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Le maréchal de l'Air Arthur Harris

Le maréchal de l'Air Arthur Harris

Le maréchal de l'Air Arthur «Bomber» Harris reste l'un des commandants militaires les plus controversés de la Seconde Guerre mondiale. Arthur Harris commandait le Bomber Command et croyait que le bombardement de cibles civiles et, par conséquent, de civils, raccourcirait la Seconde Guerre mondiale. Harris a commandé le Bomber Command pendant la campagne aérienne massive des Alliés contre l'Allemagne nazie entre 1942 et 1945.

Harris est né en avril 1892. Il est allé dans une école privée mais à l'âge de dix-sept ans il a déménagé dans ce qui était alors la Rhodésie où il a essayé de trouver sa fortune dans l'extraction de l'or et la culture du tabac.

Lorsque la Première Guerre mondiale a commencé en août 1914, Harris a rejoint le 1er Régiment de Rhodésie. Il a combattu contre les Allemands dans le sud-ouest allemand de l'Afrique, mais est retourné en Grande-Bretagne en 1915 où il a rejoint le Royal Flying Corps. En 1916, Harris se qualifie comme pilote de chasse et rejoint le 44e Escadron en France. On dit que ce qu'il a vu en France - la futilité de la guerre des tranchées - a façonné ses vues sur les bombardements aériens dans les années à venir. Avant la fin de la guerre, il avait pris le contrôle du 44e Escadron. En 1919, Harris est devenu chef d'escadron de la Royal Air Force. À ce titre, il a servi dans tout l'Empire britannique (Inde, Irak, Iran et Moyen-Orient) au cours des années 1920 et au début des années 1930. Pendant ce temps, la RAF a utilisé des raids de bombardement contre des tribus en Irak qui s'étaient rebellées contre la domination britannique. Certains de ces raids comprenaient l'utilisation de gaz toxiques et de bombes à action retardée. Certains membres de la RAF étaient consternés par cela (le commodore de l'air Lionel Charlton a démissionné de sa commission à ce sujet), mais Harris a déclaré:

"La seule chose que les Arabes comprennent, c'est la main lourde."

En 1933, Harris a été nommé directeur adjoint des plans au ministère de l'Air - un poste qu'il a occupé jusqu'en 1937. Pendant ce temps, les relations avec l'Allemagne sont devenues tendues et Harris a produit un document sur le rôle que la RAF pouvait jouer dans une guerre contre l'Allemagne.

En septembre 1939, Harris était vice-maréchal de l'Air. Son rôle initial dans la guerre a été passé en Amérique où il a acheté des avions pour l'effort de guerre britannique. En février 1942, Harris est nommé chef du Bomber Command. Jusque-là, le Bomber Command n'avait pas eu trop de succès - ses sorties à longue portée avaient été suspendues en raison de raids nocturnes inexacts et de lourdes pertes d'équipage et d'avions lors de raids de jour.

En tant que commandant du Bomber Command, c'est maintenant qu'il a pu mettre en pratique sa conviction qu'un ennemi pouvait être bombardé en soumission - un stratagème qu'il a appelé «bombardement de zone». Harris croyait que si le moral des civils était détruit à la suite de l'attaque de leur ville, ils feraient pression sur leur gouvernement pour qu'il capitule. Les premiers raids ont eu lieu sur Lubeck et Rostock. Ici, les bombardiers ont largué des bombes incendiaires et ces raids ont fait beaucoup de dégâts matériels aux deux villes. En mai 1942, un bombardement massif de 1000 bombardiers sur Cologne a causé de gros dégâts à la ville pour la perte de seulement 40 avions. Un taux de pertes aussi faible était considéré comme extrêmement bon, surtout lorsque le gouvernement prenait en compte le facteur de bien-être du raid - l'impulsion qu'il donnait aux civils britanniques sachant que l'Allemagne était bombardée tout comme Londres.

Avec un tel succès apparent, les bombardements massifs se sont poursuivis sur des villes comme Hambourg et Berlin. Les raids, que les nazis appelaient des «raids terroristes», ont culminé avec le tristement célèbre raid sur Dresde en février 1945.

Ces raids étaient particulièrement dangereux pour les équipages de bombardiers. Pendant la guerre, le Bomber Command a perdu plus de 57 000 hommes et de nombreux avions comme le Lancaster. Les raids ont tué plus de 600 000 civils allemands et gravement endommagé 6 millions de maisons.


Un bombardier Lancaster

Pour commencer, Harris avait le soutien de Winston Churchill. En 1941, Churchill avait déclaré:

«Nous devons faire brûler et saigner l'ennemi de toutes les manières.»

Cependant, en 1945, Churchill a donné des instructions à Harris que le bombardement de zone de l'Allemagne devrait être arrêté.

«Il me semble que le moment est venu où la question du bombardement des villes allemandes dans le seul but d'augmenter la terreur devrait être réexaminée. Sinon, nous prendrons le contrôle d'une terre complètement ruinée. »

En 1946, Harris a été nommé Marshall de la RAF. Cependant, il a estimé que le Bomber Command n'avait jamais reçu la reconnaissance qu'il croyait mériter. Alors que les hommes du Fighter Command ont été applaudis, les hommes qui ont volé avec le Bomber Command n'ont jamais reçu une reconnaissance similaire et à la fin de la guerre, ils n'ont pas reçu de médaille de campagne - ce qui a énormément irrité Harris.

Harris a pris sa retraite de la RAF peu de temps après sa promotion au poste de Marshall et a émigré en Afrique du Sud. Ici, il continuait de croire que les bombardements de zone de l'Allemagne avaient beaucoup fait pour mettre fin à la guerre. Harris a continué à travailler en Afrique du Sud et est décédé en avril 1984.

«Malgré tout ce qui s'est passé à Hambourg, les bombardements se sont révélés une méthode relativement humaine. D'une part, cela a sauvé la jeunesse de ce pays et de nos alliés d'être fauchée par les militaires comme c'était le cas pendant la guerre de 1914-1918. »

'Bomber' Harris écrit dans ses mémoires en 1947.

Pendant un certain nombre d'années, le raid sur Dresde a été condamné comme un acte inutile. Cependant, une publication récente a présenté des arguments selon lesquels Dresde était en effet une cible légitime pour les Alliés et que le jugement de Harris était correct. En 1992, une statue de Harris a été dévoilée près de Trafalgar Square à Londres. Dans les 24 heures, de la peinture rouge a été versée dessus - telle était / est la controverse suscitée par les croyances de Harris.

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