucoup plus grave au gouvernement britannique que les V1 qui souvent sortaient de la cible ou étaient abattus. Les V2 étaient dans une catégorie différente. Les Alliés savaient qu'ils étaient tirés depuis les côtes du nord de l'Europe, donc toute attaque réussie contre la Hollande et au-delà atténuerait considérablement ce problème jusqu'à ce que tous les sites de lancement soient détruits. Le War Office a soutenu «Monty». Malgré cela, Montgomery a constaté qu'il ne pouvait pas obtenir la promesse de fournitures dont il avait besoin pour Market Garden. Le 11 septembre 1944, Montgomery a déclaré à Eisenhower que, malgré le soutien du War Office, l'attaque devrait être reportée en raison du manque de fournitures vitales. La tactique de «Monty» a fonctionné et Eisenhower a immédiatement envoyé son chef d'état-major au quartier général de Montgomery pour voir de quoi il avait besoin.

L'armée aéroportée alliée comprend quatre divisions; deux britanniques et deux américains. La Brigade indépendante polonaise de parachutistes, dirigée par le major-général Sosabowski, y était liée. Les deux commandants américains les plus hauts placés étaient le major-général Gavin de la 101e division et le major-général Maxwell Taylor de la 82e division. Les deux hommes connaissaient bien la guerre aéroportée. La Première division aéroportée britannique était dirigée par le major-général Urquhart. Il était un choix inhabituel pour diriger la division aéroportée, car il n'avait jamais parachuté auparavant, n'avait jamais participé à un atterrissage en planeur et était tombé malade. Lui-même a exprimé sa surprise lorsqu'il a été nommé commandant de la division.

La First Airborne Division n'avait pas participé au jour J. Il avait été maintenu en réserve et était resté inactif après juin 1944. Un certain nombre d'opérations prévues avaient été annulées à la dernière minute car elles n'étaient pas nécessaires en raison du succès des colonnes blindées britanniques sur le terrain. En septembre 1944, la Première Division était «agitée, frustrée et prête à tout». Urquhart a déclaré que c'était:

«Affamés de bataille à un degré que seuls ceux qui ont commandé de grandes forces de soldats entraînés peuvent pleinement comprendre.»

La Première Division a été chargée de capturer le pont d'Arnhem et de le maintenir. La 101e division devait capturer le canal Zuid Willems Vaart à Veghel et le canal Wilhelmina à Son. La 82e division devait capturer les ponts de Grave et de Nimègue.

L'attaque devait être planifiée en seulement six jours. La première division d'Urquhart a été confrontée à deux problèmes majeurs; la pénurie d'avions et la conviction que le pont d'Arnhem était entouré de canons antiaériens qui rendraient un atterrissage par le pont lui-même trop difficile.

Les Américains ont eu la priorité en ce qui concerne les avions. La capture du pont d'Arnhem serait inutile si les Américains ne capturaient pas leurs cibles. Par conséquent, les Américains seraient transportés vers leurs cibles dans un seul ascenseur alors que l'attaque sur Arnhem se ferait dans trois ascenseurs distincts pendant la journée. Tout atterrissage de nuit était considéré comme trop dangereux.

Cela a posé un problème majeur pour Urquhart. Sa première force aurait l'élément de surprise et, si la résistance allemande était minime, tiendrait le pont et sécuriserait toutes les zones d'atterrissage pour les planeurs. Cependant, tout débarquement ultérieur aurait lieu après que les Allemands auraient eu le temps de s'organiser.

Les rapports de renseignement ont également montré que la flak autour du pont lui-même était lourde. Cela a été confirmé par les équipages de bombardiers de la RAF qui ont rencontré la flak lors de leurs vols réguliers en Allemagne. Urquhart a décidé de faire son atterrissage à l'ouest du pont même s'il savait que cela représentait un risque. Si la résistance allemande était plus forte que prévu, il y avait la possibilité que le premier atterrissage n'atteigne même pas le pont d'Arnhem et ne prenne pas le flak. Les rapports du renseignement britannique ont indiqué que la présence allemande à Arnhem était minime. On croyait que les Allemands n'avaient que six divisions d'infanterie dans la région avec 25 canons d'artillerie et seulement 20 chars. Les troupes allemandes, dans un rapport du renseignement du 11 septembre, seraient "désordonnées et découragées". Un rapport similaire a été fait le 17 septembre.

Cependant, les rapports de la Résistance néerlandaise indiquent le contraire. Le 15 septembre, les Hollandais avaient informé les Britanniques que des unités SS avaient été vues dans la région d'Arnhem. La première division aéroportée a reçu ces informations le 20 septembre - trois jours après le début de l'attaque du pont d'Arnhem.

L'opération Market Garden a commencé le dimanche matin 17 septembre 1944. Les bases des combattants de la Luftwaffe avaient été attaquées, tout comme les casernes allemandes basées près des zones de largage. 1000 avions de chasse américains et britanniques se sont couverts pendant que les planeurs et leurs «remorqueurs» traversaient la mer du Nord et se dirigeaient vers l'Europe continentale. La plus grande crainte provenait des flaks et les services de renseignement estimaient que la perte de planeurs et d'engins de transport pourrait atteindre 40%. En l'état, très peu des 1 545 avions et 478 planeurs ont été perdus.

La 82nd Division atterrit sans problème majeur autour de Grave et Nijmegan. La 101e division réussit également et à la tombée de la nuit, les blindés américains et britanniques se sont rencontrés à Eindhoven.

