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Opération Turkenkreuz

Opération Turkenkreuz

«Opération Türkenkreuz» était le nom donné à une série d'attaques aériennes contre l'Angleterre vers la fin de la Première Guerre mondiale. L'opération Türkenkreuz a tenté de démoraliser la population de Londres et du sud-est mais est arrivée trop tard dans la guerre pour avoir un réel impact. Les avions utilisés dans l'opération Türkenkreuz étaient des Gotha IV et Gotha V.

Des bombardiers Gotha, l'équivalent allemand des bombardiers britanniques Handley Page, ont été utilisés pour attaquer des cibles civiles à Londres et dans l'est de l'Angleterre pendant la Première Guerre mondiale. Les soi-disant «raids de Gotha» ont ramené la guerre à la maison à ceux qui vivaient dans les villes côtières du sud-est ou de l'est. Auparavant, la guerre avait semblé quelque peu éloignée; Les soldats britanniques qui sont rentrés en congé se sont plaints des vacances de civils sur les plages de Brighton et Margate et de l'ouverture de théâtres et de cafés à Londres. Pourtant, à quelques kilomètres à vol d'oiseau, les hommes se sont battus dans des conditions sordides trouvées dans des tranchées avec toutes les difficultés qui en ont résulté. Pour les personnes en congé, cela semblait quelque peu surréaliste. Ce sont les raids Zeppelin et Gotha qui ont amené la guerre directement au peuple anglais.

Les Allemands ont appelé les raids sur l'Angleterre «Opération Türkenkreuz». Les Allemands ont mis fin aux raids des dirigeables Zeppelin à la fin de 1916, car un trop grand nombre avait été perdu par les chasseurs britanniques. Désormais, Hauptmann Ernest Brandenburg était chargé d'organiser des raids de bombardiers Gotha. Les raids ont été programmés pour commencer lorsque les conditions météorologiques se sont améliorées - printemps 1917. Auparavant, la distance entre les cibles anglaises et les avions moins développés avait signifié que tout raid avait été dangereux pour les équipages allemands. Le développement du Gotha IV (GIV) a changé la donne. Les raids étaient toujours dangereux pour les équipages mais le Gotha IV était capable de voler sur 500 miles à environ 80 mph si le temps était favorable. Il pourrait également fournir une charge utile puissante pour l'époque. Les GIV étaient basés près de Gand en Belgique occupée par les Allemands, donc un aller-retour vers la côte sud ou Londres se situait bien dans les 500 miles maximum du GIV.

Le premier raid de l'opération Türkenkreuz a eu lieu le 25 maie 1917. L'objectif était Londres. 23 GIV ont participé au raid mais 2 ont dû regagner leur base en raison de problèmes mécaniques. Alors que les 21 autres ont volé vers leur cible, le temps s'est fermé. Le commandant de bord a décidé que Londres était trop dangereuse compte tenu des conditions météorologiques et a ordonné une attaque sur leur cible secondaire - Folkestone et la caserne de l'armée à Shorncliffe sur la côte du Kent. Les deux cibles étaient beaucoup plus proches que Londres et offraient également aux 21 GIV restants une meilleure chance de revenir à leurs bases avant que le RFC ou le RNAS ne puissent répondre. 95 personnes, dont 18 soldats à la caserne, ont été tuées lors du raid et 195 blessées. À leur retour, les GIV ont rencontré des chiots Sopwith du RNAS et un GIV a été abattu. Le GIV avait une faiblesse majeure - il n'avait aucun moyen de défendre une attaque par le bas, car ses mitrailleuses ne pouvaient pas couvrir la zone sous son fuselage. En tant que tel, tout GIV était vulnérable aux attaques.

Le prochain raid sur le sud-est est venu le 5 juine quand Sheerness a été attaqué. Sheerness sur l'île de Sheppey, dans le Kent, avait peu d'importance à part le fait qu'elle avait construit des fortifications pour protéger la base navale de Chatham. Cependant, en termes de propagande allemande, toute attaque avait un but.

