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La bataille d'Ypres

La bataille d'Ypres

La bataille d'Ypres (et les nombreuses batailles qui ont entouré cette ville des Flandres) sont liées à jamais à la Première Guerre mondiale. Avec la bataille de la Somme, les batailles d'Ypres et de Passchendaele sont entrées dans l'histoire La ville avait été le centre de batailles auparavant en raison de sa position stratégique, mais la dévastation de la ville et de la campagne environnante semble résumer parfaitement la futilité des batailles menées pendant la Première Guerre mondiale.

La terre entourant Ypres au nord est plate et des canaux et des rivières la relient à la côte. Ypres était le principal centre de cette partie de la Flandre. Le contrôle de la ville a donné le contrôle de la campagne environnante et toutes les routes principales ont convergé vers la ville. Au sud de la ville, le terrain s'élève à environ 500 pieds (la crête de Mesen), ce qui donnerait un avantage de hauteur significatif à n'importe quel côté contrôlant cette crête de terrain élevé.

Les troupes britanniques sont entrées à Ypres en octobre 1914. Elles ignoraient la taille des forces allemandes qui avançaient sur la ville. Cependant, les chiffres ne compensaient pas l'expérience car les Allemands utilisaient ce qui était effectivement des étudiants pour attaquer des soldats britanniques professionnels basés au nord de la ville à un endroit nommé Langemark. Des témoins oculaires affirment avoir vu les troupes allemandes, avec seulement 6 semaines d'entraînement, les bras liés, chanter des chansons patriotiques alors qu'elles avançaient vers les Britanniques. 1 500 Allemands ont été tués et 600 faits prisonniers.

De violents combats ont eu lieu autour de la ville et ni les Britanniques ni les Allemands ne pouvaient prétendre contrôler la zone. À un endroit appelé Wijtschate (à environ 16 km au sud d'Ypres), un caporal allemand appelé Adolf Hitler a sauvé un camarade blessé et a remporté la plus haute distinction qu'un soldat allemand pourrait gagner - la croix de fer. Malgré des pertes redoutables des deux côtés, aucun ne pouvait dominer l'autre.

Des soldats britanniques se blottissent dans la neige juste à l'extérieur d'Ypres - dans le coin supérieur gauche. Le fond sans arbres résume le bombardement dont la région a souffert et les conditions dans lesquelles les soldats vivaient.

Les premiers jours de novembre ont directement affecté la ville. Chaque jour, Ypres est bombardée et les pertes civiles sont élevées. Cette tactique a préparé le terrain pour ce que Ypres allait subir pendant plusieurs années. À l'hiver, les Allemands n'avaient pas pris Ypres et les fortes pluies rendaient tout mouvement impossible car les routes se transformaient en boue. La première bataille à Ypres s'arrêta.

La dévastation d'Ypres - à peine un bâtiment n'a pas été endommagé par le bombardement d'obus

Une fois le temps installé, les Allemands se préparèrent à une nouvelle attaque. Ils ont utilisé du chlore gazeux mortel pour défendre les troupes françaises. N'ayant jamais vécu cela auparavant, des soldats français terrifiés ont fui. Le gaz avait fonctionné car il leur avait permis de quitter leur poste. La situation a été sauvée par les troupes canadiennes qui ont utilisé des mouchoirs imbibés d'urine comme masques à gaz et ont lancé une contre-attaque contre les Allemands. Ce fut un succès et les Allemands ont perdu les gains qu'ils avaient réalisés.

Toujours en avril, les Français ont fait exploser des mines sous la position allemande tenue à la colline 60 - en fait, un monticule créé à partir des ordures a été nettoyé lors de la coupe d'un chemin de fer. Celui qui contrôlait Hill 60 avait une vue parfaite de ce qui allait à Ypres et de ce qui en sortait. D'où sa valeur stratégique. Bien que réussie, la zone a été réduite à une tourbière boueuse. Les Britanniques ont pris la colline 60 mais ont été repoussés par une autre attaque réussie au gaz empoisonné par les Allemands. Les Allemands n'ont été expulsés de la colline 60 qu'en 1918.

Au sud d'Ypres se trouve Mesen. Les collines autour de Mesen étaient contrôlées par les Allemands depuis 1914, et pour donner aux Alliés un coup de pouce moral, le Haut Commandement allié ordonna une attaque sur la crête de Mesen. Les Alliés avaient passé du temps à creuser des tunnels sous la crête qui étaient remplis d'explosifs. Le 7 juin 1917, dix-neuf des mines ont explosé. Le bruit des explosions a été entendu à Londres. Les troupes allemandes stupéfaites sur la crête ont été facilement prises par les troupes australiennes et néo-zélandaises qui attaquent la crête après les explosions.

Au nord-est d'Ypres, les plans allaient moins bien pour les Alliés. Si une bataille résume la douleur de la guerre, ce fut Passchendaele. En octobre 1917, la région a été inondée de pluie - pendant un mois.

Les conditions pour les troupes étaient épouvantables. Le pied de tranchée était commun des deux côtés La lutte pour Passchendaele et la hauteur supplémentaire que la région donnerait aux vainqueurs ont commencé le 12 octobre. Le 6 novembre, la zone avait été capturée pour les Alliés, avec des pertes terribles des deux côtés - pour environ 900 mètres de terrain.

L'arrivée des Américains dans la guerre en 1917, hâta la défaite des Allemands et le dernier obus tomba sur Ypres le 14 octobre 1918.

Dans la région d'Ypres - dont la colline 60, Passchendaele, Lys, Sanctuary Wood, etc. - plus de 1 700 000 soldats des deux côtés ont été tués ou blessés et un nombre incalculable de civils.