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Guillaume II

Guillaume II

Le Kaiser Wilhelm II était de facto le chef de l'Allemagne pendant la Première Guerre mondiale. Lorsque la Première Guerre mondiale a éclaté en août 1914, Wilhelm était empereur avec une grande puissance. Lorsque la guerre a pris fin, elle s'est terminée pour Wilhelm avec un exil auto-imposé aux Pays-Bas et peu ou pas d'influence à Weimar en Allemagne.

Wilhelm est né en 1859. Il est né avec un bras gauche flétri et certains historiens pensent que c'est ce handicap physique qui a contribué à façonner sa personnalité en tant qu'adulte. Wilhelm se voyait constamment comme devant faire ses preuves - que ce soit la maîtrise de l'art de l'équitation ou par son habitude constante de porter un uniforme militaire en public comme une déclaration de sa virilité.

Wilhelm était apparenté à la famille royale britannique car sa mère, «Vicky», était la princesse royale de Grande-Bretagne, l'enfant aîné de la reine Victoria et du prince consort. Elle était très intelligente et lisait des revues qui n'étaient pas normalement associées à la royauté comme le «Journal of Mining and Mineralogy». Elle a également lu «Das Kapital» de Karl Marx. Cependant, sa capacité intellectuelle était entravée par son habitude de prendre une décision instantanée sur ceux qu'elle aimait et ceux qu'elle n'aimait pas. Une fois qu'elle n'a pas aimé quelqu'un, cette personne a été tenue à bout de bras pour la vie. Wilhelm était également apparenté aux Romanov car son père, Fritz, avait une grand-mère Romanov. Fritz était aussi intellectuel mais n'avait pas dans sa personnalité de s'affirmer.

Lorsque Fritz est monté sur le trône en 1888, il était gravement atteint d'un cancer. Il n'a statué que pendant 98 jours. Wilhelm a réussi à 29 ans. En grandissant, Wilhelm a été fortement influencé dans son approche des problèmes par son grand-père, Wilhelm I, qui a cultivé une croyance en Wilhelm selon laquelle tout devait être abordé avec les valeurs et les vertus prussiennes. Wilhelm I était très militariste et le principal intérêt de sa vie était l'armée - même si le music-hall n'était pas si loin derrière. Il n'approuvait pas le caractère anglais de sa belle-fille et il était ravi quand il devint clair que le jeune Wilhelm était plus influencé par lui que ses parents.

«Les deux n'étaient peut-être pas aussi inséparables que le Kaiser a ensuite voulu le faire, mais le lien était étroit et a conduit le jeune homme à imiter les idéaux qu'il croyait incarner par l'ancien.» (Michael Balfour)

Quelles étaient ces valeurs et vertus prussiennes? Au cours des années passées, la Prusse avait agi comme un État tampon contre les «hordes de l'est» et le service militaire faisait désormais partie de la vie quotidienne. C'est pourquoi, au fil des ans, la Prusse s'est associée au «courage, à la ténacité, au sacrifice de soi et à la discipline sans réfléchir de près aux fins que servent ces qualités» (Balfour).

Bismarck a tenté de «prussianiser» la société allemande après l'unification. S'il a réussi est sujet à controverse, mais il a clairement expliqué quelles étaient les «bonnes» valeurs allemandes - car ce sont les valeurs prussiennes qu'il a tant soutenues. Wilhelm a grandi avec ces croyances. Mais en tant que futur chef de l'Allemagne, il a façonné ces valeurs de manière à non seulement les incarner, mais les pousser plus loin. Wilhelm croyait qu'il devait incarner à la perfection les valeurs de courage, de ténacité et de discipline s'il devait être respecté en tant que chef de l'État en Allemagne. Cela était encore compliqué par son handicap. Dans l'esprit de Wilhelm, il devait vraiment mettre l'accent sur toutes ces caractéristiques et plus encore si son peuple le respectait. D'où sa passion pour les uniformes militaires car, dans son esprit, ils l'associaient aux yeux de son peuple à une armée de conquête. C'était également une croyance partagée par ses proches en Grande-Bretagne et en Russie. Il a également joué le rôle de l'homme fort courageux et discipliné - il a toujours été un lève-tôt, il avait une passion pour les activités de plein air et il maîtrisait l'équitation. Il est généralement admis qu'en tant que jeune homme, Wilhelm était physiquement robuste - juste l'image qu'il voulait représenter pour son peuple.

Il a également développé un grand respect pour la Grande-Bretagne. Lorsqu'il assista aux funérailles d'Edouard VII, il séjourna au château de Windsor - un endroit où il était resté enfant. Il a écrit: "Je suis fier d'appeler cet endroit ma deuxième maison et d'être membre de cette maison royale."

Cependant, les valeurs militaristes manifestes qui lui avaient été inculquées par son grand-père n'étaient pas trouvées en Grande-Bretagne à cette époque. Il était donc le produit de deux cultures. Il avait passé du temps en Grande-Bretagne en tant qu'enfant et jeune homme et il ne fait aucun doute qu'il a pris la vie d'un gentleman débarqué avec une certaine facilité - comme le montre clairement son mode de vie après son abdication en 1918. Cependant, en tant qu'empereur allemand, il estimait que le pays s'attendait à ce que la version prussienne de Wilhelm soit importante et en tant qu'empereur, il était à la hauteur. Par-dessus tout, son grand-père avait insufflé à Wilhelm un sens du devoir envers son pays.

