Cours d'histoire

Exécutions de la Première Guerre mondiale

Exécutions de la Première Guerre mondiale

Au cours de la Première Guerre mondiale, les exécutions de 306 soldats britanniques et du Commonwealth ont eu lieu. De telles exécutions, pour des délits tels que la désertion et la lâcheté, restent une source de controverse, certains estimant que bon nombre des personnes exécutées devraient être graciées car elles souffraient de ce que l'on appelle maintenant le choc d'obus. Les exécutions, principalement des sous-officiers, ont impliqué 25 Canadiens, 22 Irlandais et 5 Néo-Zélandais.

Entre 1914 et 1918, l'armée britannique a identifié 80 000 hommes avec ce qui serait maintenant défini comme les symptômes d'un obus. Il y a eu ceux qui ont subi un choc violent. Ils ne pouvaient plus supporter l'idée d'être en première ligne et abandonnés. Une fois arrêtés, ils ont reçu une cour martiale et, s'ils étaient condamnés à mort, abattus par un peloton d'exécution de douze hommes.

Les horreurs que les hommes de tous côtés ont endurées en première ligne ne peuvent qu'être imaginées.

«Nous sommes montés en première ligne près d'Arras, à travers une campagne détrempée et dévastée. Alors que nous progressions vers notre secteur le long des tranchées de communication, un obus a éclaté devant moi et l'un de mes pelotons a chuté. C'était le premier homme que j'ai jamais vu tué. Ses deux jambes ont été arrachées et tout son corps et son visage étaient parsemés d'éclats d'obus. La vue me tourna le ventre. J'étais malade et terrifié mais encore plus effrayé de le montrer. »

Victor Silvester.

Avec aucune fin évidente à de telles expériences et avec toute la question de la vie dans les tranchées qui pèse sur le moral, il n'est pas étonnant que certains hommes aient craqué sous la pression des tirs d'artillerie constants, ne sachant jamais quand vous iriez au-dessus, le général conditions etc.

Les hauts commandants militaires n'accepteraient pas qu'un soldat n'ait pas regagné la ligne de front comme autre chose qu'une désertion. Ils pensaient également que si un tel comportement n'était pas sévèrement puni, d'autres pourraient être encouragés à faire de même et toute la discipline de l'armée britannique s'effondrerait. Certains hommes ont été jugés par une cour martiale pour d'autres délits, mais la majorité a été jugée pour désertion de leur poste, «fuyant face à l'ennemi». Une cour martiale elle-même était généralement exécutée avec une certaine rapidité et l'exécution suivait peu de temps après.

Peu de soldats voulaient faire partie d'un peloton d'exécution. Beaucoup étaient des soldats d'un camp de base se remettant de blessures qui les empêchaient encore de combattre au front mais ne les empêchaient pas de tirer avec un fusil Lee Enfield. Certains de ceux qui faisaient partie d'un peloton d'exécution avaient moins de seize ans, tout comme ceux qui ont été abattus pour «lâcheté». James Crozier de Belfast a été abattu à l'aube pour désertion - il n'avait que seize ans. Avant son exécution, Crozier a reçu tellement de rhum qu'il s'est évanoui. Il a dû être transporté, semi-conscient, jusqu'au lieu d'exécution. Plus tard, les officiers ont affirmé qu'il y avait une crainte très réelle que les hommes du peloton d'exécution désobéissent à l'ordre de tirer. Le soldat Abe Bevistein, âgé de seize ans, a également été abattu par un peloton d'exécution à Labourse, près de Calais. Comme pour tant d'autres cas, il avait été reconnu coupable d'avoir déserté son poste. Juste avant sa cour martiale, Bevistein a écrit à sa mère:

«Nous étions dans les tranchées. J'avais si froid que je suis sorti (et je me suis réfugié dans une ferme). Ils m'ont emmené en prison donc je vais devoir aller devant le tribunal. Je ferai de mon mieux pour m'en sortir, alors ne vous inquiétez pas. »

En raison des «crimes» commis par ces hommes, leur nom n'a pas été inscrit sur les monuments aux morts après la guerre. Beaucoup de leurs proches parents ont été informés de leur mort en France / Belgique, mais n'ont jamais expliqué comment ni pourquoi.

