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La bataille de la rivière Plate

La bataille de la rivière Plate

La bataille de River Plate a eu lieu le 13 décembre 1939. La bataille de l'Atlantique Sud a été la première grande bataille navale de la Seconde Guerre mondiale. Des navires de la division sud-américaine de la Royal Navy ont pris le pouvoir de l'allemand Graf Spee qui attaquait avec succès la marine marchande dans l'Atlantique Sud.

L'équipage du Graf Spee regarde une autre victime sombrer

La division navale sud-américaine de la Grande-Bretagne était composée de quatre croiseurs. Le samedi 2 décembre 1939, HMS Ajax, commandée par le capitaine Woodhouse, était hébergée à Port Stanley dans les îles Falkland. À Port Stanley se trouvait également le HMS Exeter, commandé par le capitaine Bell. Deux autres navires composent la division sud-américaine - HMS Cumberland, commandé par le capitaine Fallowfield et le HMNZS Achille, commandé par le capitaine Parry. Le commandant de la division sud-américaine était le commodore Harwood.

Harwood savait que le Graf Spee se trouvait quelque part dans l'Atlantique Sud, mais il n'avait reçu aucune information depuis le 15 novembre sur sa position exacte. Harwood est parvenu à deux conclusions:

  • Le Graf Spee serait tenté d'attaquer la navigation en utilisant la route Argentine / Brésil vers la Grande-Bretagne
  • Le 25e anniversaire de la défaite allemande lors de la bataille des îles Falkland serait une date appropriée pour le Graf Spee de se venger en attaquant la division sud-américaine britannique.

Il y avait trois pays neutres en Amérique du Sud qui autorisaient les navires à utiliser leurs installations portuaires - l'Argentine, le Brésil et l'Uruguay. En vertu du droit international, un navire de guerre ne peut utiliser un port qu'une fois tous les trois mois. Cependant, Harwood avait établi un certain nombre de contacts dans chaque pays et cette «loi» a reçu une interprétation libérale des deux parties.

Le 2 décembre 1939, Harwood a reçu un message qu'un navire marchand, le 'dorique Étoile'avait été attaqué par un grand navire naval allemand juste au large de Sainte-Hélène. Le lendemain, Harwood a été informé qu'un autre navire, le 'Tairoa', avait également été attaqué à 170 milles au sud-ouest de l'endroit où'Étoile dorique'avait été attaqué. Harwood a supposé qu'il s'agissait du «Graf Spee». En utilisant la distance parcourue sur 24 heures, Harwood a estimé où ce navire naval allemand pourrait être. Il a travaillé à une vitesse moyenne de 15 nœuds par heure - en fait, le Graf Spee a roulé à 22 nœuds; 50% plus rapide que celle estimée par les Britanniques. Cependant, la chance a également aidé la compétence de Harwood. La vitesse moyenne du Graf Spee était de 22 nœuds - mais elle avait été réduite à la suite des attaques du Graf Spee contre la marine marchande ... à 15 nœuds, exactement ce que Harwood avait calculé.

Harwood ne pouvait pas diviser sa force de quatre croiseurs, alors il a décidé que de ses deux choix évidents, le River Plate en Argentine et Rio de Janeiro au Brésil, il placerait ses forces à l'embouchure du River Plate et attendrait. Même ainsi, Harwood devait supposer que le Graf Spee irait en Amérique du Sud - et s'il se tournait vers les Antilles?

