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L'attaque de l'Europe occidentale

L'attaque de l'Europe occidentale

L'attaque contre les Pays-Bas, la Belgique, le Luxembourg et la France a commencé le 10 mai 1940 et en six semaines, toutes ces nations avaient été vaincues, les forces britanniques et françaises étant évacuées à Dunkerque. Blitzkrieg avait détruit à la fois l'armée française et le Corps expéditionnaire britannique (BEF). Avant l'attaque contre la France, les forces allemandes avaient attaqué les Pays-Bas, le Luxembourg et la Belgique. Tous les trois s'étaient rapidement rendus à un ennemi largement supérieur et avaient sauvé leur pays de dégâts considérables.

La principale puissance militaire d'Europe occidentale était la France. Dans l'entre-deux-guerres, le Collège d'état-major français était considéré comme l'un des premiers collèges militaires du monde. Les officiers qui ont traversé le collège ont appris que la défense était supérieure à l'attaque et que toute attaque, comme on l'a vu pendant la Première Guerre mondiale, serait lente et lourde avec de nombreuses victimes impliquées. Les chars étaient considérés comme un moyen de soutenir l'infanterie ou un moyen de compléter les unités de reconnaissance. Les Français avaient une grande confiance dans ce qu'ils appelaient la «ligne continue» - littéralement une ligne apparemment imprenable de soldats qui étaient intégrés dans des lignes défensives très solides. En théorie, franchir cette ligne continue serait extrêmement difficile et coûteux en main-d'œuvre - d'où la raison pour laquelle la défensive était considérée comme supérieure à l'offensive.

Le signe le plus visible de cette mentalité défensive en France est la ligne Maginot. Cela a commencé en 1929 et porte le nom du ministre de la Guerre de l'époque. La ligne Maginot allait de Bâle à Longuyon mais ce n'était pas un «cuirassé terrestre» pour toute cette distance.

De Bâle à Haguenau, le Rhin a servi de frontière entre l'Allemagne et la France - et aussi comme une formidable barrière défensive. Entre Bâle et Haguenau, la ligne Maginot n'était donc qu'un réseau dense de casemates.

De Haguenau à Longuyon, la ligne était un fort massif qui avait de nombreuses similitudes avec un cuirassé - tourelles à canon auto-levant, palans à munitions, etc. Devant la ligne Maginot, plus près de la frontière allemande, la terre avait été sculptée de telle sorte qu'une une barrière antichar massive avait été construite. La taille de la ligne Maginot était telle que certains des forts qu'elle contenait avaient besoin d'une garnison de près d'un bataillon.

Cependant, une fois la ligne Maginot terminée, la frontière française jusqu'à la Manche était mal protégée. Telle était la croyance française dans la ligne Maginot et la supériorité de la défense, il ne leur était jamais venu à l'idée qu'une armée pouvait traverser les Ardennes «impénétrables» et simplement contourner la ligne Maginot. Attaquée par l'avant, la ligne Maginot aurait été un adversaire redoutable - mais pas si elle avait été contournée ou attaquée par l'arrière.

En mai 1940, une division sur sept du nord-est de la France était une division de forteresse uniquement capable de combattre à partir de ses fortifications. Par conséquent, la «mentalité Maginot» (la supériorité de la défense) a automatiquement retiré de l'armée française un grand nombre d'hommes, environ 15% de l'armée française. Le nombre d'Allemands occupant la ligne Siegfried en face de la ligne Maginot était considérablement plus petit.

Les officiers néerlandais et belges se rendaient fréquemment au Collège d'état-major français et il était naturel que les idées des Français s'infiltrent dans les idées adoptées par leurs armées.

Dans la constitution jusqu'au 10 mai 1940, ces armées sur le terrain avaient les forces suivantes:

L'armée néerlandaise comprend 8 divisions, dont 2 en réserve; aucun de ceux-ci n'était une division blindée. Il faisait face au pouvoir du groupe d'armées B de von Bock.

L'armée belge compte 18 divisions dont 4 en réserve. Aucun de ceux-ci n'était une division blindée.

L'armée française était un adversaire majeur sur le papier.

Le premier groupe d'armées était commandé par le général Billotte. Celui-ci comprend 22 divisions et s'étend de Longuyon à Maulde à la frontière belge.

