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George Villiers, duc de Buckingham

George Villiers, duc de Buckingham

George Villiers, comte de Buckingham, est devenu le favori de James Ier après leur première rencontre en 1614. Villiers a succédé à Robert Carr, comte de Somerset, en tant que favori du roi après la chute de Carr de la grâce après le meurtre de Sir Thomas Overbury.

Villiers est né le 28 aoûte 1592 à Brooksby dans le Leicestershire. Son père était un noble mineur qui s'était remarié et Villiers est né de sa deuxième épouse, Mary Beaumont. Il savait que dans les années à venir, il devrait rivaliser avec ses demi-frères pour une part de la modeste succession de son père. Sa mère était une femme ambitieuse et elle a économisé suffisamment pour qu'il puisse faire ses études en France. Ici Villiers a appris à danser, se battre en duel et à cheval avec un certain degré d'expertise. De toute évidence, Villiers était un homme athlétique et bien bâti. Un contemporain l'a décrit comme «personne ne danse mieux, personne ne court ni ne saute mieux.»

James a rencontré Villiers pour la première fois à Apethorpe en août 1614. James avait quarante-sept ans.

«Il (James) était de taille moyenne, plus corpulent à travers ses vêtements que son corps, mais assez gras, ses vêtements étant toujours grands et faciles, les doublets matelassés pour résister aux aiguilles, ses culottes plissées et pleines… son œil était grand, toujours en train de rouler après qu'un étranger qui est venu en sa présence, autant de honte ont quitté la pièce, comme étant sans visage ... ses jambes étaient très faibles ... et cette faiblesse l'a fait s'appuyer toujours sur les épaules d'autres hommes ; sa marche était toujours circulaire, ses doigts toujours dans cette marche tripotant sa morue. »

James fut immédiatement séduit par l'apparence de Villier. En 1615, Villier est fait gentilhomme de la chambre à coucher. Son avance après cela a été rapide. En 1616, Villiers est nommé maître du cheval, fait chevalier de la jarretière et devient vicomte Villiers. En 1617, il devint comte de Buckingham et en 1619, il fut fait marquis.

Une telle progression rapide dans l'ordre social devait provoquer des pensées négatives à l'égard de James et de Buckingham et ces derniers se sont certainement fait des ennemis. Il n'était pas inhabituel pour un roi d'avoir des favoris - mais la vitesse avec laquelle Villiers a grimpé l'échelle sociale et a été promue était trop pour beaucoup.

Leurs démonstrations publiques d'affection n'ont fait que discréditer la cour. James l'a appelé «mon chéri», «mon enfant et ma femme adorables» et «mon seul enfant doux et cher». En réponse à cela, Buckingham a flatté le roi à chaque occasion. Il ne fait aucun doute que Buckingham savait ce qu'il faisait (il a terminé ses lettres au roi avec «le plus humble esclave et chien de Votre Majesté») et qu'en se pliant à James, il savait qu'il améliorait sa propre position au sein de la cour royale . En 1617, James expliqua aux Lords pourquoi il faisait Villiers Earl of Buckingham:

«Moi, James, je ne suis ni Dieu ni un ange, mais un homme comme les autres. Par conséquent, j'agis comme un homme et j'avoue aimer plus mes proches que les autres. Vous pouvez être sûr que j'aime le comte de Buckingham plus que quiconque et plus que vous qui êtes ici réunis. Je souhaite parler en mon propre nom, et ne pas le faire croire comme un défaut, car Jésus-Christ a fait de même, et je ne peux donc pas être blâmé. Christ avait son John et j'ai mon George. »

L'une des victimes de la montée de Buckingham a été la disparition en termes politiques des Howard. En 1618, la Chambre des étoiles, stimulée par Buckingham, a poursuivi le Lord Treasurer, le comte de Suffolk, chef de la faction Howard, pour détournement de fonds. Cela a mis fin à toute influence politique que Howard pouvait avoir - mais il a également retiré du pouvoir l'un des rares rivaux que Buckingham avait en 1618. Buckingham a utilisé son influence sur James pour faire nommer Francis Bacon officier supérieur du pays en tant que Lord Chancelier. Cela convenait à James car Bacon était un fervent partisan de la prérogative royale et il était maintenant en mesure de soutenir le roi lorsque James devait justifier son utilisation. Cela convenait également à Buckingham car Bacon avait le duc à remercier pour son avancement social et politique.

Buckingham était un habile manipulateur du roi. Il connaissait également la valeur du favoritisme - nommer ses propres hommes à des postes de responsabilité. Ils le soutiendraient et seraient reconnaissants à Buckingham pour leur statut élevé dans la société. L'un a décrit Buckingham comme suit:

"(Un homme de) nature et disposition aimables, libérales et libres - à ceux qui se sont appliqués à lui, ont applaudi ses actions et étaient entièrement ses créatures."

En 1620, Buckingham épousa Lady Catherine Manners, la fille du duc de Rutland. Il est rapidement devenu un homme très riche en développant un vaste réseau de clientèle de titulaires de postes et de monopoles. Il a placé ses propres partisans et sa famille dans des postes de responsabilité et pendant tout ce progrès personnel, il a eu le plein soutien de James. Christopher et John Villiers ont tous deux bénéficié de la position de leur frère dans la société malgré leurs propres limites. La mère de Buckingham est devenue comtesse en 1618, marquise en 1619 et duchesse en 1623.

