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La bataille de Bretagne

La bataille de Bretagne

La bataille de Bretagne a eu lieu entre août et octobre 1944. Après avoir éclaté de la tête de plage normande en juin 1944, la Bretagne a été prise pour cible à cause de ses bases navales à Lorient, Saint-Nazaire et Brest. Des sous-marins et des raids de surface avaient utilisé ces bases, malgré une campagne de bombardements de la RAF, et les Allemands avaient lancé «l'opération Cerberus» depuis Brest en 1942. Leur capture aurait donc mis fin aux inquiétudes que les Alliés auraient pu avoir concernant leur potentiel usage ultérieur. Ils s'avéreraient également très utiles aux Alliés car ils avaient besoin d'autant de ports qu'ils le pouvaient pour débarquer la grande quantité de fournitures dont leurs hommes avaient besoin.

Les Américains ont été chargés de libérer la Bretagne. Le 8e corps américain, dirigé par le général Middleton, s'est déplacé d'est en ouest à travers le nord de la Bretagne avec Brest comme cible principale. Le 20e corps américain, dirigé par le général Walker, s'est déplacé au sud de Nantes. Le plan était que les deux unités soient reliées à Lorient. Une fois la Bretagne libérée, les Alliés ont décidé de construire un nouveau port à Quiberon, au sud-ouest de Lorient. Ils avaient conclu que les Allemands détruiraient tous les ports de Bretagne avant que les Américains ne puissent les libérer et que Quiberon, à l'abri de l'océan Atlantique, serait un endroit parfait pour construire un nouveau port.

Les Allemands étant en déroute après le jour J, la route vers la Bretagne aurait dû être relativement facile une fois la péninsule du Cotentin prise. La capture du pont de Pontaubault qui traversait la rivière Sélune, au sud d'Avranches, a été un grand bonus. Cependant, les discussions entre Bradley et Patton sur la façon de prendre la Bretagne n'ont pas aidé les Américains. Par exemple, au fur et à mesure que le 8e corps américain progressait, Middleton a décidé qu'il devrait suivre ses hommes pour faciliter la communication. Cependant, Patton a ordonné à Middleton de rester près de son quartier général de l'armée, ce qui lui a fait perdre le contact avec ses divisions très tôt dans la campagne. Il a écrit que sa capacité à contacter ses hommes était «pratiquement nulle».

Le 8e corps avance rapidement dans le nord de la Bretagne. Cependant, ce succès a posé des problèmes. La question de la communication est évoquée ci-dessus. Un autre problème était la difficulté de fournir une armée en mouvement. Il y avait peu de temps pour mettre en place des bases d'approvisionnement et toute la question de la logistique est devenue ponctuelle.

«En quelques jours, nous distribuions des rations comme le Père Noël sur son traîneau, avec les deux donneurs et reçus en mouvement. Les camions étaient comme une bande de coachs de scène qui parcouraient le territoire indien. Nous nous sommes habitués à garder les roues en marche, à ne pas tenir compte des tireurs d'élite et à espérer que nous ne nous perdrions ni ne nous heurterions. »Membre d'une unité logistique

L'avancée du 8e corps a également entraîné un problème impliquant la Résistance française. Alors que la résistance avait joué un rôle majeur mais invisible au jour J, la campagne en Bretagne était celle où la Résistance française devait combattre ouvertement les Allemands. Un officier français basé à Londres, Albert Eon, a été transporté par avion pour diriger les 20 000 hommes et femmes de la résistance basés en Bretagne. Cependant, ils avaient besoin d'un équipement moderne. Cela a été parachuté. Le problème était que les Américains avançaient si rapidement que le matériel tombait fréquemment dans les zones déjà prises par les Américains, de sorte que les résistants devaient attendre qu'il soit remonté jusqu'à eux. Indépendamment de ces pépins, les Forces françaises de l'intérieur (FFI) ont eu leurs triomphes. Les troupes des FFI ont attaqué et capturé l'aérodrome de Vannes à l'aide de jeeps blindées apportées par des planeurs; 150 Français ont pris d'importants ponts ferroviaires à Morlaix et à proximité. Des groupes de FFI accompagnaient ouvertement les Américains - leurs connaissances locales sur l'aménagement du terrain étaient très importantes pour les Américains.

