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Chars et Première Guerre mondiale

Chars et Première Guerre mondiale

Le char a joué un rôle intéressant dans la Première Guerre mondiale. Le char a été utilisé pour la première fois lors de la bataille peu connue de Flers. Il a ensuite été utilisé avec moins de succès lors de la bataille de la Somme. Bien que le char n'était pas très fiable - comme on pouvait s'y attendre d'une nouvelle machine - il a beaucoup fait pour mettre fin aux horreurs de la guerre des tranchées et a ramené une certaine mobilité sur le front occidental.

Un char de la Première Guerre mondiale

L'idée du réservoir est venue d'un développement de véhicules agricoles qui pouvaient traverser facilement des terres difficiles en utilisant des chenilles. Cependant, la hiérarchie de l'armée britannique était dominée par des officiers des divers régiments de cavalerie qui existaient. Au début de la Première Guerre mondiale, le premier engagement entre les Britanniques et les Allemands avait impliqué la cavalerie près de Mons. Cela semblait souligner l'importance de ces régiments. Cependant, la guerre des tranchées avait rendu l'utilisation de la cavalerie nulle et non avenue. Les combats de cavalerie menés dans la boue se sont révélés très coûteux et, d'un point de vue militaire, sans espoir. Malgré ce fait apparemment évident, les hauts commandants militaires étaient hostiles à l'utilisation de véhicules blindés, car ils auraient contesté l'utilisation de la cavalerie sur le terrain.

Le phare à l'appui du char était le lieutenant-colonel Ernest Swinton. En 1914, il avait proposé le développement d'un nouveau type de véhicule de combat. En fait, c'est une idée fausse commune qu'aucun véhicule de combat n'existait en août 1914. Les Allemands, les Britanniques, les Autrichiens, les Russes et les Français avaient tous des véhicules de combat blindés qui pouvaient combattre sur un terrain «normal». Mais ces véhicules ne pouvaient pas faire face à des tranchées qui allaient bientôt dominer le front occidental. Les véhicules à chenilles de Caterpillar étaient déjà en France, car les Britanniques les utilisaient comme tracteurs à canon lourd.

Swinton avait reçu un certain soutien de la part des autorités, mais de nombreux membres de l'état-major de l'armée étaient profondément méfiants. Swinton avait besoin d'un exemple de la machine qui, selon lui, modifierait la guerre sur le front occidental. Le 9 juin 1915, un accord fut conclu sur ce que devait être la nouvelle arme. Cela devrait:

  • Avoir une vitesse de pointe de 4 mph sur un terrain plat
  • La capacité de tourner brusquement à vitesse maximale
  • La capacité de grimper un parapet de 5 pieds
  • La capacité de franchir un espace de huit pieds
  • Un rayon de travail de 20 miles
  • Un équipage de dix hommes avec deux mitrailleuses à bord et un canon d'artillerie légère.

Un des partisans de la nouvelle arme potentielle était Winston Churchill. Cependant, à la fin de 1915, son nom n'était pas tenu en haute estime en raison du fiasco de Gallipoli.

Alors que l'impasse sur le front occidental se poursuivait, la recherche d'une arme capable de briser ce manque de mobilité est devenue plus intense. La plupart des conceptions originales étaient basées sur des conceptions de la société de tracteurs Holt. Cependant, leurs véhicules ont été conçus pour fonctionner sur des terres boueuses, mais pas dans le paysage agité du front occidental. Le premier «char» à avoir une forme quelconque de chenille était un véhicule conçu par le lieutenant W Wilson et William Tritton appelé «Little Willie». «Little Willie» n'a jamais été conçu pour se battre mais pour servir de modèle de développement. "Little Willie" s'est développé en "Big Willie" qui a commencé à ressembler au premier Mark 1 vu sur la photo. "Big Willie" était de forme rhomboïde et avait des pistolets montés dans des cloques sur les côtés de la coque.

L'échec militaire de Gallipoli avait repoussé l'accent de la guerre sur le front occidental - dans les tranchées et le manque de mouvement. Par conséquent, toute nouvelle arme qui pourrait sembler capable de mettre fin à cette impasse était susceptible d'être mieux reçue que par le passé.