Un observateur militaire français a été témoin d'une exécution par l'armée française:

«Les deux condamnés étaient attachés de la tête aux pieds comme des saucisses. Un bandage épais cachait leurs visages. Et, chose horrible, sur leur poitrine, un carré de tissu était placé sur leur cœur. Le malheureux duo ne pouvait plus bouger. Ils devaient être transportés comme deux mannequins sur le camion à dos ouvert, qui les portait au champ de tir. Il est impossible d'articuler l'impression sinistre de la vue de ces deux parcelles vivantes faites sur moi.

Le padre marmonna quelques mots puis partit manger. Deux pelotons de six hommes sont apparus, alignés le dos aux postes de tir. Les fusils gisaient sur le sol. Lorsque le condamné a été attaché, les hommes de la section qui n'avaient pas pu voir les événements, répondant à un geste silencieux,

ramassé leurs armes à feu, se retourna brusquement, visa et ouvrit le feu. Puis ils ont tourné le dos aux corps et le sergent a ordonné "Marche rapide!"

Les hommes ont marché juste à côté d'eux, sans inspecter leurs armes, sans tourner la tête. Pas de compliments militaires, pas de parade, pas de musique, pas de défilé; une mort hideuse sans tambour ni trompette. »

La question de savoir si ces hommes recevront un pardon posthume est sujette à caution. Le gouvernement affirme que les preuves nécessaires pour emprunter cette voie n'existent tout simplement pas après toutes ces années. Il se pourrait bien qu’un pardon général pour les 306 hommes ne soit pas justifié, car certains

les hommes exécutés pourraient bien avoir déserté et n'ont pas subi de choc d'obus.

L'une des nombreuses raisons qui mettent en colère les militants est que beaucoup plus d'hommes ont déserté au Royaume-Uni qu'en France / Belgique (quatre fois), mais que personne n'a jamais été exécuté pour désertion en fait au Royaume-Uni. Le statut juridique réel des cours martiales a également été remis en question. L'accusé n'avait pas accès à un représentant légal officiel qui pouvait le défendre. Certains ont eu un «ami prisonnier» alors que beaucoup n'en avaient même pas. Juridiquement, chaque cour martiale aurait dû avoir un «juge-avocat» présent, mais très peu l'ont fait. La nuit précédant une exécution, un condamné avait le droit de demander la clémence au roi, mais aucun ne l'a jamais fait, ce qui donne à penser que personne ne savait qu'il avait ce droit. Le 13 janvier 1915, une ordonnance de routine générale 585 a été émise, qui a essentiellement renversé la croyance en l'innocence jusqu'à ce qu'elle soit reconnue coupable. En vertu de l'article 585, un soldat était coupable jusqu'à ce que des preuves suffisantes aient été fournies pour prouver son innocence.

Immédiatement après la guerre, certains ont prétendu que les exécutions de soldats étaient un problème de classe. James Crozier a été reconnu coupable d'avoir déserté son poste et a été abattu. Deux semaines plus tôt, le sous-lieutenant Annandale avait été reconnu coupable de la même chose mais n'avait pas été condamné à mort pour des «détails techniques». Pendant la guerre, quinze officiers, condamnés à mort, ont reçu une grâce royale. Au cours de l'été 1916, tous les officiers de grade de capitaine et supérieurs reçurent l'ordre de condamner à mort tous les cas de lâcheté et de ne tolérer aucune excuse médicale. Cependant, ce n'était pas le cas si les officiers souffraient de neurasthénie.

Footnote: En août 2006, le secrétaire britannique à la Défense, Des Browne, a annoncé qu'avec le soutien du Parlement, il y aurait une grâce générale pour les 306 hommes exécutés pendant la Première Guerre mondiale.

Une nouvelle loi votée le 8 novembree 2006 et inclus dans le cadre de l'Armed Forces Act a pardonné aux hommes des armées britanniques et du Commonwealth qui ont été exécutés pendant la Première Guerre mondiale. La loi supprime la tache de déshonneur concernant les exécutions sur les registres de guerre, mais elle n'annule pas les condamnations. Le secrétaire à la Défense Des Browne a déclaré:

«Je pense qu'il vaut mieux reconnaître que des injustices ont été clairement commises dans certains cas - même si nous ne pouvons pas dire lesquelles - et reconnaître que tous ces hommes ont été victimes de la guerre. J'espère que le pardon de ces hommes supprimera enfin la stigmatisation avec laquelle leurs familles vivent depuis des années. »