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Robert Harley, comte d'Oxford

Robert Harley, comte d'Oxford

Robert Harley, comte d'Oxford, était une haute personnalité politique sous le règne de la reine Anne. Harley est devenue son ministre principal et a agi comme secrétaire d'État (1704 à 1708) et lord trésorier (1711 à 1714). La mort d'Anne et la succession du Hanovrien George I ont effectivement mis fin à la carrière politique de Harley.

Robert Harley est né le 5 décembree 1661, le fils du modérément puritain Sir Edward Harley qui avait été un partisan du Parlement pendant la guerre civile anglaise. Harley a eu une éducation puritaine à la Haymarket Dissenting Academy et en 1682 a fréquenté le Middle Temple. En 1688, il accompagne son père dans sa prise de Worcester pour Guillaume d'Orange - le futur Guillaume III.

Lorsque Guillaume III était roi, Harley était député d'arrière-ban des Country Whigs. C'étaient des hommes qui avaient beaucoup de sympathie pour le mode de vie rural par opposition au mode de vie urbain. Harley, un écuyer de campagne, se serait naturellement intégré à ce groupe. Harley croyait beaucoup en un gouvernement honnête et ouvert et il a développé une haine de la corruption politique - quelque chose qu'il a associé à ceux des finances et des maisons commerciales de la ville de Londres. Harley lui-même est devenu un gestionnaire politique très habile et bien qu'il ait été associé aux Country Whigs, il n'était pas un parti. Harley est devenu un expert en histoire constitutionnelle et sa réputation était telle qu'à seulement 29 ans, il a été nommé à la Public Accounts Institution - l'institution acceptée de l'opposition gouvernementale. EN 1695, Harley était reconnu comme son chef.

Avec d'autres, il a formé le New Country Party que les historiens considèrent comme le parti conservateur embryonnaire du règne de la reine Anne. Composé de conservateurs et de whigs, ses membres se chamaillaient en interne sur une variété de questions mais géré par Harley, il est devenu un acteur majeur de la politique anglaise. En février 701, Harley a été nommé président de la Chambre par le roi - une reconnaissance royale de sa capacité de gestion et du statut politique qu'il détenait maintenant.

Sous la reine Anne, Harley est devenu l'un des triumvirats - trois hommes qui dominaient la politique à cette époque. Marlborough était le cœur militaire des trois; Sidney Godolphin était Lord Treasurer et a utilisé ses compétences politiques pour lever des fonds pour la guerre de succession d'Espagne tandis que Harley était le gestionnaire politique efficace, d'abord en tant que Président puis en tant que Secrétaire d'État.

L'un des moyens utilisés par Harley pour gérer le Parlement a été de créer un vaste réseau d'informateurs politiques qui l'ont laissé «le politicien le mieux informé de son temps». (E N Williams)

Sur le plan intérieur, le problème le plus important auquel Harley était associé était son rôle dans le pilotage de l'Acte d'Union en 1707 avec l'Écosse. Dans le domaine des affaires étrangères, sa contribution la plus importante a été de veiller à ce que les politiciens réticents financent la guerre de succession d'Espagne.

Harley est devenu un gestionnaire hors parti adepte. Il a amené des conservateurs et des whigs modérés au gouvernement afin que les deux parties ressentent un sentiment d'appropriation de toutes les décisions prises. Cependant, il s'est brouillé avec Marlborough et Godolphin - qui partageaient tous les deux sa conviction d'être un homme indépendant - au sujet de sa cousine Mme Abigail Masham. Pendant de nombreuses années, la reine Anne avait pour favorite la très influente Sarah Churchill, épouse de Marlborough. Il ne fait aucun doute que Sarah était la personnalité dominante de la relation, mais sa position a été menacée puis reprise par Mme Masham. Godolphin et Marlborough étaient tous deux préoccupés par cette évolution et ont usé de leur influence sur la Reine pour faire renvoyer Harley en février 1708.

En 1710, tous ces politiciens de Westminster n'étaient pas satisfaits de la façon dont la politique allait se rassembler autour de Harley, car il était considéré comme le chef naturel de l'opposition. Leurs principales critiques étaient la fiscalité élevée, la corruption via l'utilisation de `` placemen '' et le désir des Whigs de garnir leurs propres sacs pendant la Guerre de Succession d'Espagne qui les a vu prolonger délibérément la guerre aux yeux de ceux qui se sont ralliés derrière Harley. Leurs croyances correspondaient à l'humeur d'une nation fatiguée par la guerre. Le procès d'Henry Sacheverell a servi d'étincelle pour rallier les pauvres de Londres. Les soi-disant «émeutes de Sacheverell» à Londres ont incité Anne à agir car personne ne voulait affronter la peur des troubles sociaux. Entre 1710 et 1711, Godolphin et Marlborough sont licenciés et Harley dirige le gouvernement. Une élection générale déclenchée au même moment a rendu la majorité conservatrice aux Communes. Entre 1710 et 1714, Harley était au sommet de ses pouvoirs politiques.

La popularité de Harley a encore augmenté après une tentative d'assassinat ratée contre lui par un émigré français appelé Antoine de Guisard le 8 marse 1711. Le fait que cette tentative ait été faite par un étranger a apporté encore plus de sympathie à Harley. Anne a créé Harley Earl of Oxford en mai 1711. À la maison, Harley, en tant que Lord Treasurer, a stabilisé l'économie et prouvé à la ville que les conservateurs étaient aussi capables de le faire que les Whigs. À l'étranger, il a mis fin à la participation de la Grande-Bretagne à la guerre de succession d'Espagne en 1711 et a fait avancer un processus de paix qui a abouti au traité d'Utrecht en 1713.

Cependant, 1714 marque la fin de son influence politique. Cela est dû à la question de la succession. La santé d'Anne n'avait pas été bonne depuis un certain nombre d'années et le gouvernement, avec son soutien, avait réclamé une succession Hanovarienne à sa mort. Les Whigs étaient unis dans leur soutien à l'électeur George de Hanovre. Les conservateurs se sont divisés en ceux qui le voulaient et ceux qui ne le voulaient pas. Harley a subi le poids de cette désunion qui a été exploitée par sa principale adversité - le vicomte Bolingbroke. Incapable de faire face à une telle pression - et jamais vraiment un fêtard - Harley s'est mis à boire de plus en plus. Il a souffert en conséquence et à plusieurs reprises était inintelligible en public. Anne l'a licencié le 27 juillete 1714 - cinq jours seulement avant sa mort.

Plutôt que de fuir à l'étranger, Harley est resté en Angleterre et a été destitué. Il a passé deux ans dans la Tour de Londres (1715 à 1717) avant d'être acquitté en juillet 1717.

Bien que Harley ait été autorisé à rester membre de la Chambre des Lords, il a préféré passer son temps dans ses domaines de Hereford où il est devenu un propriétaire intéressé par l'amélioration de l'agriculture. Il est également devenu célèbre en tant que collectionneur de livres et manuscrits importants.

Robert Harley, comte d'Oxford, est décédé le 21 mai 1724.

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