Le début de vie du char n'a pas été de bon augure. Le premier modèle est sorti de l'usine le 8 septembre 1915. Le 10 septembre, sa piste s'est détachée. La même chose s'est produite le 19 septembre, lorsque des responsables gouvernementaux regardaient. Cependant, ces fonctionnaires ont été impressionnés car ils savaient que toute nouvelle arme était liée à des problèmes de dentition et ils ont reconnu le potentiel de la nouvelle arme. Sa principale faiblesse était le système de chenilles. Tritton et Wilson ont conçu une nouvelle version plus fiable et le 29 septembre, une réunion a eu lieu à Londres qui a recommandé que la nouvelle arme ait un blindage frontal de 10 mm et un blindage latéral de 8 mm. Il y aurait un équipage de huit personnes et les gros canons seraient des canons navals de 57 mm montés sur les côtés. Le véhicule aurait une vitesse de 4 mph. «Big Willie» a fonctionné pour la première fois avec ces spécifications le 16 janvier 1916. Churchill avait directement contacté Haig pour le convaincre de l'utilité de la nouvelle arme. Haig a envoyé un major, Hugh Elles, pour en savoir plus sur la machine et il a fait un rapport favorable à Haig.

Le 29 janvier 1916, «Big Willie» a vécu sa première grande manifestation - dans le plus grand secret. Le 2 février, Kitchener, Lloyd George et McKenna, le chancelier de l'Échiquier, ont assisté à une autre manifestation. C'est lors de cette réunion que Kitchener a décrit «Big Willie» comme un «joli jouet mécanique». Cependant, ceux qui sont proches de Kitchener ont dit qu'il avait dit cela comme un moyen d'inciter `` l'équipe de chars '' à défendre leur création, c'est-à-dire qu'il était délibérément provocateur pour voir quelle réponse il avait. Quoi qu'il en soit, le 12 février, 100 «Big Willies» avaient été commandés par le ministère des Munitions.

Le développement du char par rapport à d'autres armes a été remarquablement rapide - un témoignage de l'équipe entourant l'arme et de la conduite de Wilson et Tritton. Après le 12 février, Ernest Swinton s'est mis en route pour développer une technique de combat pour ces nouvelles armes. Swinton était très désireux que les chars et l'infanterie travaillent en coopération. Cependant, au début, il est clair que même Swinton considérait le char comme un soutien à l'infanterie dans leurs efforts pour briser les lignes de front allemandes, par opposition au char comme une arme qui pourrait le faire par lui-même.

«Il semble, comme les chars sont des auxiliaires de l'infanterie, qu'ils doivent être comptés comme infanterie et, dans une opération, être sous le même commandement.»Swinton

En avril, Haig a informé Swinton qu'il voulait que les chars et les équipages soient prêts pour le 1er juin, date du début de la bataille de la Somme. C'était une demande impossible car il n'y avait pas de chars en production et s'il n'y avait pas de chars, comment les équipages pourraient-ils s'entraîner sur eux? Trouver des équipages était également un problème potentiel car très peu de gens en dehors des riches avaient déjà eu l'expérience des véhicules mécanisés en 1916. Ceux qui ont rejoint la section des voitures blindées du Motor Machine Gun Service (une tentative de déguiser la nouvelle arme) provenaient de la Service de mitrailleuses à moteur ou du secteur automobile - ces gens avaient des compétences mécaniques mais pas de connaissances militaires!

L'échec abject de l'artillerie à Verdun et dans la Somme fait que le quartier général commande la nouvelle arme au 15 septembre 1916. Les premiers chars arrivent en Europe le 30 août mais les équipages sont confrontés à des problèmes majeurs. Un commandant de char a écrit:

«Mon équipage et moi-même n'avions pas de char à nous tout le temps que nous étions en Angleterre. Le nôtre s'est mal passé le jour de son arrivée. Nous n'avions ni reconnaissance ni lecture de carte… .aucune pratique ou conférence sur la boussole… .nous n'avions aucune signalisation… .et aucune pratique pour considérer les ordres. Nous ne savions pas où chercher les informations qui nous seraient nécessaires en tant que commandants de chars, et nous ne savions pas non plus quelles informations nous devrions probablement avoir besoin. »

Le 15 septembre, 36 chars ont attaqué en masse la Somme. À l'origine, il y avait cinquante de ces machines, mais ces machines de trente tonnes ne pouvaient pas faire face au paysage lunaire dur du sol baratté et quatorze s'étaient effondrées ou s'enlisaient. Indépendamment de cela, une nouvelle ère de guerre avait commencé.

Un char Mark V