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Afrique du Sud et Première Guerre mondiale

Afrique du Sud et Première Guerre mondiale

On pourrait soutenir que l'Afrique du Sud avait peu de raisons de rejoindre la Première Guerre mondiale du côté de la Grande-Bretagne. Il y avait certainement ceux en Afrique du Sud qui pensaient en termes de défaite britannique dans la Première Guerre mondiale car cela mettrait fin à la domination britannique de l'Afrique du Sud malgré son statut de domination tel qu'il avait été arrangé en 1910. Il y en avait encore beaucoup en Afrique du Sud qui étaient en colère contre les Boers La guerre et la découverte subséquente des camps de concentration où tant de personnes sont mortes. Le Jameson Raid était toujours en difficulté. Beaucoup, comme les agriculteurs du Transvaal et de l'État libre d'Orange, considéraient les Britanniques comme un ennemi.

Pourtant, malgré ces facteurs, l'union entre l'Afrique du Sud et la Grande-Bretagne est restée pendant la Première Guerre mondiale et certains, comme l'historien Christopher Falkus, pensent qu'elle a en fait été renforcée. Il affirme que les deux hommes responsables de cette situation étaient Jan Smuts (photo) et Louis Bortha - «Le plus grand soldat-homme d'État d'Afrique du Sud» (Falkus) Smuts et Bortha voulaient tous deux voir une Afrique du Sud unifiée avant la fin de la guerre »et l'ampleur de leur succès doit placer les deux hommes au premier rang des leaders mondiaux du XXe. »(Falkus)

Pendant la Première Guerre mondiale, Smuts a formé la Force de défense sud-africaine. Sa première tâche a été de supprimer la rébellion de Maritz. Un problème majeur auquel est confronté le gouvernement sud-africain est la rébellion des forces pro-allemandes dirigée par le colonel Maritz, commandant des forces frontalières. Bortha a mené la campagne contre les rebelles mais elle a été organisée par Smuts qui était ministre de la Défense. Smuts a écrit plus tard:

«Il a perdu des amitiés d'une vie, des amitiés qu'il appréciait peut-être plus que tout dans la vie. Mais la ligne de Bortha est restée absolument cohérente. Personne d'autre en Afrique du Sud n'aurait pu s'en sortir. Tu voulais un homme pour ça.

Ensuite, lui et Louis Botha ont conduit l'armée sud-africaine en Afrique du Sud-Ouest allemande et l'ont conquise. En 1916, le général Smuts est chargé de la conquête de l'Afrique orientale allemande.

Sa campagne ici a été plus tard critiquée en termes de tactiques qu'il a utilisées contre les Allemands. Smuts a mis sa foi en débordant les Allemands au lieu de les affronter dans des assauts frontaux complets comme on le voyait quotidiennement sur le front occidental. Son officier en chef du renseignement était particulièrement critique envers Smuts. Il pensait que ces tactiques prolongeaient la campagne et mettaient les hommes sur le terrain en danger de maladie, etc.

Les rebelles se sont rendus en février 1915. Bortha s'est rendu compte que la situation nécessitait une manipulation prudente et un seul des rebelles a été exécuté malgré l'étendue de la rébellion. Bortha a également connu du succès en Afrique du Sud-Ouest allemande et en Afrique orientale allemande. Sa campagne en Afrique du Sud-Ouest allemande a été qualifiée de «l'une des campagnes les plus soignées et les plus réussies de la Grande Guerre». (Falkus)

Smuts a été invité à la Conférence de guerre impériale tenue à Londres. Il est arrivé en mars 1917 et est resté au Royaume-Uni pendant deux ans et demi. Sa connaissance des affaires impériales, de sa tactique et de sa stratégie au cours de la campagne d'Europe occidentale l'a conduit à être surnommé «l'Orateur de l'Empire». Smuts a recommandé que la Royal Air Force ait un commandement distinct en dehors de l'armée et il a aidé à mettre un terme aux grèves des mineurs gallois. Lloyd George a dit de Smuts qu'il était un homme «doté de dons rares et raffinés d'esprit et de cœur».

136 000 soldats sud-africains ont combattu au Moyen-Orient et sur le front occidental. Cependant, un mouvement républicain dirigé par J. B. M Hertzog recueillait un soutien en Afrique du Sud. Il s'est même opposé à une motion de Bortha selon laquelle Dieu accorderait la victoire aux Britanniques contre l'Afrique du Sud. À la fin de la guerre, l'Afrique du Sud a vu son prestige national augmenter, mais il restait à l'intérieur du pays un nombre important et croissant de personnes qui remettaient simplement en question l'ensemble de la connexion impériale. Le mouvement afrikaner s'est développé. Cependant, il y avait aussi ceux qui voulaient voir une union forte entre l'Afrique du Sud et la Grande-Bretagne et ils voulaient que cela continue après la fin de la Première Guerre mondiale.

Novembre 2012