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Tunnels de la crête de Vimy

Tunnels de la crête de Vimy

L'occupation de la crête de Vimy a donné à chaque camp pendant la Première Guerre mondiale une vue particulièrement bonne de la localité - la colline 145 de la crête de Vimy était le point culminant de toute la région. La valeur stratégique de la crête de Vimy en a fait une possession de prix et du point de vue des Alliés, l'occupation allemande de la crête de Vimy était une menace majeure pour toute avancée dans la région de la Somme en 1917. Par conséquent, la décision a été prise de prendre la crête de Vimy et la tâche a été remis aux Canadiens.

Les trois années précédentes avaient vu un massacre sans fin sur le front occidental et les commandants des Canadiens chargés de repousser les Allemands hors de la crête de Vimy - les généraux Currie et Byng - avaient pour mission non seulement de réussir, mais aussi de faire un nombre minimal de victimes. . C'était un défi de taille car les Allemands étaient bien enfouis et étaient des soldats expérimentés.

La crête de Vimy est devenue célèbre pour ses tunnels. Celles-ci avaient un double objectif. Ils ont été utilisés comme protection souterraine pour les soldats canadiens lorsqu'ils se sont déplacés vers la ligne de front. Cependant, ils ont également été utilisés pour placer d'énormes mines souterraines sous les tranchées allemandes. En théorie, si le plan de Currie et Byng fonctionnait, les Canadiens pourraient avancer jusqu'aux tranchées allemandes tandis que les Allemands eux-mêmes se remettaient encore d'une série de mines souterraines dévastatrices qui explosaient juste avant que les Canadiens avancent.

Des fouilles récentes menées par le colonel Philip Robinson, Royal Engineers (rtd), ont révélé que la crête de Vimy avait fait construire beaucoup plus de tunnels qu'on ne le pensait auparavant. Au total, Robinson pense qu'il y a environ 10 miles de tunnels à la crête de Vimy, le plus profond étant creusé à 100 pieds. Robinson estime également qu'il est parfaitement possible que davantage de tunnels soient construits, mais qu'ils n'ont pas encore été trouvés. Sa quête a commencé quand une ligne de chemin de fer à voie étroite de surface a été trouvée qui semblait s'arrêter soudainement. En fait, là où il s'est apparemment arrêté, c'est là qu'il a commencé à entrer dans la clandestinité, mais que l'entrée avait été perdue au fil du temps.

Robinson, un expert en tunnels militaires, estime qu'un bon mineur pourrait creuser 20 pieds de craie dure en une journée de travail et les dossiers montrent qu'environ 1000 mineurs étaient nécessaires à la crête de Vimy. Les mineurs faisaient face à de nombreux dangers, surtout si les Allemands les entendaient creuser vers leurs tranchées. Une grande partie du travail effectué par les mineurs devait être achevée dans un silence aussi proche que possible. Les Canadiens ont installé des souterrains d'écoute spéciaux où des géophones ont été utilisés pour détecter les mineurs allemands. S'il en détectait, les mineurs canadiens ont arrêté leur travail jusqu'à ce que tout danger ait disparu. Ils travaillaient en sachant parfaitement que les Allemands faisaient de même, donc le tunnelage était vraiment un «jeu» de chat et de souris.

Ce que les Canadiens ont créé sous la crête de Vimy a été décrit comme une ville souterraine avec des cuisines, des chambres, etc. avec de l'électricité et de l'air frais pompés. Il y avait quatorze «métros» construits au cœur de la «ville» où les soldats attendaient d'être appelés à l'action.

Alors que les soldats étaient beaucoup plus sûrs sous terre, les tunnels n'étaient pas populaires auprès d'eux. Ceux qui ont survécu à la bataille de Vimy ont déclaré plus tard qu'ils reconnaissaient l'importance d'être stationné sous terre mais que les tunnels n'étaient pas assez larges ou assez hauts - beaucoup les trouvaient trop claustrophobes.

Suite aux catastrophes survenues lors de la bataille de la Somme, Currie et Byng souhaitaient que la bataille de la crête de Vimy soit abordée avec l'approche la plus moderne possible.

Si l'artillerie avait été exacte dans la Somme, elle n'avait pas été particulièrement efficace. Une mauvaise visibilité avait empêché les avions d'observation de constater les dommages causés (ou autrement). Les commandants alliés ont donc supposé que le barrage d'artillerie massif avait réussi. Il s'est avéré que non. Byng et Currie ne voulaient pas faire la même erreur. Dans un délai de sept jours avant l'assaut de l'infanterie, un million d'obus d'artillerie ont été tirés, des observateurs canadiens vérifiant que les cibles fixées avaient été détruites. Le bombardement était si précis que les Allemands l'appelaient la «semaine de souffrance». Le 8 avrile à la veille de l'assaut d'infanterie, les Canadiens estiment avoir détruit 83% de l'artillerie allemande.

La bataille de la Somme avait été gâchée par des officiers subalternes qui n'avaient pas pris de décisions sur place. Ils avaient été formés pour transmettre des informations à un officier plus haut placé plus loin derrière les lignes avant qu'une décision ne soit prise. Pour la crête de Vimy, Currie a décidé que les commandants de section étaient plus que capables de prendre des décisions sur place, car ils avaient une connaissance immédiate de ce qui était nécessaire sur place. L'une des caractéristiques décisives de l'attaque canadienne à la crête de Vimy était la vitesse de prise de décision au niveau du peloton. Cela signifiait que les Canadiens pouvaient soutenir une attaque et prendre des décisions sur le terrain qui poussaient leur avance. Par conséquent, les Allemands ont eu peu de temps pour réorganiser leurs défenses. Les Canadiens ont également utilisé le repérage éclair, où trois relèvements ont été pris sur une cible. Cela a donné un relèvement très précis qui a été renvoyé à l'artillerie. Les postes de mitrailleuses allemands - qui s'étaient avérés si dévastateurs lors de la bataille de la Somme - ont été facilement détruits par l'artillerie canadienne une fois qu'ils avaient une orientation à viser.

Grâce à une planification minutieuse, les Canadiens ont pris la crête de Vimy en seulement quatre jours. Alors que les troupes canadiennes progressaient, des groupes d'infanterie sont délibérément restés derrière l'avancée principale pour «éponger» tous les Allemands survivants qui n'avaient pas été tués par l'avance initiale. Une telle tactique a donné confiance à ceux qui étaient en première ligne, car ils savaient qu'il y avait peu de chances que des Allemands les attaquent à l'arrière.

La victoire à la crête de Vimy a été la première grande victoire des Alliés en dix-huit mois et elle n'a coûté aux Canadiens que 3 600 morts et blessés. La victoire a également donné aux Alliés une position stratégique dominante dans la région.