Cependant, au 18 septembre, le brouillard avait joué son rôle. Les vols de planeurs et de remorqueurs qui devaient traverser le deuxième jour n'ont pas pu le faire. Cela affecta la 82e division en ce que Gavin avait moins d'hommes pour attaquer les ponts de Waal - en particulier le pont routier qui avait tenu pendant trois jours lors de l'attaque allemande contre la Hollande en 1940. Ce pont n'est tombé que dans la soirée du mercredi 20 après une attaque combinée américaine / britannique. Une fois ce pont capturé, l'armure du 30e corps pourrait se rendre à Arnhem pour y soulager la première division aéroportée d'Urquhart.

À Arnhem, les Britanniques se sont heurtés à une opposition beaucoup plus ferme qu'ils ne l'avaient cru. Les divisions IX et X SS Panzer s'étaient regroupées à Arnhem - comme l'avait prévenu la résistance hollandaise. Les deux groupes comprenaient 8 500 hommes dirigés par le général Willi Bittich. Ce ne sont pas les troupes allemandes mal équipées, au moral bas, qui, selon les renseignements britanniques, étaient stationnées à Arnhem. Bittich - un général très estimé dans le Waffen SS - a envoyé le IX SS Devision aux zones d'atterrissage britanniques immédiatement. La Division X a reçu l'ordre de Nimègue pour empêcher le 2e groupe de l'armée d'avancer sur Arnhem. Bittich était confiant quant au succès:

«Nous serons bientôt en mesure de minimiser la menace du nord britannique du Neder Rijn. Nous devons nous rappeler que les soldats britanniques n'agissent pas de leur propre initiative lorsqu'ils combattent dans une ville et qu'il devient par conséquent difficile pour les officiers d'exercer un contrôle, ils sont incroyables en défense, mais nous ne devons pas avoir peur de leurs capacités d'attaque. » Bittich.

Les hommes de la IX Division ont rapidement créé une formidable ligne défensive pour empêcher les Britanniques d'avancer vers Arnhem. Les Britanniques ont été confrontés à un certain nombre de problèmes graves dans la zone d'atterrissage. Presque tous les véhicules utilisés par l'escadron de reconnaissance aéroporté ont été perdus lorsque les planeurs qui les transportaient n'ont pas atterri. Par conséquent, l'avance dans Arnhem elle-même a été retardée, mais elle a également dû se faire presque entièrement à pied. L'escadron de reconnaissance avait pour tâche d'avancer en jeeps, etc. à l'avance et de sécuriser les ponts et les routes. Ce qu'ils n'ont pas pu faire après la perte de leurs véhicules. Les cartes remises aux officiers se sont également révélées peu précises.

Les parachutistes britanniques sont tombés sous le feu allemand. Seul le 2e Bataillon, dirigé par le lieutenant-colonel Frost, avança avec une relative facilité, mais même ils furent parfois arrêtés par les tirs allemands. Les hommes de Frost étaient les unités les plus au sud des unités britanniques et les Allemands avaient moins bien couvert leur route vers Arnhem que les autres routes que les Britanniques devaient utiliser. Lorsque Frost est arrivé au pont d'Arnhem, il n'avait que 500 hommes. Il a sécurisé l'extrémité nord du pont et les bâtiments qui l'entourent, mais il est resté fortement exposé à une attaque allemande sur le pont, les Britanniques n'ayant pas réussi à sécuriser l'extrémité sud du pont. Autour d'Arnhem, les troupes britanniques, engagées dans des combats avec les SS, ont fait de lourdes pertes. À ce jour, les Allemands étaient renforcés avec des chars Tiger.

Malgré le manque de munitions et sans nourriture ni eau, les hommes de Frost ont continué à se battre. Un Allemand qui a combattu dans la bataille finale pour le pont a écrit:

«(Les combats étaient) un fanatisme indescriptible… et le combat faisait rage à travers les plafonds et les escaliers. des grenades à main ont volé dans toutes les directions. Chaque maison devait être prise de cette façon. Certains Britanniques ont résisté à leur dernier souffle. »

La 2e armée n'a pas réussi à atteindre Arnhem. Dans le dernier trajet - à seulement 16 kilomètres - de l'endroit où se trouvait la 2e Armée à Arnhem, les SS ont combattu avec une grande habileté, retardant sérieusement l'élan en avant que la 2e Armée avait précédemment développé. Les troupes britanniques qui sont restées dans la région d'Arnhem ont été capturées dans des terres que les SS appelaient «The Cauldron». Il a été décidé de se retirer. Les soldats qui ont pu être évacués l'ont été, mais de nombreux blessés ont été laissés sur place. Au total, plus de 1 200 soldats britanniques ont été tués et près de 3 000 ont été faits prisonniers. 3 400 soldats allemands ont été tués ou blessés au cours de la bataille.

Pourquoi le plan a-t-il échoué?

La vitesse à laquelle Bittich organisa ses hommes et sa conscience tactique furent les principales raisons de la victoire des Allemands. Cependant, le renseignement britannique a ignoré les informations de la Résistance néerlandaise selon lesquelles les SS se trouvaient dans la région. Lorsque les hommes ont atterri, ils ont constaté que leurs cartes étaient inexactes concernant le tracé des routes dans la région d'Arnhem. Un autre problème majeur était que les radios émises aux hommes n'avaient qu'une portée de 3 milles et elles se sont avérées inutiles lorsque les différents segments de l'armée britannique dans la région étaient répartis sur 8 milles. Un tel manque de communication s'est avéré être un handicap majeur pour les commandants sur le terrain qui savaient rarement ce que les autres commandants faisaient ou prévoyaient. L'atterrissage devait également s'étaler sur trois jours, de sorte que la division aéroportée n'était jamais à pleine puissance.

Le plan de Montgomery était solide. Comme l'a fait remarquer Churchill:

"Un grand prix était presque à notre portée."

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