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La prise du fort Eben

La prise du fort Eben

Le fort Eben-Emael était réputé être le bastion militaire le plus puissant du monde. Le 10 mai 1940, le fort Eben-Emael est attaqué par les Allemands dans le cadre de leur attaque éclair contre l'Europe occidentale. La vitesse à laquelle Eben-Emael est tombé et la façon dont le raid a été exécuté étaient symptomatiques de la façon dont le blitzkrieg pouvait être dévastateur.

Le fort Eben-Emael était au nord de la grande ville belge de Liège. Il commandait le canal Albert et était considéré par les militaires belges comme la principale barrière contre une attaque depuis ses frontières orientales. En plus du canal Albert, le fort avait également une position dominante sur les hauts ponts sur le canal. Si un ennemi avait capturé ces ponts, leur capacité à déplacer des véhicules et des troupes militaires aurait été grandement améliorée. Sans le contrôle de ces ponts, un tel mouvement vers la Belgique aurait été sévèrement restreint et la mobilité dont Blitzkrieg avait besoin pour réussir aurait été émoussée.

Le fort lui-même était génial. Construit entre 1932 et 1935, il jouxte le canal Albert à Caster. Du nord au sud, le fort mesurait 900 mètres de long et d'est en ouest, il faisait 700 mètres. Le fort était une base pour les unités d'infanterie et d'artillerie, et les défenses du fort étaient placées de telle sorte que chacune se couvrait mutuellement en cas d'attaque du fort. Entrer dans le fort aurait été très difficile. Deux des murs étaient hauts de 40 mètres et presque verticaux. Les grimper dans un assaut aurait été presque impossible. Les autres côtés du fort ont été protégés en raison d'un fossé artificiel autour d'eux, ce qui a rendu toute attaque difficile. Pour compliquer encore plus tout assaut, des tranchées extérieures ont été construites et davantage de murs, dont la plupart ont une hauteur de 4 mètres.

L'armement à l'intérieur du fort était également génial. Le fort contenait des canons de 7,5 cm, des canons tournants de 12 cm; mitrailleuses; projecteurs; canons antichars et canons antiaériens. Des emplacements d'armes factices ont été construits pour tromper l'ennemi.

Le fort lui-même était relié à l'intérieur par une série de tunnels qui totalisaient plusieurs kilomètres. Il n'y avait qu'un seul accès à ces tunnels au fort 17 au sud-ouest du vaste complexe. Le fort était effectivement autosuffisant car il contenait des casernes, des baies pour malades et un centre de communication. Le complexe du tunnel a été construit avec un système de ventilation complet avec des filtres en cas d'attaque de gaz toxique.

Cependant, Eben-Emael avait une faiblesse majeure. Il était vulnérable à une attaque aérienne. Le haut commandement allemand savait qu'ils devaient capturer intacts les ponts sur le canal Albert pour que le blitzkrieg puisse fonctionner. Ils savaient également qu'une attaque de parachutistes - si dévastatrice en Hollande - aurait peu de chances de réussir à Eben-Emael car cela donnerait aux défenseurs trop de temps pour réagir pendant la descente des parachutistes. Ils ont donc décidé d'un mode d'attaque qui surprendrait les défenseurs - l'utilisation de planeurs transportant des troupes. Les planeurs atterriraient à la pénombre à l'intérieur du fort, annulant ainsi ses défenses. Une telle attaque posséderait un facteur de surprise élevé qui ne serait pas atteint en utilisant des parachutistes.

L'attaque devait être soigneusement coordonnée afin qu'elle ait lieu juste en même temps que l'attaque principale de la Wehrmacht à travers la frontière belge. De cette façon, l'armée belge serait entièrement occupée et aucune unité à l'extérieur du fort ne pourrait lui venir en aide.

Le raid était plein de risques. Le décollage et les atterrissages étaient des problèmes potentiels. Lorsque les planeurs sont arrivés à portée des canons antiaériens du fort, ils étaient en danger. Pour compenser ce dernier, l'attaque était planifiée à mi-lumière, rendant la tâche des pilotes de planeur encore plus difficile car la visibilité serait un enjeu clé. Le plan était de libérer les planeurs à 20 kilomètres du fort à une hauteur de 2000 mètres. Les pilotes sélectionnés pour le raid ont été considérés comme les meilleurs et ont reçu pour objectif d'atterrir leurs planeurs à moins de 20 mètres de leur cible choisie.

L'attaque a été confiée au détachement de Koch Storm formé en novembre 1939. La section principale de cette unité était composée de parachutistes, y compris ceux formés à la saperie. L'attaque proprement dite contre le fort lui-même a été menée par ces sapeurs dirigés par le colonel Rudolf Witzig.

L'unité dirigée par Witzig s'est entraînée pendant six mois pour cette attaque. Ils devaient utiliser 11 planeurs et les pilotes de planeurs devaient également se battre lors de l'attaque. Chaque planeur devait piloter sept ou huit hommes, à l'exclusion du pilote. Chaque unité de planeur avait deux cibles à attaquer. Les sapeurs transportaient de grandes quantités d'explosifs et d'armes telles que des lance-flammes.

Les assaillants ont atterri à 05h25 le 10 mai 1940, cinq minutes avant l'attaque principale à travers la frontière belge. Pour confondre les militaires belges autour de la zone, les Allemands ont également utilisé des planeurs factices qui ont «atterri» dans les zones autour du canal mais n'ont servi à rien d'autre que de confondre les défenseurs. Neuf des onze planeurs ont pénétré dans le fort - un planeur a été perdu par un tir antiaérien et un a dû atterrir juste à l'extérieur de Cologne car son câble de remorquage s'était brisé.

Le Détachement de Koch Storm s'était donné seulement 60 minutes pour créer une base dans le fort qu'ils pourraient défendre. Pendant ce temps, ils ont détruit de nombreux emplacements de canons dans le fort et en ont capturé une grande partie. Une partie du complexe est restée entre les mains de l'armée belge, mais le 11 mai, la lutte était terminée lorsque l'armée allemande en marche est arrivée en force. Face à un ennemi littéralement à l'intérieur et entouré d'une armée massive sans, les défenseurs n'avaient d'autre choix que de se rendre.

L'attaque a été un succès pour les Allemands car le fort a été pris et les ponts vitaux capturés intacts. Les Allemands ont perdu 6 hommes tués sur les 85 qui se sont lancés dans l'attaque avec 15 blessés. Les défenseurs belges ont perdu 23 hommes tués et 59 blessés.

L'attaque de Fort Eben-Emael montre comment la blitzkrieg a fonctionné dans un petit environnement par opposition à une attaque contre un pays entier. L'élément de surprise était essentiel, tout comme l'utilisation d'une méthode d'attaque qui n'était pas vraiment considérée comme possible par d'autres armées d'Europe occidentale. L'utilisation de troupes spécialement formées pour devenir des experts en explosifs, en parachutisme, etc. était également vitale. La mentalité défensive de l'armée belge a été révélée par le succès de l'attaque du fort Eben-Emael.

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