Derrière la ligne Maginot se trouvait le deuxième groupe d'armées commandé par le général Prételat. Elle comptait 43 divisions françaises et 1 division britannique. Il avait des unités basées aussi largement séparées que la frontière suisse près de Bâle à Longuyon, au sud-ouest de la frontière luxembourgeoise.

Le septième groupe d'armées commandé par le général Giraud protégeait les ports de la Manche à Dunkerque et Calais. Cela comprenait 7 divisions.

Les Français avaient 22 divisions en réserve.

Soutenant les Français, et basé entre le premier et le septième groupe d'armées, le BEF était commandé par Lord Gort. Cela comprenait 9 divisions.

Par conséquent, les Allemands faisaient face à une force militaire totale d'environ 108 divisions.

La première armée française fait face au groupe d'armées A commandé par le général von Rundstedt. Cela comprenait 45 divisions, dont 7 divisions blindées. Il était soutenu par la flotte aérienne III commandée par Sperrle.

Contre la deuxième armée française se trouvait le groupe d'armées allemand C commandé par le général von Leeb. Cela comprenait 19 divisions.

Le groupe d'armées allemand B, commandé par le général von Bock, était basé en Europe du Nord et devait passer par les Pays-Bas et la Belgique avant d'affronter les Français. La force de Bock comprenait 29 divisions, dont 3 divisions blindées. Il était soutenu par la flotte aérienne II commandée par Kesselring.

Contre les Français et le BEF, les Allemands pouvaient constituer 93 divisions dont 10 blindées.

Les Allemands avaient 42 divisions en réserve.

Le chef des forces armées françaises était le général Gamelin. Son adversaire allemand était le maréchal von Brauchitsch et son chef d'état-major était le général Halder.

Le succès des Allemands a souvent été attribué à sa supériorité dans l'armement comme les chars et les canons d'artillerie. Ce n'était pas le cas.

Les Français possédaient 10 700 canons d'artillerie en mai 1940 (bien que 50% provenaient de la Première Guerre mondiale) et les Britanniques, 1 280. Y compris celles des armées belge et hollandaise, les Alliés pouvaient faire appel à 13 974. Les Allemands disposaient d'un total de 7 378 canons d'artillerie, dont le très apprécié canon de campagne de 105 mm.

Il en va de même pour les chars. Les Français avaient un total de 3 254 chars au printemps 1940 et les Britanniques 640. Les Allemands pouvaient faire appel à 2 493 chars.

Avec une telle supériorité, pourquoi les Alliés ont-ils échoué si mal? Les chiffres n'étaient essentiellement pas pertinents par rapport à la façon dont ces armes étaient utilisées. Les Allemands utilisaient de l'artillerie conçue pour être mobile, contrairement aux Français et aux Britanniques. La plus grande différence d'utilisation était probablement la façon dont chaque côté utilisait les réservoirs. On suppose fréquemment que les chars allemands utilisés dans l'attaque contre l'Europe occidentale étaient supérieurs aux chars français. Ce n'était pas le cas. Là où il y avait une différence, c'était dans la façon dont les deux côtés utilisaient les chars. Les Allemands ont mené des attaques à l'aide de chars tandis que les Français ont utilisé des chars pour soutenir l'infanterie.Par conséquent, des chars tels que le Char B ont été réduits à fonctionner à la vitesse à laquelle les fantassins opéraient, bien que le Char B soit un char très capable qui aurait tenu ses propres moyens. contre la plupart des chars allemands.

Les Allemands avaient également un avantage majeur dans les airs. Les Français n'avaient pas réussi à développer leur force aérienne dans l'entre-deux-guerres et, en mai 1940, ne possédaient que 1 200 avions - tous inférieurs à la Luftwaffe moderne. Les chasseurs monoplaces (Morane, Bloch et Dewoitine) n'étaient pas à la hauteur des Me 109 et Me 110. Les Britanniques avaient 500 avions en France, dont 130 chasseurs. Encore une fois, le Defiant et le Gladiator n'étaient pas à la hauteur des avions de chasse de la Luftwaffe. L'ouragan était basé en France mais il n'avait pas été testé au combat et devait encore faire sa marque. Au total, les Allemands pourraient faire appel à 3 200 avions pour une attaque contre l'Europe occidentale.