Cependant, beaucoup plus dommageable pour James était le fait qu'il a permis à Buckingham de s'impliquer dans les questions politiques et la prise de décision. Cela devait aliéner des groupes puissants au Parlement qui se sentaient de plus en plus éloignés du roi et de la prise de décision.

Le Parlement de janvier 1621 à janvier 1622 a commencé à inverser la tendance vers la base de pouvoir sans cesse croissante de Buckingham. Deux hommes qui avaient accédé au pouvoir sous le patronage de Buckingham - Sir Giles Mompesson et Sir Francis Mitchell - ont été destitués par le Parlement pour délits de monopole. Le lord chancelier Bacon a également été mis en accusation pour avoir accepté des pots-de-vin.

Buckingham était également partisan d'un mariage entre Charles et la fille de l'Espagne Philippe III - une politique que la majorité des parlementaires n'a pas soutenue. En décembre 1621, le Parlement a produit la «protestation». James a considéré cela comme un signe que le Parlement pensait qu'il avait le droit de discuter des questions de politique étrangère - ce qu'il était catégorique, et non. James a physiquement arraché de ses propres mains la «protestation» des Journaux de la Chambre des communes, telle était sa colère.

Buckingham a accompagné le prince Charles en Espagne (1623) sur ce qui devait être une mission de mariage ratée. De cet échec embarrassant, la nation a été témoin d'une volte-face complète de James. La guerre a été déclarée sur l'Espagne et en mai 1625 et Charles a épousé Henrietta Maria de France.

L'influence de Buckingham sur James n'a pas diminué, même dans les derniers mois du roi. Dans l'une des dernières lettres écrites par James à Buckingham en décembre 1624, James signe avec:

«Et ainsi, Dieu vous bénisse, mon doux enfant et ma femme, et accorde que vous puissiez jamais être un réconfort pour votre cher père et mari.»

James est décédé le 27 marse, 1625. Cela aurait pu laisser Buckingham dans un vide social et politique, mais il avait passé du temps à convaincre Charles quand il était prince. Maintenant que Charles était roi, Buckingham passa soigneusement à son nouveau maître et devint son ministre en chef.

Charles et le Parlement sont tombés presque depuis le début de son règne. Alors que le Parlement avait été heureux de donner un bon départ à James, il n'en allait pas de même pour son fils. Le Parlement a attaqué la politique religieuse de Charles - en particulier l'assouplissement des lois pénales contre les catholiques. En ce qui concerne Buckingham, ils ont évacué leur rate à sa politique étrangère. Sa politique étrangère a été ouvertement critiquée comme incompétente. Buckingham avait signé des traités avec le Danemark et la Hollande pour la participation anglaise à la phase danoise de la guerre de Trente Ans où 8 000 hommes sur 12 000 sont morts à bord de leurs navires sans même atterrir aux Pays-Bas; il avait également organisé le mariage de Charles avec Henrietta Maria, une catholique française, qui était loin d'être populaire; il avait également prêté au cardinal Richilieu huit bateaux qui servaient à attaquer le bastion huguenot de La Rochelle. Cependant, il n'a pas réussi à convaincre la France de s'engager davantage dans la guerre de Trente Ans. Le Parlement n'a voté que sur une fiscalité limitée pour financer la politique étrangère de Buckingham et ce manque d'argent a été l'une des principales raisons de ses échecs. Par exemple, Buckingham voulait une armada pour attaquer Cadix. 15 000 hommes ont été rassemblés pour cette entreprise en octobre / novembre 1625. Ce fut un échec lamentable en raison de la mauvaise formation dispensée et du mauvais équipement. Buckingham en est responsable.

En 1626, le Parlement, dirigé par des radicaux tels que Sir Edward Coke, est devenu encore plus critique à l'égard du ministre en chef du roi et a engagé une procédure de destitution contre lui. Charles a répondu en dissolvant le Parlement. Buckingham est revenu sur sa politique étrangère précédente. Désormais en soutien aux défenseurs huguenots de La Rochelle, il conduisit 6 000 hommes sur l'île de Rhé en juillet 1627. Il partit en novembre 1627 n'ayant rien obtenu que la perte de près de la moitié de ses effectifs. «Puisque l'Angleterre était l'Angleterre, elle a reçu un coup pas aussi déshonorant.» (Denzil Holles)

En 1628, le Parlement a continué d'attaquer Buckingham et Coke l'a appelé le «grief de griefs». Le Parlement a envoyé une protestation à Charles en 1628 qui a déclaré qu'ils craignaient pour la religion de l'Angleterre, sa position en Europe et son succès dans la guerre de Trente Ans si Buckingham continuait au pouvoir. Charles a simplement prorogé le Parlement (juin 1628).

Clairement protégé par le roi, Buckingham se rendit en toute confiance à Portsmouth pour commencer à organiser une autre aventure maritime. Ici, John Felton, qui avait participé aux désastreuses entreprises de Cadix et de l'île de Rhé, l'a assassiné le 23 août 1628. Les funérailles de Buckingham ont eu lieu à l'abbaye de Westminster où les soldats ont formé une garde armée pour protéger le cercueil des foules acclamantes.

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