Sur le papier, quatre croiseurs britanniques contre un cuirassé de poche allemand n'auraient pas été contestés. En fait, le Graf Spee était potentiellement un adversaire impressionnant. Le traité de Versailles avait interdit à l'Allemagne de fabriquer ce qui aurait été considéré comme des cuirassés classiques. Pour contourner les restrictions de Versailles, l'Allemagne a produit des cuirassés de poche. Le Graf Spee a été mis en service en 1936. Le Graf Spee était assez rapide pour dépasser n'importe quel cuirassé, mais était également armé d'armes suffisantes pour être un ennemi puissant. Le Graf Spee avait six canons de 11 pouces, de nombreux canons antiaériens et six tubes lance-torpilles de 21 pouces à sa poupe. Sa portée de flanc était de 30 000 mètres. Elle transportait deux avions Arado qui pouvaient être lancés par catapulte. Son armement était supérieur à tous ceux transportés par un croiseur lourd britannique et son armure, à 5,5 pouces, était suffisante pour résister à des obus jusqu'à 8 pouces. Ses huit moteurs diesel ont donné au navire 56 000 chevaux et une vitesse de pointe de 26 nœuds. Les moteurs ont également permis au Graf Spee de parcourir 12 500 milles sans faire le plein - près de la moitié du tour du monde.

Lors de la bataille de River Plate, le Graf Spee devait être opposé aux croiseurs britanniques. Bien que plus rapides que le Graf Spee, ils étaient tous dépassés. L'Exeter avait six canons de 8 pouces, une vitesse de pointe de 31 nœuds, mais sa portée latérale était de 27 000 verges. Ajax, vu ci-dessous, et Achilles avaient une portée plus petite de 25 000 verges et étaient équipés de huit canons de 6 pouces.

Le commandant du Graf Spee, Langsdorff, savait qu'il avait de la portée de son côté et qu'il pouvait efficacement engager l'ennemi alors qu'ils ne pouvaient pas l'engager - tant que le Graf Spee gardait ses distances. La seule menace en termes de distance était l'Exeter - si le Graf Spee a retiré l'Exeter de toute bataille, Langsdorff savait qu'il était relativement exempt de problèmes. Pour Harwood, il savait qu'il avait de la vitesse de son côté et qu'il pouvait rester hors de portée du Graf Spee mais la suivre, la suivre, jusqu'à ce que de plus grands renforts arrivent.

Le 13 décembre 1939, le Graf Spee visait la route empruntée par les navires marchands près de River Plate en Argentine. Harwood avait donné l'ordre à l'Ajax, à l'Achille et à l'Exeter d'engager le Graf Spee «immédiatement la nuit ou le jour» si les navires la rencontraient.

À 05 h 52, les regards sur le Graf Spee ont vu deux grands mâts à l'horizon. À 6 heures, Langsdorff avait identifié l'un des navires considérés comme étant l'Exeter. Il décida que les navires qui suivaient le Graf Spee protégeaient un important convoi marchand et il décida d'attaquer. Les moteurs du Graf Spee ont été mis sur un pied de bataille - leur puissance a été considérablement augmentée. Cela a dégagé un panache de fumée noire très visible des entonnoirs du Graf Spee et les croiseurs britanniques suivants ont pu voir clairement sa position. Le Graf Spee se tourna pour attaquer et à 06h17 ouvrit le feu sur l'Exeter. L'Exeter a été touché au milieu du navire et le navire a subi des dommages. Une salve du Graf Spee a fait beaucoup de dégâts à la timonerie et a tué tous les officiers sauf trois. Le capitaine, Bell, a survécu et il a ordonné que les tourelles restantes tirent sur le Graf Spee. Une salve a touché le Graf Spee près de ses tourelles.

L'Achille et l'Ajax étaient également impliqués dans cette bataille, mais ils étaient restés loin de l'Exeter dans le but de diviser la puissance de feu du Graf Spee. Ce fut un stratagème réussi. D'autres obus des canons de 11 pouces du Graf Spee ont frappé l'Exeter qui a continué à subir d'énormes dégâts. Cependant, certains des tubes lance-torpilles d'Exeter n'étaient pas endommagés et à 6 h 31, trois torpilles ont été tirées sur le Graf Spee depuis l'Exeter. À ce moment, Langsdorff avait décidé de se retourner et les trois torpilles avaient raté. Son attaque contre l'Exeter s'est poursuivie et des obus de 11 pouces ont touché le croiseur. Cependant, la salle des machines n'a pas été endommagée mais l'électricité dans le navire a été perdue et c'est ce qui a forcé l'Exeter à sortir de la bataille. Bell prévoyait de frapper le Graf Spee, mais Harwood lui a ordonné de se retirer de la bataille.