L'une des raisons de la vitesse de progression des Américains était le désarroi allemand après le jour J. Une autre raison était que le commandant allemand en Bretagne, le général Fahrmbacher, avait ordonné à toutes ses troupes de se rendre dans les ports lourdement défendus - il y avait donc moins d'Allemands à l'intérieur de la Bretagne que les Américains ne le pensaient. Hitler avait désigné les ports comme forteresses «à défendre jusqu'au dernier homme, à la dernière cartouche».

Lorsque le 20e corps est entré à Nantes le 6 août, ils ont trouvé ses installations portuaires en ruine. Le même jour, les Américains sont entrés dans la périphérie de Brest. La reconnaissance a montré que toute attaque contre le cœur de la ville serait majeure. Brest était, comme l'avait ordonné Hitler, une forteresse. La ville n'est finalement tombée que le 18 septembre - environ 5 semaines après que la 6e division blindée américaine soit entrée dans la périphérie de la ville.

Les Américains ont rencontré des problèmes similaires à Saint-Malo, sur la côte nord de la Bretagne. Les renseignements de la Résistance ont informé les Américains que les Allemands avaient 10 000 hommes dans les ports. Cependant, les Américains ont décidé qu'il n'y en avait que 5 000. En fait, Saint-Malo était gardé par 12 000 soldats allemands. Des dignitaires locaux ont tenté de persuader le commandant allemand de Saint-Malo, le général Andreas von Aulock, de rendre la ville antique. Il a refusé.

«J'ai été placé aux commandes de cette forteresse, je ne l'ai pas demandé. J'exécuterai les ordres que j'ai reçus et, faisant mon devoir de soldat, je me battrai jusqu'à la dernière pierre. Je défendrai Saint-Malo jusqu'au dernier homme même si le dernier doit être moi-même. »von Aulock

Saint-Malo a également été fortement défendue, tout comme les environs. Les Américains rencontrèrent une opposition féroce mais ils progressèrent progressivement vers la citadelle de la ville, où von Aulock avait son quartier général. La construction de la citadelle signifiait que les bombes de 1000 livres étaient peu utiles contre ses murs - de même que les bombes perforantes de 1000 livres. Un aumônier de l'armée allemande capturé a demandé à von Aulock d'y rendre ses forces. Il a refusé avec le commentaire "un soldat allemand ne se rend pas". Les Américains ont amené deux canons d'artillerie de 8 pouces qui ont tiré à partir de seulement 1 500 mètres directement sur les orifices et les évents. Les Américains s'apprêtaient à déposer du napalm sur la citadelle lorsque Aulock se rendit avec 400 hommes. Les Américains l'ont trouvé «insupportablement arrogant». Cependant, von Aulock avait réussi à retarder l'avance américaine de deux semaines - même si la ville antique avait été dévastée - voir photo ci-dessus.

Les Américains ont fait face à une résolution similaire à Brest. Avec les FFI, ils ont dû attaquer et détruire plus de 75 points forts de la ville. C'était un travail lent et long. Au moment de la capitulation de l'Allemagne, le 18 septembre, les Américains avaient perdu 10 000 tués et blessés. Brest a été détruite - y compris son port. Plutôt que de risquer la même chose à Lorient et à Saint-Nazaire, les Américains ont simplement encerclé les ports pour le reste de la guerre et gardé les Allemands où ils étaient. Leur reddition est intervenue à la fin de la guerre. La nécessité des installations portuaires en Bretagne est devenue superflue lors de la prise d'Anvers en novembre.

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