L'Allemagne dont Wilhelm a hérité était une entité qui changeait rapidement. L'industrialisation impitoyable et rapide avait laissé une très grande masse de la classe ouvrière que son grand-père, par exemple, n'aurait pas eu à gérer. Wilhelm était empereur à une époque où les syndicats faisaient leur marque dans la société allemande. Pour un homme si imprégné d'un sens du devoir envers son pays, Wilhelm ne pouvait pas comprendre un groupe de personnes qui, dans son esprit, se mettaient avant le pays. S'il avait connu deux cultures dans son éducation, il était chef d'État d'un pays qui connaissait également la croissance de différentes cultures - et certaines qu'il ne pouvait tout simplement pas comprendre.

La Constitution allemande de 1871 avait laissé Wilhelm avec beaucoup de pouvoir. Alors que la force motrice de la politique quotidienne en Allemagne était entre les mains du chancelier, la constitution accordait au Kaiser de nombreux pouvoirs. Tout décret relatif à l'armée n'avait besoin que de sa signature et non du chancelier. Donc, si un projet de loi adoptait le Reichstag, de nature militaire, il devenait loi si Wilhelm le signait même si le chancelier de l'époque le désapprouvait. Wilhelm avait le pouvoir constitutionnel de limoger son chancelier et il n'était pas obligé par la constitution de consulter ses ministres - bien qu'il l'ait fait comme on l'a vu dans la Première crise marocaine et la crise d'Agadir. L'image d'un homme qui prenait uniquement des décisions simplement parce qu'il était empereur était celle des Britanniques pendant la Première Guerre mondiale - mais ce n'était pas vrai. Pendant la guerre, la propagande britannique a beaucoup joué sur ce que Wilhelm a dit un jour:

«Il n'y a qu'une seule personne qui est le Maître dans cet empire et je ne tolérerai aucune autre. Je suis l'équilibre des pouvoirs en Europe depuis que la constitution allemande me laisse les décisions de politique étrangère. »

Wilhelm a peut-être dit cela, mais ce n'était pas toujours au détriment de l'ignorance de ses ministres. En 1908, il a accordé une interview au «Daily Telegraph». Mais avant d'aller de l'avant, il a consulté son chancelier pour savoir quelles réponses il devait donner. Quand, en 1914, le gouvernement autrichien a demandé quelle serait la position de l'Allemagne si l'Autriche attaquait la Serbie, Wilhelm a répondu qu'il devrait d'abord consulter son chancelier avant de prendre une décision officielle et de formuler des commentaires.

L'historien Michael Balfour estime que Wilhelm aurait mieux fait s'il avait respecté ses propres croyances et décisions et qu'il avait trop écouté ses ministres. En conséquence, Balfour estime que l'Allemagne a rapproché la Russie, la Grande-Bretagne et la France en tant qu'entité plus cohérente parce que ces trois pays considéraient les ministres allemands comme trop belliqueux et triaient leurs forces par le biais d'alliances contraignantes. L'instinct de Wilhelm était de négocier un accord avec la Russie et la Grande-Bretagne en utilisant ses relations familiales - mais ses ministres l'ont séduit. Une fois que Wilhelm s'est convaincu qu'il connaissait parfaitement les affaires de l'Europe, il a ouvertement expliqué comment résoudre les problèmes. Cela a été interprété ailleurs en Europe comme un empereur guerrier à la tête d'un cabinet guerrier qui a aidé le gouvernement d'une nation guerrière.

Le seul aspect de la politique sur lequel Wilhelm est resté constant est le programme de construction navale. La logique de Wilhelm était simple: si l'Allemagne voulait être prise au sérieux comme une grande puissance, tout comme la Grande-Bretagne, elle avait besoin d'une marine grande et moderne, tout comme la Grande-Bretagne. Ce qu'il n'a pas compris, ou simplement ignoré, était la colère évidente que ce programme allait créer en Grande-Bretagne. Il a également détourné son regard de la situation dans son ensemble. La Grande-Bretagne possédait la marine la plus grande et la plus puissante du monde et était également alliée à la Russie et à la France qui possédaient deux des plus grandes armées du monde. Soit il a oublié qu'ils avaient une alliance ensemble, ce qui est hautement improbable, soit il ne s'en est tout simplement pas inquiété, tel était son désir de voir son pays être considéré comme une grande puissance.

Dans quelle mesure Wilhelm a joué un rôle au début de la Première Guerre mondiale sera toujours ouvert à l'argumentation et au contre-argument et ni lui ni l'Allemagne ne peuvent être considérés comme la seule nation responsable de la cause de la guerre. Wilhelm, comme tout le monde, a dû penser que si une guerre se produisait, ce serait sur le même mode que la guerre franco-prussienne. L'Allemagne dont il était empereur en 1914 n'était pas la même en 1918 et il n'est pas surprenant qu'il se soit exilé aux Pays-Bas après la guerre.

Octobre 2012


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