Maintenant, l'Achille et l'Ajax ont commencé la bataille. Ils étaient contre un navire qui avait été touché mais qui avait subi des dommages minimes à ce stade, même si Langsdorff avait été assommé lors d'une attaque. Harwood a ordonné aux deux navires de s'approcher du Graf Spee «à la vitesse la plus élevée». Langsdorff, un spécialiste des torpilles, a gardé les deux navires à l'arrière pour leur donner la plus petite cible possible en ce qui concerne une attaque de torpille.

«Mes propres sentiments étaient que l'ennemi pouvait faire tout ce qu'il voulait. Il n'a montré aucun signe d'être endommagé; son armement principal tirait avec précision; l'Exeter était évidemment hors de cause, et il n'avait donc que deux petits croiseurs pour l'empêcher d'attaquer le très précieux commerce de River Plate.Capitaine Parry - commandant de l'Achille

Ce qui s'est passé ensuite est sujet à interprétation. Langsdorff a fait le tour du Graf Spee pour évaluer les dégâts. Il a ensuite dit à son navigateur:

"Nous devons entrer dans le port, le navire n'est plus en état de naviguer pour l'Atlantique Nord."

Cette décision, selon l'officier d'artillerie du Graf Spee, n'a pas été bien reçue. Le navire avait été touché par dix-sept obus, mais des officiers subalternes du Graf Spee ont déclaré plus tard que les dommages causés au navire étaient insuffisants pour le faire courir vers un port. À ce stade de la bataille, le Graf Spee avait fait 37 morts et 57 blessés sur un total de 1100 personnes. En comparaison, l'Exeter était à trois pieds dans la ligne de flottaison et avait perdu 61 hommes tués et ne pouvait utiliser la boussole d'un navire pour la navigation avec des ordres criés pour s'assurer que ces ordres étaient exécutés. Harwood lui a ordonné de retourner aux îles Falkland.

Toutes les indications indiquaient que le Graf Spee se dirigeait vers River Plate et Montevideo. En fait, le rapport d'action du navire indique clairement que c'est l'officier de navigation qui a recommandé Montevideo. Langsdorff a envoyé un télégramme à Berlin qui disait:

«L'inspection des coups directs révèle que toutes les galères, à l'exception de la cuisine de l'amiral, ont été gravement endommagées. L'eau qui pénètre dans le magasin de farine met en danger l'approvisionnement en pain tandis qu'un coup direct sur le gaillard d'avant rend le navire non navigable pour l'Atlantique Nord en hiver… car le navire ne peut pas être rendu navigable pour la percée vers la patrie avec des moyens à bord, a décidé d'aller dans la rivière Assiette au risque d'y être enfermée. »

On peut se demander si le Graf Spee a été si gravement endommagé. Le navire avait été touché par dix-sept obus, mais un officier d'artilleur a indiqué que trois de ces coups avaient simplement rebondi sur l'armure et que les autres avaient frappé le navire «sans causer de dommages». Les autorités uruguayennes, lors de l'inspection du Graf Spee lorsqu'il a atteint la rivière Plate, ont déclaré que le plus gros coup était de six pieds par six pieds mais était bien au-dessus de la ligne de flottaison - tout comme tous les dommages au navire.

Le Graf Spee fait pour la rivière Plate - l'estuaire de la Plate est une immense baie de 120 miles de diamètre. Les deux croiseurs restants, Ajax et Achille, ont patrouillé l'estuaire pour s'assurer que le Graf Spee ne pouvait pas se replier dans l'Atlantique sous le couvert de l'obscurité. Les équipages ont appelé plus tard cela la «montre de la mort».

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