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La bataille de Passchendaele

La bataille de Passchendaele

La bataille de Passchendaele, disputée en juillet 1917, est parfois appelée la troisième bataille d'Ypres. Pour les soldats qui ont combattu à Passchendaele, il était connu comme la «bataille de boue». Peu de batailles résument mieux la Première Guerre mondiale que la bataille de Passchendaele.

L'attaque de Passchendaele était la tentative de Sir Douglas Haig de percer la Flandre. Haig avait pensé à une attaque similaire en 1916, mais la bataille de la Somme a occupé son temps cette année-là. Cependant, un an plus tard, Haig s'est senti capable de lancer une telle attaque. Son objectif principal était une percée sur les côtes de la Belgique afin que les enclos sous-marins allemands puissent être détruits. L'amiral Jellicoe avait déjà informé Haig et le gouvernement britannique que la perte du transport maritime (principalement marchand) ne pourrait pas être maintenue et que la Grande-Bretagne serait confrontée à de graves problèmes en 1918, si ces pertes se poursuivaient. Le plan de Haig, visant à balayer la Flandre jusqu'à la côte, n'a pas reçu le soutien du Premier ministre britannique, David Lloyd George, mais comme les Alliés n'avaient pas d'autre plan crédible, il a donné son accord pour que Haig mette à exécution son plan.

Haig avait également une autre raison d'aller de l'avant avec son plan. Il croyait, à tort comme il s'est avéré, que le moral de l'armée allemande était très bas - surtout après le succès des Alliés à la bataille de Messines. Il pensait que les Alliés pouvaient exploiter ce manque de moral et traverser la Flandre sans trop de problèmes.

Le 18 juillet 1917, un barrage d'artillerie lourde est lancé sur les lignes allemandes. Cela a duré dix jours. Trois mille canons d'artillerie ont tiré plus de quatre millions d'obus. Par conséquent, l'armée allemande dans la région s'attendait pleinement à une attaque alliée majeure - donc tout vague espoir de surprise a été perdu, comme ce fut le cas dans toute attaque qui a commencé avec un bombardement d'artillerie majeur.

L'attaque d'infanterie a commencé le 31 juillet. L'assaut principal a été mené par la cinquième armée de Sir Hubert Gough. À leur gauche se trouvaient des unités de la Première Armée française dirigée par Anthoine et à droite de Gough se trouvait la Deuxième Armée dirigée par le vainqueur de Messines, Sir Herbert Plumer.

Les Allemands, comme cela s'est produit dans la Somme, étaient parfaitement préparés et l'attaque alliée, lancée sur un front de onze milles, n'a fait que de petits gains. Puis, au début du mois d'août, la région a été saturée de la plus forte pluie que la région ait connue depuis trente ans. La région de Flandre est devenue effectivement un marécage. Des chars, envoyés en avant pour aider l'infanterie, se sont simplement retrouvés coincés. Les soldats d'infanterie ont trouvé le mouvement très difficile. L'impact du bombardement d'artillerie a détruit les systèmes de drainage de la région, ce qui a considérablement aggravé le problème. Les cratères d'obus fabriqués par les bombardements alliés se remplissaient d'eau et ne permettaient pas aux hommes avancés de s'y cacher. Les champs que les hommes auraient dû traverser sont devenus impraticables.

Haig a blâmé le manque de progrès non pas sur le temps anormal et les conditions qu'il a provoquées, mais sur Gough. Haig déplaça Gough et ses hommes vers un front plus au nord et plaça Plumer en charge de la bataille. Plumer a utilisé des tactiques différentes de Gough. Il voulait de petits gains qui pourraient être détenus de façon permanente, contrairement au désir apparent de Gough d'un mouvement de balayage majeur qui apporterait le succès. En conséquence, Plumer a mené une série de petites batailles en Flandre - la bataille de Menin Road Bridge, la bataille de Polygon Wood et la bataille de Broodseinde. Ceux-ci se sont déroulés entre septembre et octobre 1917. Ceux-ci ont donné aux forces britanniques l'avantage sur le territoire à l'est d'Ypres. Haig est devenu convaincu que le moral allemand était sur le point de s'effondrer et a ordonné que l'offensive se poursuive jusqu'à la crête de Passchendaele.

Entre le 9 et le 12 octobre, deux batailles ont eu lieu - Poelcappelle et la première bataille de Passchendaele. À ce jour, ces soldats allemands qui avaient combattu sur le front de l'Est avaient été transférés sur le front occidental - et ils avaient été spécifiquement déplacés vers la crête de Passchendaele pour renforcer les forces allemandes là-bas. Les Allemands ont utilisé du gaz moutarde pour les aider et la tentative de percée des Alliés sur la crête de Passchendaele ne s'est pas concrétisée. Cependant, Haig ne reconnaîtrait pas que l'attaque n'avait pas réussi. Fin octobre, trois autres attaques alliées ont été lancées contre la crête de Passchendaele. Le 6 novembre 1917, le village de Passchendaele est pris et Haig utilise ce succès comme motif pour mettre fin à l'attaque.

Cependant, la troisième bataille d'Ypres ou de Passchendaele avait été une bataille très coûteuse. Pour quelques kilomètres, les Britanniques avaient perdu 310 000 hommes et les Allemands 260 000. Haig a été fortement critiqué pour l'attaque et pour ne pas avoir modifié ses plans car l'attaque n'allait clairement pas être un succès. Certains se sont ralliés à la défense de Haig. Ils ont fait valoir que:

Haig ne pouvait pas savoir que le temps aurait joué un rôle si important dans la bataille.

L'apport des troupes allemandes nouvellement arrivées du front de l'Est ne faisait pas partie de la planification de Haig et ne pouvait pas l'être non plus.

Les dangers de l'activité sous-marine allemande devaient être éliminés quel que soit le risque.

Un succès britannique aurait en quelque sorte amélioré le moral de l'armée française qui s'était mutinée cette année-là - un allié soutenant un allié.

Haig a fait valoir que toute perte allemande d'hommes était plus importante que la perte britannique, car les Alliés pouvaient subir plus de pertes alors que l'Amérique avait rejoint la guerre à la fin de Passchendaele.


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