Cependant, un important coup d'État de propagande a eu lieu le 13 juine quand Londres a été attaquée pendant la journée. 162 personnes ont été tuées et 432 blessées. Ce raid a surtout ramené la guerre à la population, car parmi les morts, 46 enfants ont été tués lorsqu'une bombe a démoli une école secondaire dans l'East End de Londres. Le raid était le raid aérien le plus meurtrier de la Première Guerre mondiale et bien que les pertes soient très faibles par rapport à ce qui s'était produit sur le front occidental, c'était le fait qu'il s'agissait de victimes civiles qui était important et que la guerre était arrivée à les rives d'une île qui avait été auparavant protégée par l'eau qui l'entoure.

Les 21 GIV sont retournés dans leurs bases sans perte. Le RFC avait mis 92 avions en l'air pour combattre les bombardiers mais leur taux de montée était si lent qu'ils n'avaient pas réussi à les engager. Ce que le raid a mis en évidence, c'est à quel point Londres et la côte sud-est n'étaient pas préparés à une attaque aérienne.

Portés par ce succès, les Allemands lancent une nouvelle attaque sur Londres le 7 juillete. Cette fois, les Londoniens ne se tenaient pas dans la rue pour regarder ce qui se passait. Le fait que beaucoup se soient abrités a fait que ce raid a fait 54 morts et 190 blessés. Le RFC était mieux préparé cette fois et a abattu un GIV et en a endommagé trois autres pour la perte d'un chasseur britannique.

Les raids en plein jour se sont poursuivis en août, mais les précautions contre eux ont été améliorées. Pour cette raison, «l'opération Türkenkreuz» s'est transformée en raids nocturnes. Bien que cela fournisse une protection contre les chasseurs et une meilleure protection contre les tirs antiaériens, cela pose ses propres problèmes - navigation et atterrissage. Au mieux, la navigation était rudimentaire et reposait sur une boussole et une carte. Si le temps s'est assombri au cours du raid, cela signifiait que la navigation visuelle en utilisant des rivières ou le littoral comme exemples, ne pourrait pas être utilisée à moins que les bombardiers ne volent au-dessous de la ligne des nuages, ce qui en soi les rendait plus vulnérables aux tirs au sol. Réussir à atterrir un bombardier gros et lourd la nuit a exigé beaucoup d'habileté. Le GIV avait également une conception défaillante en ce que son carburant était transporté dans les compartiments moteur (nacelles). Si un GIV venait à s'écraser à l'atterrissage, le carburant se déverserait immédiatement sur des moteurs très chauds et s'enflammerait. Ce qui semblerait être un accident relativement «léger» pourrait faire déborder le carburant.

19 maie 1918 a été témoin du plus grand raid de «l'opération Türkenkreuz» contre Londres. Les nouveaux bombardiers Gotha V transportaient du carburant à l'intérieur de son fuselage et avaient une mitrailleuse intégrée au bas de son fuselage afin que la zone située sous l'avion puisse être couverte contre une attaque. 38 GV ont attaqué Londres mais ont subi de lourdes pertes - six GV ont été perdus par des chasseurs RFC et un GV s'est écrasé à l'atterrissage. Avec un taux de perte proche de 20%, les raids ont été annulés et les GV ont concentré leurs efforts sur le front occidental.

Au total, 22 raids contre des cibles anglaises ont eu lieu au cours de l'opération Türkenkreuz. Les Allemands ont perdu 61 appareils et largué près de 85 000 kg de bombes. Bien que les dommages causés ne puissent en aucun cas être comparables à ceux qui ont été faits dans certaines parties de la Belgique et de la France, l'importance psychologique des raids était énorme - les civils britanniques ne pouvaient plus s'attendre à être à l'abri des attaques.

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